Book: Темная империя. Становление



Дмитрий  Шмелев

Темная империя. Становление

Название: Темная империя. Становление

Автор: Дмитрий Чвилев

Серия: Современный фантастический боевик

Цикл: Темная Империя - 2

Издательство: ИД «Ленинград»

Страниц: 384

Год издания: 2014

ISBN: 978-5-516-00194-9

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

Вечно эти светлые под ногами мешаются! И что, что я - Темный Властелин? У каждого свои странности…  Сквозь бури и грозы, сквозь любые преграды вести подданных к великой империи - вот мой девиз. А то, что по пути придется подчинить несколько рас, устроить дворцовый переворот и захватить всю страну - это уже мелочи. Издержки профессии. Кирпичик за кирпичиком, мы наш, мы новый мир построим! Темный. И пушистый. Прямо как я.

 

Дмитрий  Шмелев

Темная империя. Становление

Пролог

     - Та-ак... - холодея от ужаса, сиплым голосом переспросил я. - Ты что, собрался прирезать Сэн ?

      - Зачем ? - удивился Каин. - Можно и не до смерти. Так, крови выдавить немного... И войти в историю, скажем, как Демон первый... Кровавый. Как тебе ?

      - Не с-смей ! И пальцем ее не тронь !!!

      - Пальцем ? - засмеялся внутренний собеседник. - Так удовольствия меньше будет - ничего не почувствуешь. Лучше... ножом. Тем самым, который всегда при тебе. Хватит терпеть - давно пора пустить его в дело. Демон первый... Кровавый... Или лучше - Кроватный ? Какой компонент, по-твоему, более важен : кровь, кровать или Сэн ? Или ритуальный нож, которым мы будем ее резать ? Главное - простыни не запачкать, а то черта с два отстираешь потом.

 

      ***

 

      В коридорах усыпающего замка, ведущих на женскую половину этажа, раздались неспешные шаги, тут же сменившиеся задорным криком :

      - Кейт, милая ! - с улыбкой маньяка орал Каин, внаглую перехвативший управление телом. - Нам нужно тебя инициировать !

      Меня ждала весе-елая ночь.

 

Часть I. Крах Короля.

Глава 1. Ни минуты покоя.

   Кошки спят около 16 часов в сутки.

   Если бы меня спросили, кем я хочу стать - однозначно ответил бы : хочу стать кошкой!

   Многие мои сверстники из молодежи хотят стать крупными бизнесменами, высокопоставленными чиновниками, прославленными шоу-менами. Глупости.

   Кошкой, однозначно кошкой.

   Утро не заладилось...с самого утра. Дело вовсе не в том, что пришлось ни свет ни заря вставать на тренировку, зевая и выворачивая челюсть до хруста в ушах.

   Мне всего лишь приснился сон. Нет, даже не так. Сон, чудесный Сон с большой буквы. Про двух девушек и волка, спящих в моей постели. Грязные фантазии, скажете вы - и окажетесь неправы.

   Этот момент снился мне уже в который раз за последнее время. Идея фикс? Или, может быть, растущий организм и вполне естественная гормональная реакция?

   Молодому человеку свойственно мечтать во сне о прекрасной половине человечества, даже если к ним примазывается большой белый волк. Это естественно.

   В моем случае проблема заключается в том, что девушек из этого сна я знаю лично. Не просто знаю, но и имею под своим патронажем. И при этом, имею вовсе не в том смысле, о котором подумали вы. Хотя... Дело идет и к этому.

   Это тоже естественно, скажете вы. Молодому человеку свойственно мечтать об объекте своего воздыхания. Но что, если все намного глубже, чем кажется на первый взгляд? Что, если в последнее время молодого человека просто изводят планом, при воплощении в жизнь которого этот сон также воплотится в явь?

   - Философ чертов. Сон кончился. Заткнись и начинай держать удар. - резко вернули меня на грешную землю.

   Пропустив очередной удар, я валялся бесчувственным поленом, пытаясь унять боль в отбитой до онемения руке. Лежать было приятно. Казалось, еще чуть-чуть, и мысли окончательно поглотят мое несчастное, отбитое тело, заставят этот жестокий мир исчезнуть. Еще чуть-чуть - и он попросту растворится!

   - И поднимись наконец с земли! - одернул меня Каин, пресекая попытку улечься поудобнее. Пришлось послушаться - земля была довольно холодная. Утро, как никак.

   Приняв положение сидя, я упрямо мотнул головой, стряхнул челку со лба и злобно прищурился. Противник насмешливо наблюдал за мной, спокойно опустив руки с парными мечами вдоль тела. Казалось, он был беспечен - только дотянись.

   Ну уж нет, больше я на такое не поведусь. Только что попробовал. В итоге полетел на землю отдельно от своего клинка. Мечник улыбнулся :

   - Собрался отдохнуть? Подушку принести?

   Рывком поднявшись на ноги, я подхватил свой меч и встал в стойку. Безмятежная поза врага так и манила, просто крича о том, что вот он, достань его, победи!

   Нет уж. Тут необходима военная хитрость!

   Выставив одну ногу вперед, я опустил острие меча, нацелив его в область живота противника. Будем работать понизу. Мечник, оценив мои передвижения, слегка нахмурился, сосредотачиваясь и готовясь к атаке.

   Выдохнув, я бросился на врага. Зазвенела сталь, выбивая искры из затупленных кромок клинков. Противник игрался со мной, отбивая неумелые атаки с минимумом лишних движений. Разорвав дистанцию, я решил схитрить.

   Маленький шажок, шаг, еще шаг, стремительный рывок...Обманный выпад в коленную чашечку...Повелся, отбил! Используя полученную инерцию, я по дуге перевел меч в другую плоскость и резко ударил по диагонали, целя в плечо.

   Все же, два меча лучше одного. Звякнул второй клинок, с легкостью отведя удар от моего противника. Одну последовавшую контратаку я успел отбить, другую - нет.

   А затем наступила боль.

   Щадя новичка, мечник достал мое бедро плашмя, что, впрочем, не особо то и сказалось на болевых ощущениях. Вся нога тут же онемела.

   - Ты слишком торопишься. - улыбнулся двурукий. - Взрывная тактика хороша лишь для слабых противников, у которых мало боевого опыта. С остальными следует осторожничать, расходуя силы и анализируя их манеру боя.

   Тяжело дыша, я плюхнулся на землю и вытер пот со лба. То, что тренировочные деревянные клинки сменились на затупленные железные не изменило ровным счетом ничего. Противник превосходил меня во всем : скорости, ловкости, сноровке, технике и опыте.

   Обещания надо выполнять. Особенно если они были сделаны самому себе. Как пообещал после похищения, так и начал : тренироваться искусству фехтования, изо всех сил стараясь добиться хотя бы посредственного уровня мастерства.

   - Ничего, придет и наше время. - хмыкнул голос в голове. - Как только слияние закончится.

   - Все, Ранмир, я больше не могу... - выдохнул я. - Спасибо за тренировку, продолжим в другой раз.

   Двурукий мечник убрал оружие и поклонился.

   - Сочту за честь погонять вас в следующий раз, сир.

   - Ты мне это слияние уже сколько раз обещал, а, Каин? - обратился я к внутреннему собеседнику, умываясь под рукомойником.

   - Поумничай тут еще. Когда произойдет - тогда произойдет. А до тех пор жди. - фыркнуло в ответ.

   С крыльца спустился Ирван, и, оглядевшись, увидел меня.

   - Сир, если вы закончили, то прошу в замок. Пленница раскололась.

   - Ш-шикарно. - сказал Каин. - Мой план выполняется. А ты боялся.

   - Не боялся, а не мог решиться... - отмахнулся я, направляясь вслед за управляющим в комнату для переговоров. - Больно уж он...злодейский. Идеальный для темного властелина. А я еще, понимаешь ли, не смирился с тем, что мне надлежит им стать. Не свыкся с этой мыслью.

   - Сир, она исполнила все то, что вы просили. - Ирван указал на сидящую на стуле девушку , одетую в грязные лохмотья. Вид у нее был ужасно жалкий - всклокоченные волосы, запачканное гарью и грязью лицо, черные от золы руки...

   - Этот грим не помешает моему рассказу. - встав, поклонилась служанка. - Простите, господин, не успела привести себя в порядок.

   - Излагай. - коротко бросил я, плюхаясь на соседний стул. - Как там пленница?

   - Сирота, родителей не знала, жила где попало - то у дяди с тетей, то у бабушки с дедушкой, вечно спихивавших ее друг другу. Нерадивая родня, злая. Тем не менее, выросла работящей и исполнительной, старалась во всем помогать своим родственникам. Воспитания нету.

   План действует. Полезная информация, пригодится.

   Первая стадия плана Каина была проста - подселить в камеру к Мари еще одну узницу, якобы тоже приговоренную к смертной казни стр-рашным темным властелином. Естественно, это должен был быть подставной человек. Его следовало загримировать победнее, придав как можно более жалкий вид, чтобы расчувствовать пленницу. По логике вещей предполагалось, что сестре по несчастью Мари расскажет историю своей жизни.

   Среди людей Ирвана очень кстати нашлась служанка с неплохим актерским талантом. Так что, можно сказать, все прошло успешнее некуда. Удача была на нашей стороне.

   В камеру была подселена "узница", которая под видом такой же обреченной, как и сама Мари, потихоньку выпытала у девушки историю ее жизни. Это не заняло много времени - расчувствовавшись, пленница рассказала все, что требовалось, и даже больше.

   - В детстве влюбилась в парня из соседней деревни. - добавил Ирван. - Росли вместе, можно сказать.

   - И что с ним случилось? - заинтересовался я.

   - Вы его казнили, сир. - лаконично ответил управляющий.

   - Что?! Когда?! - аж опешил я.

   - На общем вече.

   - Подожди, так он что, одним из бандитов был?

   Последовал утвердительный кивок.

   - А девушка об этом знала?

   Отрицательно мотание головой.

   - У нее о нем чистые воспоминания, с детства, господин. - добавила служанка. - Наивная девочка, искренняя. Не верила в это все. Даже когда узнала, что этого парня казнили, за злодейство, да душегубство - не приняла это. Для нее он был чист и невинен. Свято верила, что это поклеп, что его по ошибке схватили. Мол, оказался не в том месте и не в то время.

   - Она с ним давно не виделась, сир. - продолжил излагать Ирван. - Целых несколько лет. Наивная детская любовь, понимаете...Идеализирование того парня.

   - Поэтому она и хотела до Сеньки добраться, да отомстить ему. Полагала, что это он виноват в том, что ее любовь погибла, во всех бедах его винила. Убить собиралась, правда как - сама не знает. Плакала много. Сожалела, что вам не рассказала все сразу. - сказал подсадная узница.

   - Кстати, сир. Как оказалось, Мари ни разу с мужиком в постели не была. Надеялась все друга детства дождаться. На этот счет характер у нее хороший, достойный. Даже когда родня выгоняла, и жить было негде, не сошла до греха. Уж больно противно ей продаться было. А потом раз, и ее первую любовь, с которым она так давно не виделась, убили после облавы на банду Сеньки. Поэтому Мари и хотела его убить. Он, мол, во всем виноват. Отомстить. - заключил управляющий.

   Каин обрадовано заорал :

   - Вот это новость! Нам определенно везет. Все работает, переходим ко второй стадии плана.

   - А дальше от нее были лишь одни слезы, да рыдания, господин. Не сдержалась девушка, сорвалась. Переживает. - вздохнула служанка.

   - Выходит, она рассказал все, что бы вы хотели знать. - улыбнулся Ирван. - Теперь мы знаем причины, которые подвигли Мари на такой дерзкий план. Она хотела не освободить Сеньку, а убить его.

   - Убить... - вздохнул я. - Это все упрощает. Теперь мы хоть знаем, что девушка не злодейка, собиравшаяся освободить государственного преступника, а лишь жертва обстоятельств.

   Управляющий лишь кивнул, а служанка, откланявшись, удалилась.

   - Отлично. Тогда приступаем ко второй стадии плана. Смысл вот в чем : ...

 

   ***

   Тяжело вздохнув, я припомнил вкратце недавние события. Поехал на дачу с другом, отдохнуть. Отдохнул, ничего не скажешь. Совершенно случайно в лесу магический артефакт нашли. Так покрутили, сяк, как мартышка из басни : то их понюхает, то их полижет...

   Долго ли умеючи? Опыт многих прочитанных фантастических книг дал о себе знать - разгадав устройство артефакта, мы переместились неведомо куда.

   Магия, эльфы, гномы, средневековье - все как полагается. Естественно, как в таких случаях бывает, мне тут же вручили ответственное задание : спасти мир и ни граммом меньше. А вручил его не кто иной, как Хранитель Равновесия Миров. Довольно шаблонная ситуация, не правда ли?

   Точнее, не спасти, а гармонизировать и уравновесить баланс сил, но суть почти та же. Делать было нечего, пришлось подчиняться. Используя смекалку, да полученные в своем, более развитом мире знания, быстро выбился в люди : замок захватил, начал потихоньку королевство формировать. Пусть небольшое - зато свое! Приспешники появились.

   Мои методы работы были настолько необычными в глазах окружающих, что я, как-то незаметно для себя, стал Темным Властелином. Злобным к врагам, и, к счастью для моих людей - добрым и чутким к друзьям, заботящимся о них.

   Затем выяснилось, что высокопоставленное начальство, сиречь, Хранитель миров - не одно такое. Есть еще и другие, также приславшие своего ставленника в этот мир. Сюжет сей басни оказался очень похожим на фильм "Горец" : остаться должен только один!

   Фаворит чужого хранителя, к моему неудовольствию, едва прознав про меня, тут же совершил несколько покушений. Сволочь нелюдимая! Нет бы для начала попытаться познакомиться, договориться! Впрочем, сыграло роль и то, что между нашим начальством было заключено пари : чей протеже добьется большего, тот и выиграл. А трупы, как известно, ничего добиться не могут - им уже все равно. Пришлось в спешном порядке наращивать мощь, охрану подбирать, армию рекрутировать.

   Соперник, попав в этот мир раньше, даром времени не терял - быстрее меня добился всеобщего признания и значительного положения в обществе. И, как мне кажется, не совсем честными путями : методы у моего недруга совсем не светлые. Похищения, убийство, пытки, казни и прочие злодейские гадости. Удручает то, что общество, не зная ровным счетом ничего про эту злюку, считает самым плохим меня, бедного доброго Темного Властелина. Вот и люби после этого людей...

   Довелось мне один раз случайно увидеть собственными глазами "результаты" деяний соперника. Мягко сказать - полуобгорелый труп, который пытали до смерти, но до конца дело не довели. Жестко сказать - полувыпотрошенное месиво из крови и кишок, которое все еще шевелится и молит о пощаде, чтоб добили его, прервали муки.

   Именно тогда до меня дошел смысл слов моего хранителя : "Истинное зло - это то добро, которое свято верит, что оно творит благо, но не гнушается любыми методами.".

   Волей-неволей, пришлось смириться с участью темного властелина и объявить войну всему светлому. Сами виноваты, первые начали! Нечего было покушаться, убийц натравливать. Все равно в моем Темном Королевстве уровень жизни куда лучше, чем в ваших Светлых, пусть и народу много меньше!

   Радовало еще и то, что при перемещении в этот мир в голове завелся невидимый помощник - Каин, хоть и вечно невовремя лезущий со своими советами, но все же здорово облегчающий жизнь.

Свитой обзавелся, фавориток завел - двух прелестных девушек. Ученого нашел, академию наук собираюсь создавать. Промышленность, опять же, налаживаю - местные от цветной капусты из нашего мира балдеют, лидер продаж на экспорт! Управляющего хорошего нашел, с местными реалиями знакомого. Гильдию воров, да гильдию убийц под себя подмял, думаю вот, что с ними делать теперь. Потихоньку, полегоньку, развивается мое королевство.

   Так и живем.

 



   ***

   Утро выдалось суматошное, похандрить не удалось. Всем от меня что-то потребовалось, и причем - срочно и безотлагательно. Ирвану пришли известия о прибытии в город посольства эльфов. Кейт усовершенствовала магическую защиту, Чудинов - свой прототип оружия. Под конец в замок приперся посланник гномов, а Каин умудрился сбросить меня с башни, заставив Макса произвольно инициироваться в полноценного боевого мага. Упал я больно, зато хандра тут же улетучилась. Можно приступать к решению дел.

   Солнце взошло над горизонтом, и медленно поднималось ввысь, предвещая новый день и новые хлопоты.

   В ушах все еще стоял свист ветра, и слова внутреннего собеседника :

   - Они нуждаются в тебе. Они примут твой выбор. Они верят в то, что ты готов принять такую ответственность. Так что встань - и иди!

   Отряхнувшись, я встал и пошел. Точнее, вздохнул и направился в замок.

   И пусть с утра все еще хочется спать...

   И пусть я бездарно проиграл тренировочный поединок с Ранмиром...

   И пусть только что меня сбросили с башни и чуть не расшибли оземь.

   Хандра улетучилась, будто ее и не было.

   Я - был. Я - есть. Я - буду. Пора объявить об этом всему миру. И неважно, будь я темный властелин, или же светлый. Мои люди меня примут. Точно знаю. Теперь я готов.

   Солнце взошло над горизонтом, и медленно поднималось ввысь, предвещая новый день и новые хлопоты. Новый день...Новый.

   Все торжество момента портило лишь то, что Король всего один и разорваться не может. Решено! Кого первого встречу - тому и помогу.

   Эстафету выиграла Кейт, находившаяся ближе всех ко входу. Пришлось уделить девушке некоторое время, корректируя ее расчеты. В магических формулах я ничего не понимал, но вот оптимизировать систему механистически и логически - помог. Очень пригодилась техническая грамотность и знания из моего мира : объяснив на пальцах, что такое Os1 и Ui2 , я загрузил Кейт работой. Пришлось упрощать, пояснив, что Оперативная Система - это нечто вроде единого координационного центра, в который маг должен вывести все управляющие заклинания, чтобы в любой момент иметь возможность использовать любое из них, а Пользовательский интерфейс - это такая оболочка и внешний вид этого центра, чтобы им смог воспользоваться любой, даже начинающий маг, который до этого в глаза не видел данную систему. А может даже и не маг.

 

   Едва я закончил объяснять девушке смысл этих нововведений в защиту замка, как по лестнице гигантскими скачками сбежал Макс, перепрыгивая сразу через пять-шесть ступенек и громогласно топая.

   - Дэймон, меня озарило! Столько вспомнил всего сразу, не поверишь! - радостно поделился компаньон.

   - Одним из побочных эффектов инициации является реформирование всей памяти. - прокомментировал Каин. - Если ты отнимал у него в детстве плюшки - он это теперь вспомнит. И будет мстить.

   - К делу. - отмахнулся я.

   - Так это...У одного моего знакомого, в гараже стоит генератор. Уже год стоит, заброшенный. Проблемы с законом, то, се... За границу уехал он в общем. И ключи мне оставил, мол, если надо - пользуйся. Они у меня все это время были, а я это забыл! - коря себя, Макс хлопнул ладонью по лбу. - Можно его сюда перетащить, и электричество будет!

   - Угу, угу...А заправлять ты его чем собрался? Водой из озера?

   Компаньон хитро улыбнулся в ответ.

   - Так там в гараже не только генератор. Там еще бочка на несколько тонн соляры.

   - Он к атомной войне готовился что-ли? - удивился я. - В этом гараже отсиживаться. Мы не надорвемся, с такой бочкой телепортируясь?

   - Не надорвешься. - сказал Каин. - Как в последний прыжок показалось, там немного другие законы действуют. Масса почти не влияет. Так что можно теперь хоть технику возить. Как насчет того, чтобы сюда джип привезти?

   - Пока без джипа обходимся. Да и чем его тут заправлять...Хорошо бы стационарный портал... - грустно вздохнул я. - А ты, скотина, его сломал. И собор тоже сломал, а мне за это хранитель нотацию прочел.

   - Что сделано, то сделано. - хмыкнул в ответ внутренний собеседник. - В округе еще парочка есть.

   По лестнице неспешно спустился комендант замка.

   - Сир, прошу, дело не терпит отлагательств. В город прибыло...

   - Гномы, сэ-э-эр! - настолько внезапно раздалось из-за спины, что все вздрогнули.

   - Увы, Ирван, придется подождать. Батлер, веди.

   Четверо коротышек устроились в гостевой комнате, и в ожидании хозяина попивали травяной отвар, негромко переговариваясь на своем наречии. Невысокие, широкоплечие, бородатые...Вобщем, обыкновенные гномы. Ничем не отличаются от того, что я видел у Кирея в гостях.

   - Надо будет еще один самоучитель у хранителя поклянчить... - задумался Каин. - А то черт их знает, о чем они там болтают. Может обсуждают, как бы тебя убить.

   - Итак, господа, ваше руководство наконец-то приняло выгодное для меня решение? - обратился я к самому широкоплечему, логично рассудив, что он будет главным.

   Ответил мне наоборот, самый маленький из присутствующих, единственный одетый не в кожаную броню и кольчугу, а в рясу непонятного коричневого цвета.

   - Совсем тяжко стало...- вздохнул гном. - Ассардар продовольственный канал канал перекрыл, с поставщиком сговорился. Цены взлетели. Еще на несколько месяцев запасов хватит, а потом голодать начнем.

   - Ш-шикарно!

   Бородачи заворчали, нахмурились и злобно на меня посмотрели. Ирван, проследовавший следом, укоризненно покосился : мол, сир, думайте что говорите.

   - Ой, извините! - спохватился я. - Не то имелось в виду. Очень хорошо, что ваших запасов хватит еще на два месяца. За это время у моих людей как раз поспеет урожай, и голода не будет. Тайными тропами своими провезете.

   - Откуда ты знаешь про тайные тропы? - вскинулся один из коротышек, сжимая кулаки. Хорошо, что свои секиры они сдали при входе, иначе он бы явно не сдержался.

   - Да кто про них не знает! - отмахнулся я. - Про продовольствие думайте, как везти будем. Это вы в конце концов голодать собираетесь, а не мы.

   Бросая друг на друга быстрые взгляды, гномы принялись шушукаться на своем языке.

   Наконец, закончив совещаться, мне выдали вердикт.

   - Наш народ готов заключить с вами торговое соглашение. - сказал коротышка в рясе. - Но о монопольном праве на продажу нашего оружия речи и быть не может.

   - Если не может - что приперлись тогда? - хмыкнул я. - Это вас прижало в конце концов, а не меня.

   В ответ раздалось обиженное сопение, громкое настолько, что казалось, что рядом заработал кузнечный горн.

   - А что ты хотел? - фыркнул Каин. -В подземельях кислорода в воздухе мало, и никакая вентиляция, будь она самая продвинутая, не спасет. Объемом берут. Легкие много сильнее, чем даже у мастера спорта пловца-подводника.

   - Хм...А что если их в воду бросить? По идее, они хоть по дну ходить могут. Броня тяжелая на дно утянет, кряжистая фигура идеальная для перемещения под давлением, легкие большой запас воздуха хранить смогут. Идеальные подводные диверсанты. Мину в руки, и вперед, в гавань. Корабли противника топить.

   Внутренний сожитель захихикал. Видимо идея ему понравилась.

   - Мы готовы пойти на уступки. Но не об монополии... - наконец буркнул главный коротышка. - И дать клятву о взаимопомощи.

   - Слово гномов многого стоит. - шепнул сзади Ирван. - Не предадут, всегда на помощь придут.

   Я лишь отмахнулся.

   - Мне ваша клятва без надобности. Вы и о себе то позаботиться не можете. Сейчас заключу союз с ассардаром, и вместе с ним вам продовольствие перекрою. Посмотрим, как вы забегаете тогда.

   Я пакостно улыбнулся :

   - Неспеша, потихоньку, и весь народ гномов встанет передо мной на колени.

   Такого оскорбления бородачи уже стерпеть не смогли.

   Злобно хэкнув, на меня бросился тот же самый коротышка, который сжимал кулаки. Из-за спины метнулась серая тень, и вот, гном уже лежит на полу, а сверху над ним нависает громадный белый волк, злобно оскалившись прямо в лицо и собираясь порвать горло.

   - Вася, фу, выплюнь бяку! - отмахнулся я. - Он бородатый видишь какой. Еще вшей каких-нибудь подхватишь.

   Остальные коротышки, и так багровые со злости, просто запунцовели, еле сдерживая гневные слова.

   - Давай, кристалл свой доставай. Будем с главным говорить. От вас все равно толку никакого... - обратился я к гному в рясе.

   Тот, злобно пыхтя, нехотя достал из-под полы знакомый лиловый кристалл.

   - О! Уже пульсирует светом. Значит нас слышали. Главнокомандование, на связь. Прием! - обрадовался я.

   Из кристалла в ответ раздалось недовольное сопение.

   - Ты слишком дерзок, человек. Это может плохо кончиться.

   - Вы не в том положении, чтобы угрожать. Я к вам первый пришел, с жестом доброй воли. С тех пор сколько времени прошло? То-то же. Добрая воля кончилась. Теперь сугубо деловые отношения.

   Хотите помощи - будет вам помощь. Но, естественно, за нее надо будет платить. На мой взгляд, мои условия не такие уж и грабительские, один черт вы свое оружие как продавали, так и будете продавать, просто не нескольким торгашам, а исключительно мне. Прибыль не изменится. А сейчас, из-за этой надвигающейся войны, вы убытки несете. Я прав?

   - Прав... - нехотя признались из кристалла. - Но как я это совету старейшин втолкую? Старые пердуны все еще верят во всемочесть нашего народа, и не воспринимают опасности всерьез. Из-за этого бездействия положения становится все более катострофическим с каждой минутой.

   - Да не будет у вас скоро совета старейшин. - фыркнул я.

   - Как не будет?! - опешили сидящие рядом гномы.

   - Что ты хочешь этим сказать, человек? - задумчиво раздалось из устройства связи.

   - Представься для начала. Ты тот самый капитан седьмого хирда, с которым я в прошлый раз говорил? По кристаллу голос ни черта нельзя разобрать.

   - Тан второго. Зовут Марв. - лаконично раздалось в ответ.

   - Ох ты ж ничерта себе. - обалдел Каин. - Он, можно сказать, этих самых старейшин и охраняет. Самый главный начальник второго хирда...

   - Люблю работать с деловыми людьми. - улыбнулся я. - Ты полностью доверяешь тем гномам, что сейчас передо мной? Сейчас речь пойдет о вещах, которые идут в разрез с вашем представлении о своем народе.

   - Да. Они лучшие среди сборщиков информации. Не обижайся на них, им было велено играть неотесанных и несдержанных дураков.

   Гном в рясе слегка поклонился, остальные молча склонили головы в подтверждение.

   - Ладно. Сойдет. Вобщем, Марв, подыскивай людей, готовых к смене власти. Мне нужны ответственные исполнители, готовые вести народ гномов к процветанию и достатку. Сейчас с ночными гильдиями закончу, и за вас примусь. Будете на меня работать. До тебя дошел мой подарок?

   - Магическая лампа?

   - Да, я вам коробку фонарей бесплатно отправлял. И это только начало. Поверь мне, сотрудничество с великим королем Демоном, сулит большие плюшки. Решись, что тебе важнее - традиции и заветы предков, и подчинении замшелому совету старейшин, которые наврядли даже понимают, что происходит... Или же благополучие своей расы. Бесперебойные, а главное, дешевые и качественные поставки продовольствия, стабильная торговля и сбыт оружия, магические вещи, которые сильно облегчат жизнь под землей.

   - Ответ очевиден. - буркнуло из кристалла. - Но это разговор не для магической связи. Могут прослушивать.

   - Я могу прибыть на личную встречу через три-четыре дня. Как только свои дела закончу. Гильдии под себя надо подмять.

   - Человек, как ты собираешься за четыре дня добраться до столицы королевства гномов? - фыркнуло в ответ. - То, что ты знаешь о наших тайных тропах - еще не значит, что ты знаешь, как ими пройти.

   - Если твои посланники никуда не торопятся, то пусть остаются у меня в гостях. Через четыре дня прибуду. Я, король Демон, своих слов на ветер не бросаю.

   - Договорились.- задумчиво раздалось из кристалла. - Хоть и слабо верится. Парк, Вент, Мон, Проб, остаетесь с ним и делаете все, что он скажет. Выход на связь по расписанию.

   Гном в рясе что-то коротко бросил на своем языке, и убрал потухший кристалл под полу.

   - Мон - это я. - представился он. - Если что-то понадобится, обращайтесь.

   - Ирван вас разместит. - кивнул я в ответ. - Отдыхайте, пока время есть. Если заскучаете - могу найти веселое занятие.

   Слегка склонив голову, коротышки вышли вслед за управляющим.

   - Не было печали... - вздохнул Макс. - Теперь еще в их катакомбы тащиться.

   В комнату заглянул Чудинов, и заметив нас, с радостной улыбкой подошел поближе, пряча что-то за спиной.

   - Вот! - ученый торжествующе выложил на стол нечто, похожее на гибрид примитивного автомата с гигантским шприцом.

   - Ух ты! - изумился я, разглядывая прибор. - Все-таки усовершенствовали? Работает?

   - Почти. - еще раз улыбнулся Валерий. - Пока, правда, клинит часто, да заедает иногда. Но работает. Мне бы инструментов нормальных, да коллег несколько на помощь.

   - С инструментами без проблем, привезем. А вот коллег...Что мне их, похищать что-ли?

   - Почему похищать? - удивился Чудинов. - Сами переедут. С радостью. Некоторые на время, некоторые на постоянное жительство. А если жалованье поставите, как мне, так и с семьями поедут. Все лучше, чем у нас НИИЧе на нищенскую зарплату горбатиться. Все равно никто не оценит.

   - Федеральной Миграционной Службы на нас нету. - хохотнул компаньон. - Поток ученых-беженцев был задержан при попытке бегства в параллельный мир.

   - Ладно, разберемся. Профессор, дорабатывайте пока свою штуку. И попытайтесь изобрести что-нибудь для защиты от быстро летящих предметов - нам скоро с эльфами возиться придется. И адреса, да контакты своих коллег напиши. Попытка не пытка. И какое-нибудь сопроводительное письмо.

   Старик лишь радостно кивнул, и, подхватив прототип, стремительным шагом удалился, чуть не столкнувшись в дверях с вернувшимся управляющим.

   - Макс, твой генератор точно работать будет?

   - Ну должен.

   - Надеюсь...Ирван, через пару дней мне нужна будет одна большая простыня.

   - Простыня, сир? - не понял комендант замка.

   - Да. Размерами хотя бы три на четыре метра. И обязательно белая. Организуй горничных, пусть из кусков сошьют. Все швы должны быть с одной стороны, а другая - как можно более гладкая. Из самой белой ткани, что сможете найти. Сделаешь?

   - Да, сир. - задумался управляющий.

   - А теперь выкладывай, что у тебя с эльфами там.

   - У меня с этими ушастыми и быть ничего не может! - возмутился управляющий. - Недолюбливаю я их. Высокомерные слишком.

   - Ты просто не умеешь их готовить. - гоготнул Макс. - Они в город прибыли, или чего?

   - Да. Эльфийское посольство в количестве одного посла, двух помощников и трех десятков воинов. При условии, что Фларис считается приграничным небольшим городком, то их появление вызвало настоящий фурор. Они даже и не пытались скрываться - понимают, что это бесполезно. И это...странно. Ведь могли и к маскировке прибегнуть.

   - Три десятка - это плохо. - пригорюнился я. - Сложно разом положить будет.

   - Судя по моим сведениям, двое помощников посланника - маги. - вздохнул Ирван. - Это все еще более усложняет.

   - С этим не беда, у нас свой волшебник есть. - отмахнулся я.

   На меня уставились две пары вопрощающих глаз. Пришлось молча ткнуть пальцем в Макса.

   - Я - маг?! - удивился компаньон.

   - Он - маг?! - опешил управляющий.

   - Сегодня наконец инициировался.

   - Теперь понятно, почему мир такой красочный, и глюки периодически. - обрадовался напарник. - А я то думал это после пирожков с грибами с утречка.

   - Он неисправим. - хихикнул Каин.

   - А сведения, кстати, откуда?

   - Из нашего постоялого двора. Трактирщик, разумеется, на нас работает. По счастливой случайности, эльфы остановились на постой именно там, а не в лесу, что само по себе - нонсенс. Видимо, новый облик даже их утонченным вкусам угодил. Действительно достойно сделали. И название это чудное, таверна, прижилось. Наше заведение теперь только так и кличут.

   - Повезло. И что же эльфам надо?

   - Они ищут одного человека, который неизвестным образом смог проникнуть в их лес. Что-то связанное с правящей ветвью, точнее нельзя сказать. Особо точных примет, к моему счастью, у них нету - лишь общее описание, под которое можно подвести каждого пятого. Однако, при условии, что в их лесу куролесили именно вы, сир, я счел нужным обеспокоиться.

   - И правильно сделал...

   Я задумался, и бросил Максу :

   - Для эльфов надо найти оружие посерьезнее, чем наши резинострелы. У ЧОПовцев оно как раз может быть. Сечешь?

   - Понял. Пойду людей собирать. - кивнул он в ответ.

   - На этот раз берем всю стаю. Судя по тому, что рассказал тот несчастный пленник Евгений, среди их сотрудников ни одного нормального нету - сплошь убийцы, да бывшие зеки. Будем валить всех.

   - Принято. - сказал компаньон, выходя из комнаты.

   - Ирван, вернемся через сутки тогда, как обычно. Время есть пока. С ночным братством поедем разбираться через пару дней, с гномами - через четыре. С Мари - через три. Готовь простыню пока, и исполняй те указания, что я давал ранее.

   - Будет сделано, сир. - поклонился управляющий. - Может быть наконец скажете, куда вы уезжаете? Василий так и не раскололся.



   - Всему свое время. - улыбнулся я. - Рано тебе знать еще. Не обижайся, мы тебе подарков привезем.

 

   ***

   Благополучно телепортировав народ, я столкнулся с очередной проблемой. Оборотни, хоть и были невозмутимыми, но попросту не понимали, как себя вести. Когда мы переместились с Василием и двумя подручными - все было легко. Ребята большую часть времени пробыли в машине, а затем сразу же вернулись в свой мир. Теперь же предстояло оставить их одних в большом пустом доме. Опасно.

   Пришлось объяснять вервольфам, что это за место, и как пользоваться некоторыми достижениями цивилизации, такими как ванная или холодильник. Особенно ребят покорил телевизор : освоившись в доме, стая уселась смотреть "В мире животных", где рассказ как раз шел про полярных белых волков. Особенно меня насмешило, как невозмутимо вервольфы восприняли пиво. Открытая зашипевшая банка сначала заставила их оскалиться и зарычать в ответ, а затем, принюхавшись и попробовав напиток, оборотни довольно прищурились, и открыли еще по одной.

   - Вась, мы в город, ведите себя смирно. Скоро приедем. - бросил я на прощание.

   Несмотря на протесты вожака, с собой мы никого не взяли - сначала необходимо было разведать обстановку.

   Пришлось сначала заехать к Максу, и взять его машину. Если семеро ликантропов и поместилась бы в моем джипе, прием довольно комфортно, то покупки, которые я планировал совершить - уж точно нет, так что вернуться мы собирались на двух авто.

   Также было сделано несколько важных звонков. Схлестнуться с целым ЧОП, состоящим из бывших уголовников - дело не шуточное, необходима была поддержка. В ожидании, пока приедут вызвоненные люди, я принялся обзванивать коллег нашего ученого, приглашая их на встречу вечером от имени Чудинова. На мое удивление, согласились все, видимо Валерий действительно был их хорошим другом, ради которого они были готовы сорваться с места и отменить намеченные дела.

   Наконец, раздался звонок в дверь.

   - О, Максик! Проходи.

   - Кто?! - не понял компаньон, наблюдая, как я провожу в комнату невысокого, тщедушного мужичка в очках и с дипломатом под мышкой.

   - Тезка твой. Знакомься, Максим, это - Максик. Компьютерный взломщик, или же, как это сейчас модно, хакер. Высшей категории. Заодно, кстати, специалист по банковским счетам. Батя его отмазал один раз, когда он зарвался и крупно вляпался. Банк один обул, и спалился, вычислили. Так что Максик теперь наш пожизненный должник. Взломает счета ЧОП.

   Очкарик кивнул, кладя дипломат на стол и доставая из него ноутбук.

   - А то что из нашей квартиры - ничего? - спросил Макс. - Не засекут?

   Хакер отмахнулся.

   - Пока только сбор информации. Работать я буду со своей точки, нормально обустроенный.

   Как только мы закончили пересказывать Максику всю информацию о ЧОП, что у нас имелась, в дверь раздался очередной звонок.

   - Давно не виделись, Дмитрий.

   - ДИмитрий, Генрих. Ди.

   Пухленький дядечка в деловом костюме и при галстуке лишь улыбнулся.

   - Генрих Станиславович, начальник пожарной станции. Старый Батин знакомый.

   Не успели мы отойти от двери, как в нее опять зазвонили.

   - Наконец, все в сборе. - сказал я, пропуская грузного мужчину в потрепанном спортивном комбинезоне. - Макс, это начальник одной мусорной компании, Гиви.

   - Сам ты мусорный, бесполензый... - фыркнули в ответ. - По вывозу мусора, и никак иначе.

   - Именно. Тоже хороший Батин знакомый.

   Проведя гостей в комнату, я быстренько заварил и принес им кофе, и начал обсуждение.

   - Итак, господа. Суть моего плана состоит вот в чем : ...

   - Не-не-не, даже не думай. - возмутился Генрих, отхлюпывая из чашки. - Я уже один раз с твоим папенькой поучавствовал в одном таком плане, хватило. Потом неделю валерьянку пил. Ты просто скажи, что тебе надо. Достану. Остальное - мне неинтересно, я не при делах.

   - Отлично. Нужна пожарная машина. Достать сможешь?

   - Без проблем.

   - Еще нужно чтобы на один выезд никто не выехал, или выехали с задержкой, когда там сгорит все к чертям.

   - Если пообещаешь, что тот пожар не распространится на пол-города - поморщился Герман. - То сделаем.

   - А еще машина должна сегодня вечером подъехать в один гараж, где ее немного модифицируют. Потом, после дела, там же все вернут на место.

   - Что за гараж? - невольно заинтересовался начальник пожарных.

   - У Никиты Ненашева.

   - У этого сумасшедшего?! - аж поперхнулся Герман. - Это же он тогда нам с твоим отцом на джип два пулемета прилепил, когда мы на охоту поехали? И огнемет в багажник, чтоб костерок разводить?

   - Именно он. Не волнуйся, на этот раз все намного проще будет.

   Мужчина лишь недоверчиво покачал головой, но все же согласно кивнул в итоге.

   - Чудненько. Гиви, с тебя два мусоровоза.

   - А почему с меня две, а с него одна машина? - возмутился грузин, допивая кофе.

   - Потому что в один наши вещи могут не влезть. - хохотнул Макс. - И поверь мне, ты не хочешь знать, что это за вещи.

   Мусорщик надулся, но молча кивнул.

   - Тогда договорились. Жду машины завтра в ... по адресу ...

   Пообщавшись еще немного, мы распрощались. Вместе с ними ушел и Максик , разведав все необходимое.

   - Макс, поехали, у нас тут в кафешке неподалеку встреча назначена. Из ученых много кто согласился приехать.

   На наше счастье, персонал кафешки не стал возражать, когда мы попросили сдвинуть два стола. Народу ожидалось много, и сидеть в тесноте не хотелось. Постепенно, к назначенному времени, стали подходить приглашенные. Большинство было чем-то неуловимо похоже друг на друга, видимо, сказывалась печать интиллигенции. Половина ученых имели дородные бороды.

   - Ну вылитые гномы. - захихикал Каин. - Особенно на этого посмотри.

   В кафешку ввалился невысокий коренастый мужчина в пальто и шляпе с бородой, торчащей наружу. И вправду, на гнома он был похож много больше, чем на человека.

   Многие ученые узнавали друг друга, здоровались, начинали тихо общаться. Чтож, это все облегчает. Дождавшись, пока все соберутся, я завел беседу.

   - Итак, господа. Меня зовут Димитрий, и я представляю одну иностранную организацию. Точнее, можно сказать, что нашу, родную, просто располагается она за рубежом. Ваш коллега Чудинов уже работает на нас, и посоветовал предложить тоже самое и вам.

   - Зачем нам это? - удивился похожий на гнома мужчина. - И, главное, с чего вдруг?

   - И что за организация? - спросил его сосед.

   Я улыбнулся в ответ.

   - Хорошие вопросы. Начну по порядку. Во-первых, господин Валерий очень хорошо отзывался о ваших профессиональных качествах, что не могло не заинтересовать - такие люди всегда в цене. Во-вторых, в нашей организации появились вакантные места для ученых по различным направлениям. В-третьих, там можно многое то, чего нельзя здесь, и наоборот. У многих из вас наверняка есть какие-то исследования, на которые вам попросту не выделяют денег или не дают добро. Мы и выделим, и дадим. В-четвертых, условия работы у нас много лучше, чем здесь. А организация называется "Kingdom, the".

   - Ага, как же. - засмеялся Каин. - Уборная на улице - обалденные условия. Куда лучше, чем здесь.

   - Не ври мне тут. - обиженно запыхтел я. - У меня и в замке туалет есть. А чтобы туда водопровод провести, да канализацию поставить нужно людей найти, которые все грамотно сделают. Сам тяп ляп слепить - не хочу. Один из этих ученых, кстати, главный инженер-технолог чего-то там трубопроводного. Думаю, подойдет.

   - Больно уж заманчиво вы излагаете. Да и организация "Kingdom, the"...то есть, по-нашему, "Королевство". - хмыкнул один из ученых. - Никогда не слышал.

   - Мы стараемся особо не афишировать свою деятельность. - пожал плечами Макс. - Наши достижения идут на пользу персонала организации, а не мирового сообщества. Этакий эгоизм.

   - Возможна пробная экскурсия и встреча с господином Чудиновым. - заключил я. - А там уже сами решите. Кстати, вот от него пригласительное письмо вам всем, тут все перечислены.

   Ученых удалось заинтриговать, так что вечер, можно сказать, прошел успешно. Мистическая организация, заботящаяся о благополучии своего персонала вместо благополучии всего мира не могла не вызвать интереса. Договорились на пробной экскурсии.

   Узнав, что "самолет" вылетает уже завтра вечером, интиллигенты подняли шум. Мол, как это так, бросив все дела, бросаться неизведанно куда.

   Пришлось пообещать, что наш рейс - один из самых скоростных в мире, и назад они вернутся не позднее суток, так что достаточно взять лишь один день отгула. Надо ли говорить, что не отказался ни один? На том и порешили, назначив сбор около нашей квартиры.

   Дождавшись, пока все ученые уйдут, Макс грустно вздохнул, чавкая своим любимым бифштексом.

   - Пожарная, мусорка...Теперь еще автобус снимать.

   - Ладно, давай доедай, оглоед, и поехали за Васей с ребятами. На одной машине. Покупки отменяются тогда, не успеем попросту.

   За время нашего отсутствия оборотни на удивление ничего не сломали, разве что существенно опустошили запасы холодильника и кладовой. И телевизор работал без остановки. Мда, называется, научил на свою голову открывать консервы и включать плиту. Запах жаренного мяса, казалось, въелся в кухню и теперь не выветрится еще многие годы. И все же невозмутимость оборотней не может не радовать.

   Довезя всех в город, я предоставил ребятам самим выбирать место для сна, и с чувством выполненного долга плюхнулся баиньки. Недолго думая, вервольфы улеглись прямо на полу. Наконец то, блаженный отдых.

 

   ***

   Разбудил меня звонок от Максика, раздавшийся много раньше будильника. Хакер, видимо, просидел за компьютером без сна всю ночь. Голос у парня был усталый и слегка заторможенный, но радостный и довольный.

   - Все сделано. Все деньги с их аккаунта были переведены в оффшорную зону, а через несколько дней, когда нельзя будет отследить, переместятся на Батин счет.

   - На Батин не надо. На мой давай.

   - Принято. Себе я не возьму ни цента. Слишком опасные деньги. Судя по полученной информации, там такие люди замешаны, что мне аж страшно стало. Если бы не твоя просьба, в жизни не полез бы в этот гадюшник. Весь город на ушах скоро стоять будет, эти ЧОПовцы постараются.

   - Не волнуйся, тебе, как обычно, за работу 10%.

   - Дим, я не волнуюсь, а реально боюсь. Сплошные уголовники, а в начальстве - блатные авторитеты. Это охранное агенство - кунсткамера для разнообразных маньяков и душегубов. Надеюсь ты знаешь, что делаешь.

   - Этих ЧОПовцев, как ты выразился, сегодня уже не будет существовать. Лучше потрудись, чтобы денежный поток не засекли.

   - Я этого не слышал, если что.

   - Умничка. Встретимся тогда через пару дней. Отбой.

   - Стой! Сейчас скину тебе на комп информацию об их офисе, может поможет. Отбой.

   На звуки моего голоса сонно оторвал голову от подушки Макс, а за ним проснулись и все остальные. Собравшись и позавтракав, мы двинулись к оговоренному месту встречи. Внезапно раздался еще один телефонный звонок. Как оказалось, это был вновь компьютерный взломщик.

   - Дим, я все успокоиться никак не могу. Знакомого веб-хантера3 напряг, чтобы он пошуршал. За этим ЧОП охотится еще кто-то помимо вас. Будь осторожен. У них уже трое людей пропали без вести, причем одного нашли по частям в мусорном контейнере. По этому поводу сегодня собрание будет, на которое съедутся все авторитеты и все замешанные в их бизнесе.

 

   - Спасибо за инфу. Пригодится.

   - Аккуратнее там. Отбой.

   - Планы слегка поменялись! - радостно озвучил я. - У наших врагов сегодня общий сбор, на котором будет присутствовать все руководство. Идеально, одним ударом всех сразу. Заодно обезглавим орг. преступность, хоть какую-то ее часть. И не до нас им станет, передел власти начнется. Кстати, помимо нас за ними еще кто-то охотится, так что будет на кого свалить.

   Компаньоны лишь молча кивнули в ответ.

   Машины поджидали нас в условленном месте, разместившись на противоположных концах переулка. За рулем пожарной сидел усатый пожилой дядька в кепке, за рулем мусоровозов - два непримечательных мужичонки, таких же замызгнанных и и помоечных, как и их машины.

   - Наша служба и опасна и трудна. - шмыгнул носом один из них, выпрыгивая из кабины по моему зову. - Куда едем, шеф?

   - Едем по адресу ... . Там мне от вас нужно будет вот что : ...

   - Угрохать целую машину?! - возмутился мусорщик. - А если она не поедет потом? Да ты сдурел, начальник?!

   - За все будет уплочено. После операции получишь премию за молчание, не ту, что Гиви тебе пообещал, а от меня лично.

   - Ну, коли так. - радостно хлюпнул носом водитель второго мусоровоза. - Все сделаем.

   - Наша служба и опасна и трудна-а...- напевая, мусорщики направились к своим машинам.

   - А мне что? - спросил усатый. - У меня в кабине еще два напарника спят.

   - А вы ждете команды. Как дам отмашку - подъезжаете, и начинаете тушить дом.

   - А он будет гореть? - невозмутимо спросил пожарник.

   - Не будет.

   - А зачем тогда его тушить? - не въехал усатый.

   Я поморщился.

   - Немного неправильно выразился. Не тушить, а поливать. Как-будто тушишь. Представь, что у тебя грядки на даче засохли. Урожай надо спасать, водичкой поливать.

   - Надеюсь, что урожай при этом не будет бегать, и истошно голосить, что его дом затапливают. - насупился пожарник, удаляясь к своей машине.

   Макс гоготнул.

   - Умеешь ты людей находить, ничего не скажешь. А зачем нам дом водой поливать?

   - Чтобы мокрый был. - фыркнул я в ответ. - Увидишь. Поехали.

   Остановившись вне зоны видимости камер, мы принялись осматриваться. Офис ЧОП представлял собой небольшое, хорошо укрепленное здание на окраине города. Оно и правильно, зачем афишировать свою деятельность? Кому надо - и так знают, где искать. Территория вокруг была ограждена массивным бетонным забором, на котором абсолютно нелепо выделялись кованные ажурные ворота.

   - То, что надо. - хмыкнул Макс. - За понты надо платить. Ты собираешься их мусоркой проломить, и ворваться внутрь?

   - Это лишь первая часть плана. За забором не видно, но левый угол здания был перестроен. Запасного выхода из здания больше нет. Вместо него террасочку небольшую сделали, шашлычки летом кушать. Часть стены заменили, можно сказать. Вот туда то мы КАМАЗ и забьем, как пробку в бутылку. Кладка там попроще, потоньше, легко проломить. Кстати, там совсем рядом арсенал ЧОПовцев. Сейфы с оружием, все дела. То, что надо. Если бы Максик планировку здания не скинул, пришлось бы действовать наобум. Василий?

   - М?

   - Это очень опасное задание. Люди внутри скорее всего вооружены такими же миниатюрными арбалетами, как и у нас с Максимом. Каждое попадание может быть смертельным. Не рискуйте понапрасну. Все, что нам надо - это заблокировать их в здании на некоторое время, пока не загрузим вещи из арсенала и не подгоним пожарку.

   - Понял. - рыкнул вожак.

   - Тогда пока схожу, отдам инструкции водителям. Как только машина проламывает ворота и начинает двигаться к стене - вы уже должны быть там. Каждая секунда на счету. Давайте трансформируйтесь. За машиной вас не видно, а народу тут нету на наше счастье.

   Отдав финальные распоряжения, я достал "Грозу" и приготовился.

   - Как говорил один мой знакомый, "It's do or die"4. - хмыкнул Макс.

 

   - Началось. - выдохнул я, услышав за спиной натужный рев КАМАЗа. Пролетев мимо меня, многотонная машина с легким звоном протаранила ворота, даже не заметив этой преграды на своем пути, и понеслась к зданию. Следом за ней, смазавшись от скорости, мелькнули серые тени. Мы с компаньоном бросились следом.

   Водитель мусоровоза решил не портить машину, и, вместо здания, поехал налево к забору.

   - ЧОПовцы сейчас свихнутся. - захихикал Каин. - На их территорию ворвался бешенный камазист и таранит забор.

   - Нам это на руку. Замешательство.

   В ворота, ревя двигателем, заполз второй камаз, и, начал по малому радиусу разворачиваться. Машина подоспела как раз вовремя : дверь уже начала приоткрываться, и из нее показалась рука с пистолетом.

   - Уй, как кому-то не повезло. - радостно пискнул Каин, наблюдая за парадным входом.

   Рыкнув, мусоровоз ускорился, и с хрустом вмял дверь в стену, заблокировав вход. Раздавшийся истошный вопль потонул в шуме двигателя грузовика.

   - Кажется, кому-то оторвало руку. - мелочно захихикал внутренний собеседник. - Нечего конечность высовывать.

   Первый мусорщик, подъехав почти вплотную к забору, выровнял машину, и, на полной скорости, понесся задом в дом. От раздавшегося скрежета и удара, казалось, содрогнулась земля. Тут же отъехав, водитель еще раз сдал назад, окончательно доломав стену и пробив в ней нехилую дыру. В открывшийся пролом тут же метнулись ликантропы.

   - Как там говорят, когда грузовику в зад въехали? Только сегодня новое ведро повесил, да? - хохотнул на бегу Макс.

   Заскочив в дыру, мы услышали крики ужаса и беспорядочную пальбу.

   - Направо. - скомандовал я. - Арсенал!

   Пробравшись глубже в здание, так, что над ухом больше не тарахтел движок камаза, мы расслышали судорожный короткий вскрик, и горловое бульканье, как-будто кто-то захлебнулся кровью. Молодцы ребята, всем по премии.

   - Если выживем. - радостно хихикнул Каин, перехватывая управление.

   Мир смазался перед глазами, а мое тело самостоятельно резко пригнулось, пропуская над собой пулю, а затем метнулось вперед, отводя нацеленный пистолет и сминая противника. Дервнувшись, тот испуганно нажал на курот. Хлопнул выстрел. Ах так?!

   Бронежилета нет, прекрасно.

   Хлесткий удар в живот слева, хук вверх, добивающий прямой. Готово.

   - Ух. - охнул Макс, разглядывая распластавшееся на полу тело и дырку в стене. - Неожиданно.

   Мир вновь смазался, и контроль над телом вернулся.

   - Должно быть, охранник арсенала. - ответил я, поднимая пистолет. - Второй Иж-71 в нашей коллекции. Двинули, времени нет.

   - А ты, скотина, больше так не делай. Сам справляюсь. Я его прекрасно видел.

   - Прости, шеф. Случайно вышло. - внутренний собеседник шмыгнул носом, кося под дурака. - Сенокос, анадысь, понимаешь ли. Сумняшеся. Мы, крестьяне, на эмоциях действуем. Испухался - вот и бац его.

   - Тьфу на тебя...

   Арсенал, на наше счастье, не был закрыт - решетчатая дверь была приоткрыта, а ключи торчали изнутри.

   - Видимо охранник на шум вышел. - шепнул Макс, осторожно заглядывая внутрь. - Чисто.

   Я зашел внутрь, и выругался. И впрямь чисто. Кажется, меня обманули.

   - Может у них инвентаризация была? - неуверенно протянул компаньон, оглядывая пустые полки. - Или инспекция проверяющая.

   - Осматриваемся быстрее и валим. - отрубил я, бросаясь к ближайшему оружейному шкафу. Черт. Пусто.

   Обыскав всю комнату, мы нашли только ящик с патронами 9в17, сиротливо стоящий в углу.

   Ничего не оставалось, кроме как грязно выругаться.

   - Да ладно, зато теперь будет, чем стрелять. - хмыкнул Макс. - Все лучше резинострелов.

   Из коридора раздался короткий рык, и всхлюпывающий звук, а затем в комнату неспешной трусцой забежал Василий. Кажется, охранник арсенала больше не жилец.

   - Ну что там, справились? - потрепал я радостно оскалившегося волка по окровавленной морде. - Судя по твоему довольному виду из наших никто не пострадал.

   Тот кивнул, ожидая дальнейших инструкций.

   - Они заперты и не смогут выйти какое-то время?

   Очередной кивок в ответ.

   - Отлично. Макс, забирай патроны, отгоняй мусоровоз от террасы и подгоняй пожарку. Пусть зальют все, до чего смогут дотянуться. Окна зарешетчатые, так что из них никто не вылезет, но все же, пусть будут осторожнее. Мало ли, стрелять будут. Вася, веди.

   Вслед за оборотнем я прошел вглубь здания, периодически натыкаясь на растерзанные трупы.

   - Фу, как неэстетично. - фыркнул Каин, разглядывая забрызганную чем-то красным стену и сломанную плазменную панель, у которой "уселся" обезглавленный ЧОПовец, . - Прав был хранитель, ты только портишь все. Такое хорошее охранное агентство было...А тут, на тебе. Приехали, ворота разнесли, дверь вмяли, стену проломили...Вредитель.

   Оборотни загнали людей в большую гостевую залу, из которой было только два выхода : на улицу через прихожую и подпертый камазом парадный вход, или же вглубь дома, через коридор со стаей волков.

   Ликантропы спокойно улеглись вдоль стен, не обращая внимания на крики раненных, доносившихся из комнаты. Кажется, там один без руки должен быть. Неудивительно, что так громко и жалостно стонут.

   В коридор изредка, скорее для острастки, постреливали, показывая, что вход под прицелом. Мы не можем войти, они не могут выйти. Пат.

   - Но нам же и не надо входить, верно? - хмыкнул внутренний собеседник.

   - Именно. - я перешел на шепот. - Ребят, напугайте их, и уходим. Пусть думают, что мы еще здесь.

   Переглянувшись, волки хором завыли. Звук оказался таким жутким и пугающим, что даже меня пробрало. Я поежился.

   Из комнаты раздалась беспорядочная пальба, и стена напротив входа стала покрываться дырками, словно швейцарский сыр.

   - Больше сыра = больше дырок. Больше дырок = меньше сыра. Больше сыра = меньше сыра? - захихкал Каин.

   Василий коротко рыкнул, и потрусил к выходу, а вслед за ним двинулись и все остальные.

   Как только мы добрались до террасы и выскочили из здания, в пролом ударила струя мутной жидкости. Оборотни смазанными тенями мелькнули мимо пожарников, заставив тех испуганно ошатнуться и чудом не сбить меня напором.

   - Крышу тоже поливай. Стены. Все здание. - скомандовал я, дождавшись, пока внутри скопится приличная лужа. - Еще немного и уходим.

   Усатый молча махнул рукой подручным, и струя начала крест накрест орошать строение.

   Подождав еще немного для верности, я скомандовал отступление. На ходу мы умудрились облить еще и камаз, заперший вход.

   - Так зачем было мочить водой здание? - спросил компаньон.

   Спрыгнув у ворот, я вытащил из кармана небольшую компактную трубу с рукоятью.

   - А кто сказал, что там была вода?

   Трубка в моих руках кратко хлопнула, и в стоящий мусоровоз ударила вспышка свето. Секунды спустя на его крыше уже весело заплясали огоньки пламени. Еще мгновение - и уже вся машина была объята огнем, тут же перекинувшимся на дом.

   - Хорошая ракетница, советская. Сейчас таких не делют, только, тьфу, сигнальные пистолетики слабые. - хмыкнул я, наблюдая за ярко загоревшимся зданием. Слабо доносившиеся изнутри крики ужаса были музыкой для моих ушей.

   - Ты настоящий темный властелин. - поежился Макс. - Там же еще куча живых людей.

   - Когда приедем домой, дам почитать досье, что наш хакер скинул. У этих "людей" ничего с людьми общего нет. Звери, много хуже наших оборотней. Убийцы, садисты, извращенцы. На счету каждого как минимум несколько трупов невинных людей.

   Компаньон лишь тяжко вздохнул, наблюдая за гигантским костром. У оставшихся внутри бандитов не было никаких шансов. ЧОП "Гранит" и его блатное руководство нашли здесь свой бесславный конец. К тому же, пожарные "случайно" опоздают, и здание сгорит дотла, уничтожив все улики.

   - Во имя меня, короля Демона...

   - И меня. - добавил Каин.

   - ... да этим пламенем чистым, да истребим мы нечисть поганую. Бабах.

   Громко взорвался бензобак КАМАЗа, озарив огненным облаком окрестности. Второй мусоровоз, захватив товарища, давно уже скрылся из виду. Пожарные, осознав, в чем они стали соучастниками, на полной скорости понеслись прочь по улице.

   Каин радостно захихикал. Я не выдержал, и заразился его весельем, направляясь к машине.

   - Со стороны наверное весело выглядит : борцы с огнем, мчащиеся не на пожар, а от пожара...

   Оборотни, уже вернувшись в человеческую форму, ждали нас в джипе.

   - Дело сделано. - я плюхнулся на пассажирское сиденье, передав ключи Максу. - Вези домой, только попетляй по городу на всякий случай.

   День явно будет удачным. Далеко сзади тихо раздался еще один взрыв.

   Я улыбнулся. Явно.

 

   ***

   До дома мы доехали почти без проблем, если не считать одного забавного инцидента. Недалеко от нашего района, в малолюдном переулке, Макс слегка превысил скорость, за что тут же был остановлен доблестным гаишником. Сотрудник дпс, казалось, был магом или также как и мы владел камнем телепортации : казалось, он магическим образом появился на дороге, возникнув прямо из воздуха, и взмахнул палкой.

   Компаньон вопросительно посмотрел на меня.

   - Останавливай. - кивнул я. - Повеселимся.

   Инспектор оказался умным парнем : заглянув в салон, и увидев там, не считая меня и Макса, семь хищно улыбающихся морд, он слегка спал с лица. Затем, разглядев, что обладатели физиономий в плечах были явно шире самого гаишника, причем раза в два, он благодушно нас отпустил, не став даже проверять документы.

   - Улыбка - великая сила. - хохотнул Каин.

   Пообедав, мы оставили оборотней дома, а сами направились на поиски авто. Необходимо было взять в аренду автобус для перемещения ученых.

   - Слушай, а можно их как-нибудь отключить будет? Они же все поймут, если мы переместимся за пару минут в незнакомое место. А не поймут - так заподозрят.

   - Ты хозяин камня. - фыркнул внутренний собеседник. - Ты можешь перемещать что угодно, куда угодно, и как угодно. Попросту добавишь при телепортации желание усыпить всех спутников, или что-нибудь в таком духе. А по прибытии скажешь им, что они все проспали, и что их на частном самолете отвезли.

   Видимо, всю удачу мы израсходовали за утро, потому что нам явно не везло. Первая транспортная фирма была закрыта, во второй - не было в наличии свободных автобусов, в третьей - вообще лишь легковые машины.

   Уже отчаявшись, мы нашли искомое в четвертом по счету агентстве. Небольшой микроавтобус за неплохую цену, как раз то, что надо. У Макса как раз в правах были все категории. Оплатив его на несколько дней вперед, мы вернулись домой.

   В хлопотах незаметно наступил вечер, и пора было забирать ученых. Недолго думая, я оставил джип у дома, а оборотней посадил в автобус.

   Из-за того, что транспорт Максу был непривычный, мы слегка запоздали.

   - Извините, задержались - улыбнулся я собравшимся. - Все на борт, самолет скоро вылетает.

   Опасливо косясь на рассевшихся сзади вервольфов, профессура расселась по местам.

   - Простите, а почему мы едем за город? - спросил один ученый. - Аэропорт же в другой стороне?

   - У нас частный рейс и своя площадка. - улыбнулся я, достав из кармана камень. - Почти приехали!

 

   ***

   Появившийся во дворе замка автобус вызвал настоящий фурор. Поначалу попрятавшись от ужасного рычащего зверя, слуги постепенно осмелели, и вышли навстречу. Сыграло роль и то, что пришлось орать минут пятнадцать, требуя всех немедленно явиться пред очи короля.

   - Мы прилетели на самолете. - сказал я выбежавшему на зов Чудинову.

   - На самолете? - не понял старик.

   - Да, на самолете. Ведь мы же в другой стране. - подмигнул я. - Устройте своим коллегам небольшую экскурсию и расскажите им об всех прелестях работы на нашу организацию. Сами же помощников себе хотели. Вот и уговорите их.

   Валерий понятливо кивнул, и принялся радостно здороваться с учеными, сонно выползавшими из автобуса.

   - Что произошло? - спросил похожий на гнома профессор, удивленно оглядываясь на стены замка.

   - Мы в Боснии, господа, в поместье, принадлежащем организации "Королевство". Вас настолько разморило в дороге, что вы уснули, а я не решился вас будить.

   - Уснули? Все сразу? - задумался коротышка.

   - В Боснии... Тут лето что-ли? - эхом отозвался другой ученый. - Жарко то как. А мы то все в зимнем.

   - Чудинов! И впрямь довольный, не наврал в письме. - удивился третий.

   - Там! Там! - ошалело выбежал на крыльцо Пирр. - Дерево разговаривает!

   - Простите, господа, дела. Поспешу откланяться, вами займется Валерий. - я поспешил в замок вслед за парнем. Ученые проводили нас непонимающими взглядами : одежда на Пирре была самая, что ни на есть средневековая.

   - Это еще что. - хмыкнул увязавшийся за мной Макс. - Вот когда они Ранмира увидят, в доспехах и с двумя мечами...

   Едва вы дошли к месту проишествия, как внутренний собеседник ликующе завопил.

   - Ну наконец-то! - обрадовался Каин. - Давно пора. Правильно сделали, что в горшок посадили и поливали.

   Семя связи, которое нам дал друид, распустилось и превратилось в небольшое, карликовое деревце. Или маленький кустик, смотря с какой стороны посмотреть.

   - Вот она, истинная силы природы. За один час дерево выросло, из семечка. - прошептал Пирр. - Недавно проверял - еще ничего не было.

   Листья и ветви растения трепетали, словно на сильном ветру, а их шелест складывался в звуки, отдаленно напоминающие человеческий голос. Бесполое, невнятное шептание. Спустя десять томительных минут ожидания, наконец то стали понятны отдельные слова. Пошелестев еще пару минут, деревце затихло, а затем внятно произнесло голосом друида :

   - Есть там кто? Господин Дэймон, или как вас там.

   Ветви и листья шелестели лишь тогда, когда раздавались слова. Казалось, сам кустик разговариваем с нами.

   - Да, я здесь. Кесс, дружище, гляжу, ты наконец то закончил свои дела и решил со мной сотрудничать? - обрадовался я.

   - Можно и так сказать. - послышалось в ответ. - Обещал же, что свяжусь с вами, как освобожусь. Есть какие-то конкретные предложения?

   - Конечно есть! Сможешь ко мне в гости приехать? Магическим напитком угощу.

   - Не угостишь. - захихикал Каин. - Его Макс пополам с Василием выдули, пока ты ученых загружал.

   - Максимушка-а...- я обернулся, и "ласково" посмотрел на компаньона. - Ты, случаем, бутылку газировки из автобуса не брал?

   - Не бра-а-ал... - фальшиво замотал компаньон, пятясь к двери. - Это Ва-ася все...

   - Чем друида угощать теперь, проглот?!- бросился я за ним. - Стой, скотина!

   Из куста раздался шелестящий смех.

   Напарник успел выскочить из комнаты быстрее, чем я до него дотянулся.

   - У вас, гляжу, все так же весело. - отсмеялся Кесс. - Ладно, приеду. Пересади меня в землю, и полей хорошо.

   - Кого - тебя? - не понял я.

   - Семя связи. - поправился друид. - Кустик этот.

   - Зачем?

   - Ну не ехать же мне из города пешком! - возмутились в ответ. - Тем более, что я и не в городе сейчас, не вернулся из леса еще.

   - Партизан. - буркнул я. - Лесной. Сколько воды лить?

   - Не менее тридцати ведер. Но лучше побольше

- Сколько-сколько? - ошеломленно ахнул Макс, входя, и чавкая пирожком. - На это мизерное деревце - десять ведер?!

   Ну кухню явно ходил, подлец. Вон довольный какой. Строгая Марта устроила в замке железную дисциплину, до обеда не подпуская никого на пушечный выстрел к съестным припасам. Компаньон оказался единственным человеком, который умудрялся что-либо перехватить.

   - За красивые глаза, не иначе. - хмыкнул однажды Каин. Всех остальных, кроме Макса, Марта с гиканьем гнала вон, не гнушаясь схватиться за поварешку или лежащее рядом мокрое полотенце. Помимо напарника достать (читай-своровать) еды удавалось разве что вампиру, пользовавшегося безнаказанностью за счет своей сверхскорости.

   - Уйди, животное.. - поморщился я. - Как в мага трансформироваться начал - так приличным стал. А щас, как инициировался, так опять во все тяжкие.

   Компаньон лишь удрученно вздохнул, доев пирожок и отряхивая руки.

   - Что встал? - тут же докопался до него я. - Ты все слышал же. Кустик взял, и пошли сажать. Хоть какую-то пользу принесешь. И за водой будешь бегать без чьей-либо помощи.

   Надувшись, Макс протопал к горшку. Опять раздался шелестящий смех Кесса.

   - О, сейчас ты увидишь кое-что интересное. - хмыкнул Каин, наблюдая за тем, как на посаженное семя связи выливается последнее, тридцатое ведро воды.

   Задрожав, кустик принялся резко расти и увеличиваться в размерах. Вот рванули вверх побеги, на них наклюнулись почки, тут же выпуская из себя молодые листки, начали отрастать новые ветви...

   Незаметно подошедший Ирван ошеломленно замер, наблюдая за прущим ввысь не деревцев, нет, - полноценным деревом.

   - Хорошо что у стены посадили, а не поперек дороги. - изрек он спустя пару минут, когда перед нами, шелестя ветвями и листвой, встало огромной дерево, со стволом, которое смогли бы обхватить только человек пять-шесть, взявшись за руки.

   - Можно было и побольше, но ладно. - раздался сквозь шелест голос Кесса. - И так сойдет.

   Ствол дерева задрожал и развергся, а из него начал медленно проступать контур человеческой фигуры. Деревянной фигуры. Вот проступило лицо, голова, шея с плечами. Когда тело наполовину торчало наружу, Макс не выдержал :

   - Ну и зачем нас деревянная статуя друида?

   Каин радостно захихикал.

   - Ты смотри, что дальше будет.

   Когда в дереве оставались лишь ноги ниже колен, лицо статуи ожило.

   - Приветствую. - невозмутимо сказало оно. - Секундочку.

   Фигура отлепилась от ствола и превратилась в полноценного человека. Точнее, друида - люди не способны так вырастать из деревьев.

   - Так что? - нахально заявил Кесс, потешаясь над нашим изумлением. - Где мой обещанный волшебный напиток?

   Я лишь тяжко вздохнул в ответ.

   - Пошли, обсудим кое-что.

   Разговор затянулся на несколько часов. Пришлось выложить друиду обо всем, не сказав лишь некоторых вещей, и заменив "парралельный мир" на "дальнюю-дальнюю страну". Решив, что скрывать истинное положение дел глупо, я раскрыл все карты, и, надо сказать, не прогадал. Впрочем, Кесс поверил бы и в любую другую байку - ему было попросту лень спорить.

   - Видать, действительно сидение в лавке мужику наскучило. - хмыкнул Каин.

   - Ладно. - наконец, оборвав поток моих словоизлияний, встал друид. - Уболтал. Теперь у вас есть свой персональный хозяин природы. Помимо жалования требую в свои владения окружающий замок лес и сад внутри стен.

   - А не жирно ли будет? - возмутился управляющий. - Этот лес знаешь какой большой?

   - Соглашайся!!! - зашипел внутренний собеседник. - Нам только на пользу пойдет. Он с этим лесом такое сможет сделать, что ого-го! Никакие враги не пройдут.

   - Решено. Заступаешь на службу уже сегодня. - улыбнулся я, протягивая Кессу руку и предвкушая огромные плотоядные росянки у себя в лесу, пожирающие разбойников и церковную братию. Жизнь определенно налаживалась.

   - Наконец-то можно отдохнуть. - удовлетворенно крякнул Макс, наблюдая за нашим рукопожатием.

   - Никакого отдыха. Если вы освободились, сир, то мне необходима ваша помощь в куче разнообразных вопросов.- встрепенулся Ирван. - Кстати, через несколько дней назначено очередное общее вече. И вас, господин Максимиллиан, это тоже касается.

   Я устало застонал. Ни минуты покоя!

Глава 2. Новая гильдия.

   - Итак, ты говоришь, что все исполнил ? - спросил я сидящего передо мной мужичонку в замызганном армяке.

   - Да, господин, все как ни на есть! - истово закивал он.

   На этот раз, вместо "пленной" служанки, в камеру к Марии подселили проштрафившегося служку, этакого недалекого крестьянина, жителя второго круга. Играя заботливого селянина, служка принялся расспрашивать девушку об ее судьбе, утешать.

   - В ответ получилось все то же самое - слезы, история про поиски Сеньки, да месть ему. - сказал Ирван. - Крестьянин, как ему было и положено, возмутился в ответ, и обозвал это все бабьими глупостями.

   - Да, господин. - кивнул мужичонка. - Я ей, значитца, так и сказал. Что друг детства ейный был никто иной, как один из самых верных приспешников Сеньки, да чуть ли не самым кровожадным и жестоким душегубом во всей банде. Она, значитца, плакать опять. Не верю, грит. А я все гутарю, да гутарю, что, мол, плохой он был, злой.

   - В итоге он рассказал Мари всю правду. - улыбнулся комендант замка. - Девушку выбило из колеи. Рассказы о том, сколько душ загубил ее благоверный, да и известие о том, что он оказался полной противоположностью святому идеалу... Хороший ход, сир!

   - Она, значица, в слезах да соплях сначала вся была, а потом просто замерла, как будто громом ее бабахнуло! - поддакнул крестьянин. - Тут то меня из камеры и освободили. А такое состояние - енто Шоком называют, значитца.

   Я лишь хмыкнул в ответ. Вторая часть плана Каина была выполнена.

   Так, в делах и хлопотах, незаметно пролетел день. Перед тем, как сажать ученых в автобус и увозить домой, пришлось отгонять от него гномов. Парк, Вент, Мон и Проб настолько восхитились дивной железной повозкой, что уходить от нее категорически не желали. Изучив все, что было внутри и восхитившись вместительности и планировке салона, они приняли решение изучить машину снаружи. Когда я вышел во двор, шустрые коротышки уже где-то откопали веревку, и собирались затащить с ее помощью Мона прямо под днище автобуса. Пришлось прогнать, невзирая на обиженное бурчание.

   - Интересно, что им там Чудинов наговорил... - задумчиво протянул Каин.

   Внутренний собеседник был прав. Ученые выходили из замка настолько ошарашенными, что это было даже немного смешно. Тот профессор, что был похож на гнома, так вообще походил на едва вылупившегося из яйца галчонка : всклокоченная борода, волосы торчком, выпученные глаза, приоткрытый рот...

   На этот раз решили ехать без Василия - убивать вроде бы было некого.

   - Настоящий темный властелин. - одобрительно хмыкнул Каин.

   Телепортировав автобус, я принялся будить ученых.

   - Мы опять уснули ? Но как так ? - сонно зевнул белобородый старик.

   - Наша компания бережет свои секреты. Приношу свои извинения, но мы вынуждены были вас усыпить, чтобы вы не запомнили дорогу. - покаялся я.

   - Возмутительно! - буркнул ученый-гном. - Если бы не мой коллега Валерий, черта с два я такое стерпел. Но ах, какие перспективы он обрисовал!

   - Это даа... - мечтательно протянул его сосед.

   - Надеюсь, что вам у нас понравилось, господа. - высаживая профессуру из автобуса, я изобразил улыбку стюардессы. - Мы будем ждать вашего окончательного решения и скоро с вами свяжемся.

   - Спасибо за то, что летали нашим рейсом! - хохотнул Макс.

   Вернув в агентство автобус, я хотел было телепортировать нас в замок, но компаньон жестом остановил меня.

   - Генератор. Солярка. Электричество в замке!

   - Точно. Поехали.

   Гараж знакомого Макса располагался на самой окраине одного кооператива, что сыграло нам на руку - меньше свидетелей наших прыжков по мирам. Повозившись минут пять с ржавым амбарным замком, напарник наконец-то открыл помещение. Припарковав джип внутри, мы двинулись на поиски генератора. Гараж у знакомого был не простой : он состоял из нескольких помещений, соединенных между собой, и был вконец захламлен разными старыми деталями от авто, и прочим мусором. Пробираться сквозь все эти завалы было довольно проблематично.

   - Конструктор - собери сам. - захихикал Каин. - Все это барахло телепортнуть в тот мир, а там гномам отдать. Пусть играются. Вон, с каким восторгом автобус исследовали. Потрогали, понюхали, чуть ли не облизали!

   Наконец, искомое было найдено.

   - Интересно, как он ее сюда затащил ? - задумался я, оглядывая многотонную бочку с соляркой.

   - Еще до постройки гаражей. - хмыкнул Макс. - Давно дело было. Только потом уже, вокруг бочки стены построил.

   - Голь на выдумки хитра. - согласился я, с восторгом оглядывая запылившийся от времени генератор. Новый, дизельный, практически не использованный, если судить по внешнему состоянию. Лепота.

   - Честно сказать, я ожидал увидеть древнее ломучее гумно... А тут - современный, мощный, практически миниатюрная электростанция!

   - Тот знакомый лучшие вещи в гараж свозил.- улыбнулся в ответ компаньон. - Он слегка параноиком был.

   - Как и все мы... - вздохнул я, доставая камень перемещний. - Как и все мы...

 

   ***

   - Кстати, Вась...Выяснилось, что меня похитили по ошибке.

   - Р-р ?

   - Да. Мне больше ничего не грозит. Так что можешь больше не ночевать у меня в ногах. - я потрепал волка по холке.

   - Р-р! - категорично фыркнув зверь, развалившись на кровати.

   - Хех, так и знал. Просто признайся, что тебе это нравится, и ты давно хотел хозяина. Ути моя собачка... - я уле успех отдернуть руку от клацкнувших клыков. - Ну ладно, ладно, не собачка. Питомец.

   Клац.

   - Уговорил. Ути мой волчишка. - я погладил успокоившегося оборотня.

   День полностью был забит делами, погрузив меня в заботу о своих землях. Пришлось издать новый королевский указ - о смене старорежимного языка и введении усовершенствованного нового. Последовавшие расходы на писарей меня не огорчали - все одно дешевле, чем закупать книги в нашем мире. Пусть лучше один учебник копируют, да распространяют по всем моим деревням. Народу только на благо пойдет. Например, введение в обиход новых "современных" слов из моего мира, да некоторых правил грамматики. Такое нововведение обогатит язык, сделает его великим, и могучим. Главное - избежать слов паразитов и прочего мусора.

   Также другим указом я ввел в обиход доски для объявлений : крытые от дождя, снега, и прочих осадков, устойчивые к ветру. Пришлось проявить хитрость. Рядом с обычными новостными столбами были поставлены особые, для изъявления королевской воли и королевских указов.

   Их тоже пришлось сделать из дерева, но особо, зачарованного друида. Поверх мы повесили небольшие плоские окна из нашего мира, в которых, за твердым пластиковым стеклом, можно было вешать указы и прочие документы для всеобщего изучения. Сказывалось преимущество технологий : застекленные, пластиковые доски для объявлений вызвали настоящий фурор.

   Кесс продемонстрировал преимущества друидской магии : прямо за стеклом, внутри, на поверхности дерева, выступали полные копии моих приказов. Разослав эти доски по всем основным деревням, я потер ручки. Теперь все будут в курсе того, что я замышляю.

   Осталось, разве что, ввести какую-нибудь общекоролевскую новостную газету, или что-либо похожее. Тогда и до империи недалеко, таким темпами то.

   Постучав в дверь, и, не дожидаясь ответа, в комнату зашел Блад.

   - Ди-и-им...Я же твой хороший соратник ? - заискивающе протянул он.

   - Так-так-так...- захихикал Каин. - Кажется, сейчас мы узнаем кое-что интересное. Что ему надо, как думаешь ? Ставлю сто золотых на то, что что-то про гильдию скажет.

   Оторвавшись от поглаживания Василия, я посмотрел на вампира. Тот стоял с блаженной улыбкой идиота, вовсе и не думая стесняться.

   - Ну...Да, хороший.

   - А хорошим соратникам позволяют небольшие вольности ?

   - Допустим.

   - А мы же завтра идем на сбор ночного братства, их кромсать ?

   - Гони моих сто золотых! - радостно вскинулся внутренний голос. - Говорил же, про гильдию спросит. Интересно, что ему там надо.

   - Да, идем.

   - Тогда в качестве вольности я прошу одну безделушку из хранилища гильдии воров.

   - Артефакт хочет. - удовлетворенно крякнул Каин. - Спроси, какой.

   - Это сущая безделица, так... - продолжал разглагольствовать вампир, вытаращив на меня глаза. - Наследство от бабушки.

   -Блад! - поморщился я. - Начистоту давай. Без увиливаний.

   Носферату в ответ поднял руку и поводил ею из стороны в сторону перед моим лицом. Голос его изменился, и стал более мягким, обволакивающим.

   - Тебе неинтересно, что это за штука...Так, небольшой амулет...Ты хочешь подарить его мне...Хочешь!

   Василий сочувственно покосился на вампира.

   - Ты мне тут руками не размахивай. - снова поморщился я. - На меня эти ваши джедайские штучки не действуют. Честно ответь, что за артефакт ?

   Блад возмущенно ошатнулся.

   - На эту блохастую зверюгу не действует понятно почему, он же нелюдь в этой форме... - ошарашено пробормотал кровосос. - Но ты же человек, почему на тебя не подействовал мой гипноз ?

   Оборотень фыркнул, и забавно чихнул, явно показывая, что он хотел делать на вампира.

   Я лишь согласно кивнул.

   - Чихать мы хотели на твой гипноз. По делу давай.

   Носферату сник и надулся.

   - Зуб Джусса.

   - Ни черта себе! - ахнул Каин. - Это же одна из самых ценных реликвий для вампиров.

   - Это одна из самых ценных реликвий для вампиров. - пояснил Блад, видя мою невозмутимость. - Практической пользы - почти никакой. Больше историческая, культурная ценность. Считалась утерянной вот уже более ста лет.

   - Неужели ты, такой могучий вампир, не смог попросту выкрасть этот зуб ? - удивился я.

   Носферату лишь удрученно вздохнул.

   - Собирался, но не хватило времени. Там охрана больно хорошая, одному с наскока было бы проблематично ее взять. Пришлось замаскироваться под человека, да устроиться на промысел в гильдию. Только меня повысить собрались, да допустить до некоторой информации, как ты пришел, и все испортил. И на службу взял. Так что за тобой, пожалуй, должок.

   - Ладно, идет. Завтра на штурме зуб твой.

   Блад просиял, поклонился, и молча вышел из комнаты.

   - Он ушел по-английски, не попрощавшись... -вздохнул я, потрепывая Василия по холке. - Пошли спать. Завтра будет трудный день.

 

   ***

   Перед нашим отъездом меня умудрилась отловить Кейт. Усовершенствование магической защиты замка было отброшено прочь : Макс показал девушке электричество, запустив генератор и запитав от него несколько ламп.

   Девушка вдохновилась настолько, что с головой углубилась в исследование нового, доселе невиданного явления.

   - Дэймон, представляешь, у этих ваших молний илитри...еле...эле-три-ческих почти та же природа возникновения, что и у эманаций магии погоды! - вдохновлено щебетала девушка, глядя на меня радостными глазами.

   - Хоть не так смущается уже. - хмыкнул Каин. - Глядишь, скоро и обниматься полезет.

   - А ты только этого и ждешь... - буркнул я. - Похотливое трехтысячелетнее животное.

   Внутренний собеседник лишь мелочно захихикал в ответ.

   - Мне скучно, понимаешь ? Именно поэтому и общаюсь с тобой, и строю какие-то планы. Пусть и коварные. Считай, что тебе повезло. В отличии от некоторых, я забочусь о своем носителе, и понимаю, что ему изредка нужен отдых и разрядка. У тебя же их попросту нет, все дела да дела. Вот сейчас план с девкой Марией удастся, и тебе уже не отвертеться.

   Крыть было нечем. Пари есть пари. Я вздохнул, и прислушался к продолжавшей вещать Кейт.

   - ... таким образом, если мы от магического источника сможем подвести подпитку к про-во-дам, то можно будет делать бесплатное элетричество! А если перевести силовые линии на защитные каркас замка, то можно будет даже стрелять им! Макс сказал, что илитричество опасное, и может жалить, и даже убивать!

   Перед глазами невольно встала громадная катушка Теслы, установленная на одну из башен замка и поражающая врагов молниями.

   - Я - за! - поддакнул Каин. - Кажется, один из коллег Чудинова был каким-то знаменитым физиком-электриком.

   - Еще бы ты не был за. Это же деяние, достойное настоящего темного властелина. - буркнул я.

   Прервал поток словоизлияний девушки Блад, подошедший с известием, что все готовы и пора выезжать.

   - И не забудьте про зуб, си-ир. - скорчив умильную мордочку, поклянчил вампир.

   - Вот так... - грустно вздохнул я. - Всем от меня что-то надо. Никто не похвалит, не приголубит. Никто не любит просто так, за то, что я есть.

   - Мы любим! - вскинулись проходящая мимо Рози.

   - Мы приголубим! - вторила ей идущая следом Лера.

   - Хотя... - хором сказали горничные, переглянувшись. - Нам от вам тоже кое-что надо.

   - Просто так надо. - подходя ближе, облизнулась Рози.

   - За то, что вы есть. - хихикнула Лера, повторяя движение подруги.

   Кейт возмущенно надулась, и, фыркнув, быстрым шагом вышла из комнаты.

   - Ревнует, однако. И вправду влюбилась. - констатировал Каин.

   - Ладно, девочки, увы, но мне пора! - улыбнувшись, ускользая от объятий девушек. - Привезу вам из города подарков.

   - Уи, господин. Подарков. Разноцветных. - озорно подмигнула мне на прощание Рози.

   - Уи, господин. Подарков. С запахом и вкусом. - вторила ей Лера, также подмигивая.

   - Мы будем ждать, господин.- хором сказали красотки, захихикав. - Таких же подарков, как вы подарили сирдару Осману.

   Я почувствовал, что слегка покраснел. Ишь как насели. Надо им и вправду что-нибудь привезти, за хорошую службу. Вон как настроение поднимают.

   До города добирались своим ходом, на двух каретах. В одной я с Максом, да Кесс с Ирваном. В другой Василий, Блад, и Пирр с Ранмиром, напросившиеся вместе с нами. Стая оборотней бежала следом, даже в человеческой форме влегкую несясь наравне с каретами.

   В город мы прибыли еще засветло, и тут же направились к торговцу Кирею. Фларис был все так же великолепен : казалось, он еще больше похорошел с нашего прошлого визита.

   К сожалению, долго любоваться архитектурой и прочими красотами мне не дали : кареты подъехали к дому купца. С собой на переговоры я взял только Макса, да управляющего. Слуга, запомнивший нас еще по первому визиту, беспрекословно провел к хозяину.

   - О! Господин Демон. - обрадовался торговец, отрываясь от трапезы. - Проходите, присоединяйтесь.

   - Благодарю, мы ненадолго. Дела, увы...

   - Торги прошли просто великолепно! - просиял Кирей. - Прибыль оказалась много выше, чем я смог бы выручить на оружии. Скупили все до последней безделушки.

   - Вот как ? Неплохо, можно будет повторить. Кстати, мне нужна моя прибыль.

   Сразу сникнув с лица, торговец тяжело вздохнул, но все же сделал знак слуге. Тот тут же удалился, и через некоторое время вернулся с небольшим ларцом. Судя по его напряженному виду, ноша явно была нелегкой.

   - Чудненько. Денежек много не бывает. Пересчитывать не буду, понадеюсь на вашу честность.

   Кирей лишь еще раз тяжко вздохнул, не желая расставаться с богатством.

   - Не переживай. - хохотнул я. - Сейчас с гномами торговля пойдет, будешь моим торговым представителем.

   - Вы сумели с ними договориться ? - просиял купец.

   - Почти. Скоро уеду на переговоры, там все решится. Кстати, мне нужно, чтобы ты организовал на мое имя...шу-шу-шу...

   Кирей ошарашено уставился на меня.

   - Но зачем ?

   - Надо. У меня слишком долгоидущие планы, чтобы пренебрегать такими мелочами. Выполнишь ?

   - Да, господин Демон. - торговец закатил глаза, явно пытаясь просчитать ситуацию. - Должно получиться, если в сроки уложиться.

   - Не должно, а получится. Ладно, мы еще встретимся, бывай. Пришлю гонца.

   Купец все еще витал в своих мыслях, поэтому лишь склонил голову, прощаясь.

   На улице нас ждал сюрприз : неподалеку от кареты, боязливо косясь на оборотней, стояли два парня с небольшими узелками за спиной. Видимо, услышали, как мы прибыли, да на звук выбежали. Караулили небось все утро - вон, собранные, готовые к выходу все стоят.

   - Кавалерия прибыла. - хмыкнул Каин. - Теперь еще этих двух оболтусов воспитывать.

   - Не бухти. Дети - цветы жизни. Воспитаем правильно - хорошие последователи получатся.

   - Дарите женщинам цветы. - буркнул внутренний голос. - Лучше бы ты Сэн начал воспитывать.

   - Она уже не Сэн, а Кейт, и пора бы это запомнить.

   - Как удобно, так и называю. - фыркнул в ответ Каин. - Сейчас мой план с Мари удастся, и посмотрим, как ты запоешь.

   Я невольно смутился. Крыть было нечем.

   Парни, завидев наш выход из дома, подбежали и уставились на меня преданными глазами. И ведь не отличишь друг от друга. Близнецы. Надо же, а тогда, на торжище, их легко отличить друг от друга было - по степени запачканности и пятнам грязи в разных местах.

   - Мы готовы, господин! - радостно поклонился один.

   - Примите нас в обучение, господин! - решительно вторил ему другой.

   - Так, а кто из вас со мной в подземелье то был ?

   - Я, господин. - тут же откликнулся левый.

   - Зовут то как ?

   - Ник.

   - Марк. - вслед за братом, назвался правый.

   - Хорошо. Оба приняты, обещал все же. За непослушание буду наказывать, за успехи в учебе - поощрять.

   Парни просто засияли от радости, и едва сдержали ликующие вскрики.

   - Вещи все собрали, дела все завершили ?

   В ответ последовали два утвердительных кивка.

   - Тогда выдвигаемся. Сегодня сбор гильдии, будем ее захватывать. Поедете на каблучках карет.

   Следующим пунктом значилось посещение портного. Недолго думая, я приказал ехать к тому пухлому дядьке, что обслуживал нас в первое посещение Флариса. Немного поплутав по улицам, и порасспрашивав редких прохожих, мы нашли искомое.

   Лавка Варри была все также невзрачна снаружи, а вот внутри претерпела большие изменения. Теперь это было обширное, хорошо освещенное помещение, с множеством стеллажей и манекенов вдоль стен, а также с многочисленными прилавками с уже разложенной готовой продукцией. Места хватило с лихвой для всей нашей компании.

   Хозяин, заметив нас, просиял. Вспомнил, видать, как выгодно со мной иметь дело. По лицу узнал.

   - Господа пришли за костюмами ?

   - Нет. - отмахнулся я. - Господа пришли нанять твое пузо. Ты, кажется, стал еще толще. Надеюсь, что на качество одежды это не повлияло.

   - Нанять ? - опешил портной, поначалу не обратив внимания на оскорбление, а затем гордо вскинувшись : - Конечно не повлияло!

   - Да. Нанять. Сколько стоит твой бизнес ? - видя непонимание Варри, я пояснил : - Торговое место. Лавка твоя.

   Хозяин пошивочной замялся.

   - Но, господин, один дом в этой части города стоит более сорока золотых...

   - Сто хватит за все ?

   - Сколько ?! - выпучил глаза портной. - Да за такие деньги я только для вас костюмы шить буду! Это же как развернуться можно! И на эльфийский шелк хватит, и на гномьи тончайшие кольчуги, вшитые в кафтан.

   - Этого мы тебе и так достанем. Без денег. Если хорошо работать на меня будешь. И от эльфов, и от гномов. - отмахнулся я.

   Варри выпучил глаза еще больше, так, что казалось, что они вот-вот выпадут из орбит.

   - Как бы его удар не хватил. - хихикнул Каин. - Ты бы поаккуратнее. Эльфийский шелк себе не каждый тан даже может позволить, редкая и дорогая вещь.

   - А у меня китайские атласные халаты из моего мира. Не менее редкие и не менее дорогие. - огрызнулся я. -Надо бизнес открывать, в городе осваиваться, плацдарм готовить. Не только в замке ошиваться же.

   - И то верно. - на удивление покладисто согласился внутренний собеседник. - Пора уже границы королевства нашего расширять потихонечку.

   - Ирван, отсчитай ему сто золотых. Из того сундучка, что мы у Кирея забрали. А ты Варри, слушай сюда.

   Портной предвкушающее заблестел глазами, и подался ближе.

   - Сейчас снимаешь со всех мерки, и начинаешь шить на нас. Покрой - как на благородных, что-нибудь посовременнее, только без излишков : никаких рюшечек, бантиков. За неделю управишься ?

   Хозяин лавки уверенно кивнул в ответ, жестом фокусника доставая из кармана метр.

   - Когда с этим делом закончишь, будем торговлю расширять. Подмастерьев наймешь, для пошива заказов из города. Торговца, чтобы за прилавком стоял. - окинув помещение оценивающим взглядом, я добавил : - Еще чуть изнутри подправим, чтобы привлекательнее было. И снаружи перестроим. Загляденье получится, клиентура потечет. И богатеи тоже. Заодно скупку краденного твою легализуем, ломбард рядом построим.

   - Как можно! - вскинулся Варри. - Я порядочный человек, в смысле, портной.

   - А сам мой замок обслуживать будешь. Как самый настоящий честный портной.

   - Нету у меня скупки краденного. - надулся пузан.

   - А как же. Поэтому у тебя лавка внешне такая непримечательная. Страже в глаза не бросаться, да сборщикам налогов. Не то, что в центре города, помпезные, пышные сооружения, прямо кричащие о качестве и дорогой цене своим видом, завлекающие богатых клиентов. Хотя шьешь ты на удивление великолепно. И не говори мне, что ты на дешевых заказах по пошивке крестьянских чепчиков так лавку изнутри перестроил, по-дорогому, за такой короткий срок.

   - Господин ужасно проницателен. - совсем сник портной, поняв, что отпираться бессмысленно.

   - Надо же, угадал. - хмыкнул Каин. - Как свезло. Теперь он точно наш.

   - Дедукция, Ватсон. Ладно, мерки ты снял, приступай к работе. Как освобожусь - приеду, проверю.

   Следующим пунктом в списке дел значилось посещение ювелирного. Обещания надо выполнять.

   - Как гласила одна из старых пословиц в твоем мире : Лучшие друзья девушек - это брыльянты. Так что-ли ? - хмыкнул в ответ Каин. - Рози с Леркой лучше что-нибудь более необычно. Ты же темный властелин в конце концов. Спустя некоторое время у тебя этих сверкающих камней в сокровищнице будет вагон и маленькая тележка.

   - Хм, а ты прав. Тогда при следующем перемещнии надо будет с собой косметики захватить. Как раз для плана с Марией закупать будем.

   - Неплохой вариант. И нижнего белья захвати. Покрасивее. Тут о таком даже и не слышали.

   - Вот ты озабоченный. - слегка смутился я. - А размеры как ? Наугад ? В смысле, на глазок ?

   - А зачем на глазок ? - захихикал внутренний собеседник. - Подходишь, и руку прикладываешь. А потом в магазине показываешь. И тебе информация достоверная, и девушкам приятно.

   - Да ну тебя. - отмахнулся я. - Юморист нашелся.

   - Носитель, я серьезно говорю. - хмыкнул Каин. - Твои слуги должны быть тебе преданны, а это очень хороший способ. Можно сразу кучу комплектов привезти, и всем служанкам раздарить. А Рози с Лерой - особо красивые. Тебя на руках носить будут потом. И не предадут. Темный властелин - он конечно темный, но для своего народа не совсем.

   - Темная империя, построенная на нижнем белье. Великолепная идея. - фыркнул я. - Стоп. Как ты меня назвал ?!

   - Носителем.

   - Хорошо хоть не носильщиком. Вот возьму и обижусь. И сам себя носить будешь.

   - Ловлю на слове. Сейчас перехвачу управление, спасибо. - мелочно хихикнул внутренний собеседник.

   - Не-не-не!!! Я пошутил, стой!

   - То-то же.

   - Сир, нам лучше не светиться. - отвлек меня от внутренних споров Ирван. - Нельзя сталкиваться с эльфийским посольством неподготовленными. Зачем мы приехали на одну из центральных улиц города ?

   - Да, ты прав. - встрепенулся я. - Пожалуй, ювелирный отменяется. Поехали куда-нибудь в районы победнее, еще пару лавок купим. Чтобы с разных сторон Фларис начать равномерно окучивать.

   - Деймон, у меня предчувствие. - буркнул Макс.

   - Ну-ка, ну-ка... - протянул Каин. - Неужто наш свежеиспеченный маг наконец то принесет пользу ? А то только и делает, что жрет.

   Компаньон прислушался к чему-то, а затем уверенно кивнул.

   - Да. Нам нужно в скобяную лавку.

   - В скобяную, так в скобяную. - пожал плечами я. - Все равно до собрания гильдии время еще куча. Поехали, адрес говори.

   - Не знаю адреса. - смутился Макс. - Я так покажу. Вот туда. - компаньон тыкнул пальцем куда-то на север, в конец улицы.

   - И как с такими людьми империю строить ? - удрученно вздохнул внутренний собеседник. - Мои приспешники - идиоты.

   - Сам тоже хорош. Похотливый дикарь. - буркнул в ответ я, откидываясь на спинку. Поезда обещала быть долгой.

 

   ***

   Мы стояли на сцене, слегка возвышавшейся над полом, перед толпой, насчитывающей около ста человек. Помещение было большим, и легко вместило всех людей. Отблески факелов на стенах, замшелые стены, затхлый воздух - многое указывало на то, что мы находимся под землей.

   - Итак, господа, все видят эту монетку ? - я поднял руку вверх, показывая толпе серебряный рубль.

   В ответ раздалось неуверенное гудение. Народ явно чувствовал подвох, но никак не мог понять, в чем он заключается.

   - В зависимости от того, какой стороной она упадет, будет решено - жить вам, или умереть. - невозмутимо продолжил я. - Ваша жизнь зависит от монетки, господа. Время подумать у вас уже было. Теперь - молитесь.

   - Ты хоть представляешь, кому ты угрожаешь ? - зловеще крикнули из толпы.

   Я лишь повел бровью. Мимо мелькнула смазанная тень, и тут же раздался истошный крик. Народ заахал и расступился в стороны, разглядывая бездыханное тело неизвестного крикуна, бьющееся в конвульсиях и щедро орошающее брызгами крови все вокруг.

   - Блад! - возмутился я, обращаясь к материализовавшемуся около меня вампиру. - Надо было припугнуь, а не убить!

   Носферату флегматично пожал плечами, слизывая кровь с кончиков пальцев.

   Ропот в толпе постепенно смолк, и все выжидающе и испуганно уставились на меня. Ухмыльнувшись, я несколько раз подкинул в руке монетку. Издалека раздался звук судорожного сглатывания.

   - У вас последний шанс, господа. - озвучил мои мысли Макс. - Не облажайтесь. В противном случае нам придется попросту найти новое руководство для вашего братства.

   - Итак, где глава гильдии воров, и где глава гильдии убийц ? Или как они у вас называются. - резюмировал я. - На ответ две минуты, время пошло.

   Пошушукавшись между собой, одна кучка людей, державшаяся вместе, выдвинула вперед своего представителя.

   - Видите ли в чем дело... - начал он.

   - Сир Демон. - продолжи я начатую фразу. - Пока бы уже додуматься

   - Видите ли в чем дело, сир Демон. - поправился незнакомец, стараясь говорить уважительно. - За гильдию воров я не в ответе, а наш глава - вон. - и кивнул головой в сторону.

   - Как это вон ? - не понял Макс.

   - Лежит. - невозмутимо почесал затылок представитель ночного братства. - Убил ваш подручный его только что.

   - Бла-ад... - простонал я, закрывая лицо руками. - С-скотина. Просра...Упустили такой шанс!

   - Мягкий знак забыл. - захихикал Каин.

   - И кто теперь вместо него ? - спросил компаньон.

   Убийца лишь развел руками.

   - Вопрос о передаче полномочий обычно решается на общем собрании гильдии. Когда глава умер, или был убит, или пропал без вести.

   - Чудненько! - обрадовался Каин.

   - Чудненько! - вторил ему я, обращаясь к толпе - Общее собрание гильдии объявляю открытым. На повестке дня внезапная смерть бывшего главы. Как печально, он был таким хорошим человеком, и так молод...Почему он, почему именно его ?! - скорчив плаксивое лицо, я воздел руки к потолку, сетуя на небеса.

   - В качестве нового главы, мы выставляем вот эту кандидатуру. - Макс тыкнул в меня пальцем. - Еще есть желающие ?

   Блад злобно сощурился и орлиным взором окинул взгляд. Толпа машинально подалась назад, невнятно ропча.

   - Желающих больше нет. - резюмировал я. - Глава умер, да здравствует глава. Как только город будет захвачен, гильдия переквалифицировывается в Королевскую Службу Безопасности - КСБ. А потом...

   - А потом ? - нерешительно спросил парламентер убийц.

   - А потом - в Имперскую. ИСБ. - улыбнулся я. - Итак, вижу, наши отношения немного натянуты, поэтому предлагаю начать все с начала. Кто хочет со мной дружить ?

   Толпа настороженно замерла, явно чувствуя подвох. Пришлось обратиться к компаньонам :

   - Кто хочет со мной дружить - поднимите руки!

   Посмотрев на меня, и поняв, что я хочу, Макс, Блад и Кесс подняли руки.

   - В качестве знака уважения, в честь нашей дружбы, и в честь формирования выхода из тени, тем, кто со мной дружит, положены подарки! - возвестил я, жестом фокусника указывая на край сцены, на котором стоял деревянный ящик. - Подай его мне.

   Блад торжественно встал на одно колено, и вручил мне желаемое. Неспешно открыв его, я картинно ахнул, прикладывая руку ко лбу :

   - Какая красота! Ах, великолепно!

   Толпа заинтересованно подалась вперед, всем было интересно.

   - Неужели вот это вот - за бесплатно ?! - охнул Макс, заглядывая в коробку.

   - Да, потому что я хороший глава гильдии...простите, службы безопасности. И забочусь о своих людях. Это только начало. - продолжил ломать комедию я. - Дальше - больше, еще и полноценное обмундирование будет.

   По толпе пронесся удивленный ропот. Где это видано, чтобы глава гильдии всех содержал ?!

   - А потом еще и пропитание, оружие, броня, мед. обслуживание...и все за наш счет! - распинался я. С каждым словом представители ночного братства сглатывали и подступали все ближе к сцене, не веря своим ушам.

   - Плюс соц. пакеты, отгулы, дмс , декретные отпуска...

   - Чаво ?

   - Если забеременеешь - можешь в отпуск за счет казны гильдии укатить. - пояснил Макс. - На юга куда-нибудь. На пляжу жопу греть. А как родишь - взад, на работу.

   - А-а-а-а... - спросивший явно впал в ступор.

   Толпа невольно задумалась, пытаясь переваривать услышанное. По всему, выходило что такая жизнь будет куда лучше, чем сейчас.

   - А в каробке то чаво ? - по-видимому, интеллектом спрашивающий был особо не обременем. Быстро про роды переварил, наверное, принял как данное.

   - Родит, так родит. - хихикнул Каин. - А не залетит - да и ладно.

   - А в каробке...тьфу! - невольно оговорился я. - Подарки. Но раз тут со мной никто дружить не хочет, и руки вверх не поднимает, то придется их оставить себе.

   В толпе тут же взметнулось вверх несколько рук.

   -В этом мире депутатов нет, и за слова приходится ответ держать. Если наобещаешь, а потом не выполнишь - сожгут, али четвертуют. Либо просто вздернут на ближайшем суку. Поэтому все они - такие доверчивые лапочки. Ути какие! - умилился внутренний собеседник. - Гильдия - наша.

   - Все желающие подружиться - проходим ближе к сцене, выстраиваемся в очередь. - громко возвестил я.

   В толпе тут же организовалась толчея, и раздались сдавленные матерки. Всем хотелось встать попервее, растолкав остальных.

   - Покажи свою грозность! - посоветовал Каин. - Надо их в ежовых рукавицах держать, иначе распустятся, и никой службы не выйдет.

   - Если вы продолжите толкаться, то придется попросить господина Блада вас построить. - обратился я к толпе.

   Носферату зловеще облизнулся. Толчея тут же исчезла, и организовалась чинная очередь, к которой постепенно, под влиянием коллективного давления, присоединялись все новые и новые люди, изначально даже не поднимавшие рук. Все-таки психология толпы - жуткая сила.

   Как оказалось, мы не зря послушались Макса, и поехали в скобяную лавку. Хозяин, с порога узнав нашу компанию, и, в особенности, меня, заговорщическим шепотом предложил купить секретную информацию. Пришлось хорошенько тряхнуть наглеца, припугнув клыками вампира, а затем и клыками оборотней.

   Увы, информация и вправду оказалось дельной, так что пришлось извиниться и раскошелиться. Лавочник сдал местонахождение всех входов в логово гильдии, в котором сегодня должен был проходить сбор. Если само место нам и так было известно, то информации о входах, выходах, постах охраны и паролях, расположении комнат и количестве собиравшихся попросту не было - связи Ирвана оказались на настолько осведомлены. Или же, что более вероятно, попросту не имели достаточно значимого положения в иерархии ночного братства, чтобы все это знать.

   Используя полученную информацию, мы без труда захватили господствующее положение и без потерь добрались до самого главного зала, в котором собирался ночной бомонд - элита, сплошь руководители да начальники подразделений братства.

   Очнувшись от мыслей, я оглянулся по сторонам. Представители гильдии воров настороженно смотрели за развернувшимся действием, предпочитая не вмешиваться. Их участь все еще не была решена.

   Наконец, первый человек в очереди, приблизившись к сцене, получил подарок, и ахнул. Вокруг него тотчас организовалась кучка любопытствующих, и раздались восхищенные вздохи. Кажется, с подарками я угадал. Теперь главное, чтобы на всех хватило.

   - Красивых ножей можно было купить и в этом мире. - буркнул Каин. - Тоже мне, подарок.

   - Красивых, да не настолько. - не согласился я. - Тут о дамасской стали и не слышали даже, а про композитные материалы - так тем более. Посмотри на профессиональный хват некоторых - они уже оценили. Прорезиненная рукоять, не скользящая в руке, удобный упор под пальцы...Такого в этом мире нет и не было. Как ты уже сказал, гильдия - наша.

   Оставив убийц играться с подарками, я обратился к ворам, все еще ожидающим своей участи : - А ваше начальство где ?

   Толпа тут же раздалась вокруг одного человека. Злобно зыркнув по сторонам, тот принял независимую позу. Приглядевшись, я опознал в тем того толстяка, который грозил скормить меня своим молоссам. Правая рука главы гильдии.

   - А как же твои собачки, а, пузан ?

   Тот злобно вскинулся, но хамить в ответ не решился, затравленно оглянувшись на лежащий неподалеку труп главы убийц.

   - Думаю, скрываться больше нет смысла. - негромко раздалось из кучки воров. Скидывая с головы капюшон, оттуда вышел человек, и направился ближе к сцене.

   - Ух ты, сиплый. Все такой же худой. Кольцо все еще при тебе ?

   - При мне. - сипло отозвался мужчина.

   - Господа! - громко обратился я ко всему народу, собравшемуся в зале. - У этого человека есть кольцо, магическое кольцо, позволяющее определить, правду ли говорят владельцу, или лгут. Давайте спросим у него, солгал ли я хоть в чем-то ?

   Толпа заинтересованно уставилась на сиплого. Тот, аж поперхнувшись от такого перевода стрелок, возмущенно уставился на меня.

   - Ну же! Хором! Вранье это было или правда ? - начал я агитировать толпу.

   Раздалось одобрительное гудение. Скривившись, вор утвердительно кивнул : - Все было правдой.

   - Дед-мо-роз, дед-мо-роз! Ты подарков нам принес ? Я принес! Всем понравилось ? Не так плохо со мной дружить ? - продолжил я агитировать толпу.

   И вновь раздалось одобрительное гудение. Ножи всем понравились, не зря так долго выбирал. Про окровавленное бездыханное тело бывшего главы гильдии на полу уже никто не вспоминал - эх, суровое средневековье...

   - Ну так что ? Присоединитесь к нам ? - спросил я у худого незнакомца. - Ты, кстати, до сих пор так и не представился.

   - Серый, глава гильдии воров. - ухмыльнувшись краем рта, назвался мужчина.

   - Просто серый ?

   - Серый Тень, если быть точным.

   - Пойдешь под мое начало, тень ?

   Глава задумался.

   - Поначалу ты показался мне заносчивым выскочкой, но после того, что ты сделал с моим убежищем...

   - Я случайно... - пришлось смущенно потупиться. - Торопился, понимаешь ли.

   Увеличив громкость, Серый обратился к толпе :

   - Господа, запутанный лианами дом на окраине, где раньше была наша база - это его рук дело.

   Все ошеломленно зашушукались, обсуждая невероятную новость.

   - Тогда я не поверил, что мальчишка держит данное им слово. - продолжил глава воров. - Теперь верю. Интересно, во что это выльется ? Моя гильдия подчинится тебе. - Тень склонил голову в легком поклоне.

   - Это выльется в Королевскую Разведывательную Службу.

   - Так не пойдет! - визгливо раздалось сзади Серого. Все удивленно уставились на позабытую правую руку главы.

   - Вам всем крышка! - истерично хихикнул толстяк. - Никто не смеет продавать мою гильдию какому-то жалкому сопляку!

   - Сопляку ? - хмыкнул я.

   - Твою гильдию ?! - изумился Тень.

   Двери с хрустом распахнулись, и в залу серыми молниями ворвались оборотни. Подбежав ко мне, Василий начал перекидываться в человека. Толпа изумленно ахнула.

   - Эльфы. Штурмуют здание. С ними маги. - лаконично пояснил вервольф, безуспешно пытаясь зализать царапину на локте. - Пора уходить.

   Пузан захихикал.

   - Вы все сдохнете, все!

   - Пауль, это был ты ?! - ахнул Тень, подбегая, и хватая толстяка за воротник.

   - Да, я! - с горящими глазами ответила права рука главы. - Это я навел сюда эльфов! Столько лет наблюдать за твоими неумелыми попытками руководить гильдией было сущим мучением. Наконец-то это закончится.

   - Как только он въехал в город. - Пауль обвинительно тыкнул в меня рукой. - Мои люди доложили об этом. Эльфы как раз разыскивают кого-то, похожего по описанию. Глупо было не воспользоваться таким шансом.

   - Каким шансом, предатель ? - Серый затряс пузана, как куклу.

   - Надо же, сильный какой. А с виду худенький. - удивился Каин.

   - Убить вас всех. - мечтательно улыбнулся толстяк, болтаясь в руках главы гильдии и ничуть не сопротивляясь. - И занять место главы гильдии.

   - Идиот...- фыркнул Каин. - Остроухие вырежут всех свидетелей, и тебя в том числе.

   - Троих успели пор-рвать. У нас один ранен. - невозмутимо рыкнул Василий.

   Один из оборотней, злобно рыкнув, вырвал из лапы стрелу, а затем жалобно заскулил. Только сейчас мы обратили внимание на потрепанный вид стаи.

   Один из волков, радостно осалившись окровавленной мордой, сплюнул на пол остроухое ухо, и довольно завилял хвостом.

   - Ха-арашо, ма-аладец. - потрепал я его по холке. - Кстати, Кесс, ты же вроде как лечить умеешь ?

   - Пусть в человека превратится. Тогда легче будет. - без пояснений понял меня друид.

   - Вот и пригодился. Не зря его маркером прикармливали. - хмыкнул Каин.

   - Легче тебе, а не нам. - отрезал Василий. - В форме зверя регенерация лучше. Так колдуй.

   Кесс фыркнул, но спорить не стал. Подойдя к волку, он опустился на колени и принялся водить руками над раной. Оборотень лег на бок, чтобы облегчить доступ. Из ладоней друида раздалось слабое зеленое свечение, а в воздухе явственно повеяло озоном. Тихо, словно очень издалека, раздался слабый шелест листьев на ветру.

   Все невольно уставились на рану, которая начала медленно затягиваться. Пятна крови, ярко выделяющиеся на белоснежной шкуре зверя, начали постепенно тускнуть, а затем и вовсе пропали. Вервольф бодро вскочил, и торжествующе рыкнул, всем своим видом показывая, что он снова в строю. Весь процесс не занял и тридцати секунд.

   - А ты еще спрашивал, чем истинный друид от обычного отличается. - не удержался внутренний собеседник. - Как бы ты, дурачина, жил без меня ?

   - Спокойно и тихо. - хохотнул в ответ я. - Травку бы косил, сено заготавливал. Коровку доил. Эх, лепота-а. Хороша жизнь крестьянская...

   - Тьфу... - сплюнул Каин. - Сначала мне темную Империю построй, а там видно будет. Может коровок и заведем. Талласийских.

   - Это какие ?

   - С кожаными крыльями и огнем плюются. Хорошие зверушки.

   Нашу дружескую пикировку прервал раздавшийся сверху грохот. Сверху явно что-то обрушилось, причем, судя по звуками, это был один из коридоров, ведущих на поверхность.

   В зал вбежал неприметный плюгавенький мужичонка с безумными глазами. Пробежав еще несколько шагов по инерции, он распластался на полу.

   - Эльфы... - прохрипел незнакомец, и, дернувшись, затих. Под левой лопаткой у мужичка торчала длинная, оперенная стрела.

   - Мда. Зря мы все патрули оглушили, пока в эту залу пробирались. - удрученно вздохнул я. - Теперь их и задержать некому. Тень, отсюда есть запасной выход ?

   - Теперь нет. - также грустно вздохнул глава гильдии, прислушиваясь к очередному грохоту, на этот раз раздавшемуся с противоположной стороны залы.

   - Если бы не их маги, мы бы пор-рвали их. - злобно рыкнул Василий.

   - Кстати, да. Уважаемые господа! - обратился я ко всем присутствующим. - Как ваш новый глава, я заявляю : проблемы надо решать. Сейчас наша проблема - это эльфы. Вы верите в меня ?

   Толпа неуверенно загомонила, вжимаясь в пол от раздававшихся издалека тихих криков и взрывов.

   - Да, босс! - рявкнул вожак стаи.

   - Раш, рав! - рявкнули вслед за ним оборотни.

   - Да, Дим. - твердо посмотрел на меня Макс.

   - Да, сир! - вскинулся вампир.

   - Угумс... - невнятно пробормотал Кесс, кивая мне.

   - Я не слышу. Вы верите в меня ?! - вновь обратился я к толпе. Результат оказался куда лучше. Раздались разрозненные выкрики.

   - Да, сир!

   - Да, босс!

   - А хором ? - возмутился я.

   - Да, сир! - слаженно рявкнуло большинство.

   - Положи ему руку на лоб и скажи не двигаться секунд десять. - встрепенулся Каин. - А то сам он долго раскачиваться будет. Слегка ускорим процесс.

   - Кому - ему ?

   - Нашему свежеинициировавшемуся магу, кому же еще. - фыркнул внутренний собеседник, явно сетуя на мою недалекость.

   - Великолепно. Макс, твой выход.

   Компаньон недоуменно уставился на меня.

   - Ты же маг, забыл ?

   - Ах да...- вскинулся Максим, впрочем, тут же задумавшись. - И что ?

   - Нет, такая обильная кормежка явно негативно сказалась на твоей умственно деятельности. - вздохнул я. - Урезаю тебе паек с сегодняшнего дня. Если выживем. Подойди сюда.

   Компаньон послушно подошел. Величавым жестом я возложил ладонь на его лоб и приказал не дергаться.

   - Ух ты. - сказал он. - Щекочется. - и захихикал.

   Спустя полминуты, когда крики и взрывы стали раздаваться уже совсем близко, а все в зале обнажили оружие, ожидая своей участи, Каин закончил.

   - Готово. - возвестил он. - Можешь убрать ладонь. Кстати, ты когда-нибудь в стрелялки играл ?

   - Ты о них из моей головы узнал. - фыркнул я. - Конечно играл.

   - Тогда пришла пора повеселиться. - радостно продолжил сожитель. - Управление сейчас настрою. Помнишь у тебя на днях голова болела ?

   - Ну ?

   - Это моих рук дело. Ап!

   Перед глазами резко померкло, а затем вновь прояснилось. Я с удивлением огляделся.

   - Нравится ?

   - Невероятно. А настраивать можно ?

   - Можно.

   - Класс!- восхитился я. - Всегда мечтал о таком, когда на стрельбище ходил.

   Перед глазами посередине возникло перекрестье прицела, по бокам - счетчик патронов и запас жизни. Стандартный интерфейс, подходящий для любого шутера.5

 

   - А со мной что ? - спросил все еще стоящий столбом Макс.

   - В зеркало глянь. - ответил я, наблюдая за тем, как наливаются золотым светом глаза компаньона.

   - Ну надо же. - хмыкнул Каин. - Маг-универсал. Повезло. Такие всего несколько раз в столетие бывают.

   - И что это значит ?

   - То, что всеми видами энергий, при желании, и умении, сможет одинаково пользоваться. Хочешь тебе магия смерти, хочешь тебе магия жизни. Про всякие мелочи вроде стихийной я уже не упоминаю. Нам, как будущей темной империи, такой человек крайне полезен будет.

   - Хм. А некромантия ?

   - Разумеется. Тоже осилит. Построим самодельный генератор, воскресим зомби, пусть себе по кругу ходят, да колесо вертят, энергию вырабатывают. Ни еды, ни отдыха не надо. Развалятся - других призовем. Халява.

   - А что, идея. - согласился я.

   - Тут нету зеркала. - проявил тем временем чудеса гениальности компаньон.

   - Да и черт с ним. Ты ведь теперь магичить можешь.

   - Скажи, чтобы указал направление, четко представил, что он хочет, а затем вложил в это энергетический посыл. - посоветовал Каин. - Он поймет, ему видно то, до чего твое тело еще не доросло. Но я над этим работаю.

   Пришлось повторить все это вслух. Компаньон почесал затылок, а затем, недолго думая, указал рукой в сторону двери и напрягся. Сначала ничего не происходило, а затем, с его пальцем яркой искрой сорвался небольшой огненный шар и со скоростью молнии полетел к выходу.

   Макс от испуга вздрогнул, дернув рукой и сбивая прицел. Шар, повинуясь его воле, описал в воздухе духу, следуя за направлением пальцев мага-недоучки.

   - Швя'к ! - выругался глава гильдии, отпуская толстяка и чудом уходя из под удара.

   - Чвяк ! - согласился с ним файрбол, врезаясь прямо в грудь Пауля.

   Грянул взрыв., разметав всех находившихся рядом. Тело правой руки главы, с дырой в груди размером с футбольный мяч, грохнулось оземь.

   Я возмущенно уставился на Макса.

   - Слушай, ты, снайпер...

   Члены ночного братства, осознав, что произошло, начали пугливо расползаться на полусогнутых поближе к стенам. Эльфы уже не казались им такими страшными.

   - Я случайно ! - жалобно пробормотал напарник, сверкнув золотым взором. - Щас еще попробуем.

   - Нет-нет-нет ! - поспешил остановить его я. - Так мне управлять некем будет, ты от гильдии ничего не оставишь. В коридор пошли, там поиграешь.

   - Слушаюсь, босс... - язвительно фыркнул Макс, направляясь к выходу.

   - Чтож, он все равно был предателем. - едва слышно вздохнул Серый, поднимаясь на ноги. - Так было угодно судьбе.

   - Они уже совсем близко ! - едва не вписавшись в дверной косяк, в залу влетел человек, одетый в легкие доспехи. Увидев идущего на него Макса, сверкающего золотым огнем в глазах, он икнул, и попятился, но спотыкнулся и распластался на земле.

   За дверьми грохнул взрыв, и несчастного отбросило взрывной волной прямо под ноги к моему магу.

   - Готов ? - спросил Каин. - Как только он пробьет щит магов - открываешь огонь. И не забывай про стрелы.

   - Готов. - ответил я, крепко сжимая рукоять "Грозы". - Макс, стой.

   Напарник остановился.

   - Поставь воздушную стену, чтобы нас стрелами не долбануло. А все магические атаки уводи в стороны, ты еще слишком слаб, чтобы на себя принимать.

   - Принято.

   Пройдя мимо лежащего у дверей вора, компаньон буркнул что-то похожее на "Не путайся под ногами", и, вскидывая руку, вышел в коридор.

   Я поспешно подбежал и занял место за его плечом. Видимость была плохая - в воздухе висел густой дым, затрудняя обзор. Едва мы отошли от дверей, буквально на метров пять, как в нас, из дыма, вылетел зеленый сгусток.

   Макс судорожно взмахнул рукой, и сгусток разбился брызгами об замерцавшее вокруг нас розоватое поле.

   - Давай что-нибудь мужское. Мы не девочки. - поморщился я. - Почему розовый то ?

   Компаньон усердно запыхтел, и поле сменило колер на фиолетовый.

   - Уже лучше. - прокомментировал я, вздрагивая от еще одного зеленого сгустка, также разбившегося о стены щита.

   Тут же об стены барьера затарабанили стрелы. Я невольно изумился мастерству лучников - либо их там целая сотня, что наврядли, ибо в узкий коридор столько не поместится, либо они стреляют просто с невероятной для людей скоростью.

   Стрельба стихла, заставив нас насторожиться.

   - Ждем. - шепнул я.

   Внезапно щит хрустнул, и на нем появилась трещина. Раздался свист, и вот, вновь град стрел застучал по нашему барьеру. На этот раз их наконечники светились чем-то ядовито-салатовым, и оставляли на щите значительные сколы.

   Макс нахмурился, повел рукой, как будто поглаживая барьер. Все трещины тут же затянулись. Из дыма опять вылетел зеленый сгусток, на этот раз больше размерами, и с такой силой ударил в щит, что он затрясся. Компаньон скривился, с видимым трудом удержав защиту.

   На этот раз сгусток не взорвался брызгами, а кляксой расползся по щиту, словно кислота, прожигая в нем дыру.

   - В стороны. - скомандовал я, сдвигаясь влево.

   Не споря, напарник сдвинулся вправо, пытаясь на ходу зарастить брешь. Зеленая гадость все же прожгла дыру, и в нее тотчас же устремились стрелы. Если бы мы не отошли - быть бы нам нашпигованными, как ежик.

   Нахмурившись, Макс наконец то залатал уязвимое место, и стрелы вновь затарабанили по внешней стороне щита.

   - Барьер изнутри объекты пропускает ? - спросил я, вскидывая пистолет.

   Компаньон угукнул, водя в воздухе руками и явно что-то подготавливая. Щит, оставшийся без его поддержки, начал быстро покрываться трещинами и угрожающе хрустеть.

   - Сейчас, сейчас. Ага, вот оно. - зашебуршался Каин. - Режим охоты на теплокровных, включаю.

   Перед глазами заплясали кроваво-красные мушки, постепенно меняя свои цвета на более светлые - оранжевые и желтые.

   - Класс. - одобрил я очередное нововведение. - Почти как мой тепловизор.

   На синем фоне коридора виднелись силуэты противников, подсвеченные теплыми тонами. Пусть смутно, но все же было возможно определить, кто из них являлся магом, а значит, нашей первоочередной целью. Две фигуры стояли обособленно, в углу, в то время как остальные, сбившись в кучку, постоянно шевелили руками, заводя их за спину, что явственно наводило на мысли о стрельбе из лука.

   - Бабах ! - прошептал я, наводя перекрестье прицела на цель. - Поехали !

   Рявкнул пробный выстрел. За ним второй, третий. Есть !!!

   Одна из фигур пошатнулась, и схватилась за вторую, стараясь не упасть. Другая тут же сделала непонятные пассы в воздухе, и все последующие выстрелы прошли зря - видимо, вражеский маг установил щит.

   На половине стрел, пытающихся разбить наш кокон, пропало салатовое свечение на наконечниках. Ухмыльнувшись, я перезарядил обойму и перевел прицел на лучников.

   Радостно зарявкала "Гроза", посылая мою злость в виде маленький, враждебных всему живому пуль. Я успел выбить целых трех лучников до тех пор, пока и перед ними не появился щит.

   - Ну держитесь ! - рыкнул компаньон, совмещая руки вместе на уровне груди. - Дэймон, пригнись ! А лучше ляг.

   - Мама... - испуганно прошептал Каин. - Зря, я ему доступ не прикрыл слегка, зря, зря, зря зря...Бежать уже поздно. Прячься кто может.

   - Что происходит ?

   - Он вкачивает в эту атаку просто гигантские объемы энергии. Мы не учли, что его никто не учил, что так делать нельзя - потом откат будет. Прячься, говорю.

   Я послушно плюхнулся на пол и откатился к краю щита.

   Макс зловеще захохотал, а перед ним принялся разгораться небольшой огненный шарик. На этот раз, раскалено-лавового цвета, при этом светящийся настолько ярко, что слепил глаза.

   Я невольно отметил, что фигуры магов испуганно заметались, явно выстраивая какую-то защиту.

   Внезапно, с хрустом и скрежетом, наш защитный барьер лопнул, и рассыпался на мельчайший части-осколки, как хрустальная ваза, испаряющиеся в воздухе, даже не долетая до земли.

   Пришлось откатиться вплотную к стене и испуганно вжаться в пол. Золотое свечение в глазах компаньона разгоралось одновременно с шаром, явно не предвещая врагам ничего хорошего.

   Казалось, про меня забыли - лучники сосредоточили все внимание на напарнике. Однако, их попытки были тщетны - стрелы сгорали в воздухе, не долетая даже метра до компаньона. Очередной зеленый сгусток, выпущенный магами, постигла та же участь.

   Легонько дунув на кончики пальцем, Макс пустил огненный шар в полет. Поначалу медленно, но с каждой секундой все больше ускоряясь, он поплыл в сторону эльфов. Среди них явно началась паника, и они предприняли срочное отступление, больше похожее на судорожное бегство. Град стрел с их мерзким свистом пропал, и теперь тишину нарушало лишь потрескивание магического создания компаньона.

   Внезапно, поверхность шара потускнела, и покрылась черными трещинами, между которыми забулькали пузыри раскаленного огня.

   - Ну точно лава... - вздохнул Каин. - Или магма, как это правильно называется. Глаза закрой, иначе сейчас бобо будет.

   Последнее что я увидел - это резко ускорившийся шар, ринувшийся вслед за беглецами, и замерцавшая перед нами завеса, такого же цвета, как и магмашар - с черными прожилками.

   Вспышка была настолько яркой, что глаза резануло даже сквозь плотно зажмуренные веки.

   Выждав для верности еще несколько секунд, я открыл глаза.

   Поставленная поперек коридора защита выдержала взрыв с той стороны - нас не изжарило заживо, чего нельзя было сказать об эльфах.

   - Ну вот и все. - прошептал Макс, устало опуская руку. - Проблема решена. Остальное оставляю тебе, мой король.

   Завеса перед нами стала бледнеть, и, наконец, совсем потускнув, исчезла, точно так же, как и золотое пламя в глазах напарника. Температура в коридоре тут же поднялась градусов на тридцать, а то и сорок, так, что я почти моментально взмок. Стало трудно дышать - воздух превратился в раскаленные пары, выжигающие легкие и горло. Яркий свет, исходящий от стен коридора, сильно резал глаза.

   - Выключаю тепловидение. - очнулся Каин. - А то ослепнешь, тут жара везде.

   Пошатнувшись, компаньон бессознательно рухнул на пол, чудом не ударившись головой.

   - С ним все в порядке ? - просипел я, пытаясь оттащить бездыханное тело к дверям.

   - Да, но голова болеть будет. Откат, расплата за манипулирование таким большим объемом энергий без подготовки. - фыркнул Каин. - Кстати, если ты отсюда не уползешь, то имеешь все шансы уснуть навеки.

   Я невольно обратил внимание на полоску жизни в нижнем левом углу, медленно ползущую к нулевой отметке. Плохо. Надо что-то делать.

   Внезапно раздался еще один взрыв, куда более сильный, чем предыдущий. Коридор ощутимо тряхнуло, сверху посыпалась каменная крошка. От места взрыва раздался зловещий гул.

   Вальяжно и неспешно ко коридору, прямо на нас, покатилась зловещая волна. Судя по ее переливающемуся цвету это явно было что-то магическое. Цвета были настолько яркие, что виднелись даже сквозь дым и яркий свет от оплавленных стен коридора.

   Волна подкатывала все ближе, и ближе... Кряхтя, я встал на ее пути, преграждая путь к бессознательному телу Макса, понимая всю тщетность своей попытки.

   . Надо спасти компаньона. Компаньона ? Нет. Друга. Надо.

   Вытянув вперед руку, я встал на ногах потверже, собираясь встретить опасность лицом

   - НЕТ ! - успел всрикнуть Каин. - БЕГИ !

   Но было поздно.

 

   ***

   Тьма обволакивала. Как же ломит тело...

   - Помощь прибыла. - прошелестел над ухом знакомый голос, а затем меня подхватили на руки и куда-то понесли.

   - Фу, ну и жарища. - прошипел другой голос, судя по звукам и пыхтенью, тоже пытавшийся что-то тащить. - Понесли !

   Звуки окончательно превратились в невнятное бормотание и я отключился.

 

   ***

   Тьма обволакивала. Как же ломит тело...

   Неожиданно, из темного небытия вынырнуло что-то белое, подлетая поближе.

   Перед глазами появилось чье-то удрученное лицо. Не было ни рта, но носа, ни глаз - казалось, это был лишь кусок глины, на котором смутно угадывались чьи-то очертания.

   - Увы, ты всего лишь человек... - посетовало оно.

   Безликое и бесформенное, с мягким, чарующим голосом, оно завораживало. Несмотря на всю абсурдность ситуации от него несло чем-то родным, домашним и уютным.

   - Но мы это исправим. - пообещало лицо. - Надеюсь, уже скоро. А пока - очнись, тебя ждут.

 

   ***

   Тьма обволакивала. Как же ломит тело...

   Встрепенувшись, я затряс головой и вскочил на ноги. К сожалению, попытка не удалась - тело плохо слушалось меня, и взвиться на ноги из лежачего положения не вышло.

   - Ишь, какой шустрый ! - изумился Блад, укладывая меня обратно. - Полежи еще, пока в себя не придешь.

   - Сколько я был без сознания ?

   - Оу, всего лишь пару минут. Шустрый, говорю же. - ухмыльнулся носферату. - А вот твой компаньон еще не очухался.

   - Ему и не надо. - вздохнул я, закрывая глаза и потягиваясь. - Он свое дело сделал, может отдохнуть.

   Все тело ломило так сильно, как будто по мне протоптался целый табун лошадей, причем туда и обратно. А может и целых два.

   - Каин, что со мной ?

   Внутренний собеседник не ответил.

   - Ладно, потом разберемся. - устало вздохнул я, с трудом поднимаясь на ноги. - Все целы ?

   Ответом мне послужил нестройный хор.

   - Да, сир !

   - Поздравляю с вступлением в должность. - съехидничал носферату. - Осталось лишь убить главу гильдии воров и все ночное братство у твоих ног.

   Серый, ошивающийся неподалеку, спал с лица. Вампир хохотнул, довольный произведенным эффектом.

   - Он шутит, Тень. - поморщился я. - Никто тебя не будет убивать, заместителем моим станешь. И имя бы тебе надо сменить.

   - Почему ? - невольно заинтересовался экс-глава.

   - Потому что Серый Тень звучит по-идиотски. - просветил его я. - Давай или Серым Кардиналом будешь, или Теневиком каким-нибудь. Хотя нет, Серый кардинал - эта должность у нас уже занята Ирваном. Кстати, где он ?

   - Там же, где оставили. - ответил Василий. - У хранилища гильдейского, оно как раз в этом здании находилось. И золото тебе, и артефакты.

   - Мой зуб, опять же. - встрял Блад.

   - Твой зуб ? - переспросил я. - С тобой тут так жестоко обращались, что вырвали зуб и хранили в хранилище ? Прямо гестапо...

   - Зуб Джусса имелся в виду. - возмутился вампир.

   - Извини, голова плохо соображает. - пожаловался в ответ я. - А зачем они выбили зуб Джуссу ?

   Носферату лишь удрученно закатил глаза.

   - Ладно. - встряхнул головой я. - Эльфов больше нет, проблема решена. Обе гильдии сливаются в одну, и меняют название. Теперь мы НКВД.

   - А это что ? - робко спросили из толпы.

   - НКВД - это Новая Королевская Великолепная Дружина. - захихикал я. - Классно придумано, правда ?

   - Король немножно наш больной... - вздохнул Блад.

   - Пора везти его домой. - вторил ему Кесс.

   - Сами дурни. - обиделся я. - Для вас же стараюсь.

   Василий сделал знак, и меня тут же подхватил на руки Фенрир. Рядом, таким же движением, Утгард подхватил Макса.

   - А что, так даже удобнее. - устроившись поудобнее, я скомандовал : - Вперед ! Хотя нет, стой.

   Оборотень двинулся вперед, но тут же замер.

   - Подарки для гильдии воров на праздник моего возвышения я потом передам. - заговорщическим шепотом обратился я к Серому. - Кстати, давай мы тебя просто Серым будем называть ? Имя такое есть. Сергей, Серега, Серый.

   - Просто имя ? - переспросил экс-глава гильдии. - А в чем фишка ?

   - Просто. А фишка в том, что никто не догадается, что ты - это ты. Представь себе, мой заместитель - и просто имя. - поддакнул я и радостно захихикал.

   - Всем спасибо за внимание. - откланялся перед ошарашенными членами ночного братства Блад.

   Мир моргнул, и пропал.

 

   ***

   Тьма обволакивала. Как же ломит тело...

   Встряхнув головой, я переборол слабость и попытался хоть на секунду стать серьезным :

   - Сергей назначается моим заместителем. Через несколько дней он должен предоставить подробный отчет от делах гильдии и ее состоянии. Точнее, гильдий, как воров, так и убийц. Теперь мы одна команда, старые распри придется позабыть. Мне нужна вся информация - о количестве членов, объеме финансов, всех заказах и заказчиках, всех возможностях и угрозах. И о всех лицах в городе, имеющих хоть какую-либо реальную власть. Будем реформироваться в нечто новое, доселе невиданное.

   - Будет сделано.

   На этом моя серьезность кончилась.

   - Все, дурно мне. Фенрир, поехали отсюда к чертям. Ирвана заберем, и домой, отдыхать. - зевнул я, устраиваясь поудобнее на руках у оборотня.

   В тот коридор, где произошла битва с эльфами, мы благоразумно не пошли - там все еще стояла невероятная жара. Спустя минут десять ходьбы, идущий впереди Блад с сожалением хмыкнул : - Нет, Ирвана не заберем.

   - В смысле ? - спросил я, с трудом разлепляя глаза. Сонливость все усиливалась с каждой секундой, и оставаться в сознании становилось все труднее и труднее.

   - Труп он.

   - Как труп ? - ахнул я, оглядываясь.

   Носферату отошел в сторону, открывая моему взору лежащее у стены окровавленное тело, из живота которого торчала эльфийская стрела.

   - Сволочи... - простонал я. - Только не он...

   - Надо же, сердце еще бьется ! - удивился вампир, прислушиваясь. - И дышит. Хотя все равно не жилец.

   - Кесс... - просипел я, стараясь удержаться в сознании. - Спаси...что угодно...дам...но вылечи его.

   Мир перед глазами замерцал, намереваясь вот-вот ускользнуть в небытие.

   Друид, подойдя и оценив состояние раненного, вздохнул и коротко констатировал :

   - Не жилец.

   - Нет... - прошептал я, тратя последние силы на взмах рукой. - НЕТ !!!

   С моих пальцев сорвалось что-то ослепительно желтое, и метнулось к телу управляющего.

   Это было последнее, что я успел увидеть. Мигнув напоследок, мир выключился.

   Тьма обволакивала. Как же ломит тело...

 Глава 3. Тщедушное тело - за правое дело !

   Проснулся я на удивление бодрым и здоровым.

   - Ух, как же хорошо выспался. И боль ушла. Каин, ты тут ? - я вальяжно потянулся.

   - Недостаточно энергии для активации Хранителя. - раздался в голове бестелесный голос.

   - Какого хранителя ? Какой энергии ? - не понял я. - Хотя нет, понял.

   Желудок заурчал так, словно он был готов сожрать мамонта, и потребовать добавки. Намек понял. Логично рассудив, что хранители никуда не убегут, я оделся и направился на кухню.

   Все попадавшиеся мне по пути слуги испуганно шарахались прочь, или вжимались в стены, расступаясь передо мной. Хе-хе, король идет. Боятся. Уважают. Правильно, я же будущий темный властелин.

   Мысли текли плавно, немного иначе, чем раньше. Думать стало как-то легче - словно я долгое время пил витамины, улучшающие память и кровообращение в мозгу.

   Кухня пустовала, хотя стол был накрыт то ли на шесть, то ли на семь персон. Пожав плечами, я плюхнулся на первое попавшееся место и принялся методично уничтожать продукты.

   Именно за этим занятием меня и застали компаньоны, дружной гурьбой вломившиеся в помещение, и, завидев мою тушку, в ступоре застывшие.

   Носферату нерешительно подошел, и с интересом потыкал меня пальцем в щеку. Я отмахнулся, не переставая жевать, мол, не мешай.

   - Теплый. - констатировал Блад.

   - И мягкий. - повторил его действие Кесс, потыкав в другую щеку.

   - И пахнет как живой. - втянул воздух Василий.

   - Почему "как" ? - возмутился я, прожевав и потянувшись за новой порцией.

   - И продукты наши жрет. - заключил Макс.

   - Сир, это вы ? - неуверенно спросил Ирван.

   - Чавк.

   - Он. - хмыкнул друид. - Столько проспать, еще бы. Вон какой голодный.

   - Кстати, сколько ? - заинтересовался я, оглядывая пустой стол. - Что, уже все ? А добавка ?

   - Никакой добавки ! - возмутился вампир. - И так наши шесть порций слопал.

   - Но я еще хочу !

   Ирван, не обращая внимания на эти препирания, громко озвучил срок моего сна.

   СКОЛЬКО - СКОЛЬКО ?!

 

   ***

   - Почему вы меня не разбудили ? - чавкая, возмутился я. - Спать две недели - это нечто из ряда вон выходящее. А встреча с гномами ?! А вече ?! А отчет ночного братства ?! А остальные дела, в конце то концов ?

   - Коротышки очень переживали, когда узнали о случившемся. Особенно Мон. - хмыкнул Блад, пододвигая ко мне блюди с овощным рагу. Кажется, они с Кессом успели поспорить, на сколько меня хватит, и теперь смотрели, как я уничтожаю съестные припасы. - И согласились подождать.

   - Вече я перенес до вашего полного выздоровления. - вторил ему Ирван. - Отчет ночного братства получил, все необходимые перестановки сделал. В качестве подарков им отослал несколько наборов отмычек, как господин Максимиллиан посоветовал. У нас они все равно без дела лежали. Остальным потом пообещали дораздать. Пока гильдии работают в штатном режиме.

   - А остальные дела без тебя все равно делать никто бы не стал. - резюмировал Макс. - Так что доедай, и вставай в строй.

   Ничего не оставалось, кроме как прочавкать в ответ нечто утвердительное.

   - Все. Наелся. Попить бы еще.

   - Я выиграл. - ухмыльнулся друид, глядя на надувшегося носферату. - Он съел тринадцать порций, а ты ставил, что не больше семи.

   - Слушай, ты не лопнешь ? - возмутился вампир, в очередной раз доливая мне отвару.

   - А ты налей и отойди. - нахально отозвался я, отодвигая предложенный им стакан, и отбирая у него весь кувшин. - Еще чуть-чуть.

   Кейт, все это время сидевшая в уголке и наблюдавшая за мной взволнованными глазами, вскочила и подбежала поближе. Пришлось утвердительно кивнуть, отодвигаясь и освобождая девушке место рядом с собой.

   - Жив. - прижавшись ко мне всем телом, красотка облегченно выдохнула, едва сдерживая навернувшиеся на глаза слезы. - И здоров.

   - Ну же. Будет тебе ! Сейчас то что плакать, уже все позади. - обняв девушку, я нежно погладил ее по голове. - Ну же, Катька, спокойно. Все у нас хорошо.

   - У нас... - радостно прошептала она, еще плотнее прижимаясь ко мне. - У нас !

   - Необходимый минимум энергии достигнут. - раздался в голове бесполый голос. - Активация Хранителя начата.

   Отхлюпнув отвару, я выжидательно замер. Резко схватило виски, а затем и всю голову.

   Раздалось кряхтение, затем грубая матершина, а затем снова кряхтение.

   - Машу ж вать... - прохрипел Каин. - Что произошло ?

   - Наконец-то ты очнулся ! - обрадовался я. - Одному уже непривычно как-то. Кстати, а правда, что произошло ?

   Словно услышав мои мысли, Кесс посерьезнел и начал рассказывать.

   - Ты помнишь после магической битвы с эльфами ? - спросил он.

   - Нет. - честно признался я. - Все как в тумане.

   Друид вздохнул.

   - К сожалению, помочь вам я не мог - сдерживал их растительную магию. Они так быстро нейтрализовали всех часовых именно из-за нее. Один из магов был невероятно силен в ней - даже мне, истинному друиду, пришлось стараться изо всех сил. На такое способны разве что верховные жрецы эльфов.

   - Если бы не он - нас бы быстро всех перещелкали. - подтвердил Блад. - В зале побеги лезли отовсюду, а вместе с ними и ядовитые цветы, и удушающие лианы, и прочая пакость.

   - И что это значит ?

   - То что против нас сражались очень крупные фигуры.

   - Но мы же их победили ?

   - Да. - друид потер переносицу. - Я не маг, но течение магических энергий видеть могу, пусть и не полностью. Когда твой друг запустил в них чем-то мощным, они отвлеклись, и мне удалось перенаправить лесную магию против них самих.

   - Так вот почему они побежали... - тут же загрустил Макс. - А мне то казалось, что от моего магмашара.

   - У одного из них был артефакт не менее, чем второго уровня. Срезонировав с заклинанием Максима, он взорвался.

   - А почему не первого уровня ? Мощный же взрыв вроде был.

   - Был бы первого - от всего города камня на камне бы не осталось. - фыркнула Кейт. - И так непонятно, почему вы все живы.

   - Ну...была там какая-то волна. - смущенно сказал я.

   - Волна ? - изумилась девушка.

   - Ну да. Переливающаяся такая. Разноцветная. Кажется, с синими всполохами и каштановыми усиками-щупальцами. Иногда серебрилась.

   - Чтоб. Я. Сдох. - закашлялся вампир.

   Кейт изумилась, очень сексуально приоткрыв рот, и тут же прикрыв его кончиком ладони.

   - Стена зеркальной радуги... - неверяще прошептала она. - И вы все еще живы. Но как ?!

   - А что как ? - удивился я. - Руками заслонился, а дальше не помню.

   - Неужели он ее всосал ? - задумался друид.

   - Впитал. - поправила его девушка. - Скорее всего.

   - Ну дела. - заключил вампир. - Попали.

   - Да что такого то ? - возмутился я. - Стена и стена.

   Сочувственно взглянув на меня, носферату пояснил :

   - Это заклинание входит в состав самых сильных заклятий эльфийской магии. Природной, точнее. Высасывает жизненные силы всех организмов, что находятся вокруг, и передает их ближайшим ушастым. Видел я один раз, как таким заклинанием колонну храмовников уничтожили. Походя так. Было три эльфа против сотни, а через секунду - три эльфа против нуля. На такое способны только очень сильные маги, действительно, разве что верховные жрецы.

   - И что это значит ? - вновь спросил я, чувствуя себя идиотом.

   - То, что ушастые будут мстить. - вздохнул Блад. - У них этих жрецов всего человек двадцать на это королевство, а вы умудрились одного грохнуть. Ты бы видел тот коридор - оплавленные стены, ровные, как заставшая лава, и так - чуть ли не до самого выхода. Все что на пути попалось - было уничтожено.

   - Они первые начали. - буркнул я, зарываясь в волосы Кейт.

   Девушка смущенно вспыхнула, но не отстранилась.

   - Мда. - резюмировал Каин. - Придется сокращать поголовье остроухих. Опять хранитель вредителями назовет.

   - Ты восстановился ?

   - Угу.

   - А почему тебя голос хранителем назвал ?

   - Какой голос ? - буркнул внутренний собеседник. - Каким хранителем ? Знать ничего не знаю.

   - Ох, темнишь ты.

   - Если бы не я - ты бы вообще там и подох, в том подвале. - отмахнулся Каин. - Хорошо хоть, что успел организм перенастроить, чтобы энергию впитал.

   - Так это по твоей милости я в отрубе столько лежал ?

   - Скажи спасибо. Иначе бы умер.

   - Спасибо, добрый дядя хранитель. Как это сказалось на моем здоровье ?

   - Твое тщедушное тело слегка претерпело изменения. Наше слияние значительно шагнуло вперед, преодолев длинный отрезок пути. Все хорошо вобщем.

   - Тщедушное тело - за правое дело ! А поконкретнее ?

   - Здоровее стал. Выносливее. Иммунитет повысился, появилась сопротивляемость к магии, и магический взор. И по мелочам.

   - Ну и ладушки. - не стал заморачиваться я, оглядывая стол, заставленной разнообразной пустой посудой. - Правда такими темпами на еде разоримся.

   - Это первое время. - утешил меня Каин. - Потом ассимилируешься, и прямо из воздуха начнешь энергию качать. Пока организм не привык просто, не перестроился. Вот и восполняет пробел единственным доступным способом.

   - К вам посетитель, сэ-э-эр ! - раздался издалека рев Батлера.

   -Король проснулся, да здравствует король. - я вздохнул, и встал. - Пора разобраться с накопившимися делами.

 

   ***

   - Посетитель, сэ-э-эр ! - заходя на кухню и глядя мне прямо в глаза, радостно повторил дворецкий.

   - Кого там, интересно, принесло ? - задумался я. - Ирван, пошли.

   Какая-то мысль, смутная и неясная, тревожила сознание. Что-то в окружающем мире явно было не так. Решив разобраться с этим попозже, я направился вслед за Батлером.

   В гостиной, прямо на полу, чтобы не испачкать диван и подушки, сидел грязный, замызганный парнишка лет семнадцати. Вид у него был потрепанный и жалкий.

   - Что случилось ? - спросил управляющий. - Можешь говорить.

   Парень, опасливо озираясь на дверь, начал торопливо и сумбурно рассказывать свою историю. Выяснилось, что он недавно сменил место жительства - переехал в новую деревню третьего круга, с мамой, да тетей. То ли в гости к родне, то ли на постоянное жительство.

   А потом раз (на этих словах парень картинно развел руками в разные стороны), прилетел королевский дракон, и спалил всю деревню к чертям.

   - У меня есть дракон ? - опешил я.

   - Как дракон ? - не понял Каин.

   Управляющий смущенно потупился. Так-так-та-ак. Что-то здесь нечисто.

   - Кстати. Я понял, что меня тревожит. Он же умер. - сказал я.

   - И правда. - согласился внутренний собеседник. - Со стрелой в животе далеко не убежишь.

   - Ирван, солнышко, а ты ничего не хочешь мне объяснить ? - добродушно пропел я, ласково улыбаясь.

   Парень, сидевший прямо передо мной, завидев эту улыбку, судорожно шарахнулся назад и, закрыв глаза, сглотнул.

   Переведя взгляд на коменданта замка, я улыбнулся еще "добродушнее". Управляющий побледнел, и, нерешительно помявшись, начал свою исповедь.

   - Если подумать, эта деревня - не такая уж и большая потеря. Я просто не хотел вас тревожить. - протянул он. - Там и так одни душегубы жили, и прочая шваль, которые давно мешали и от которых одни проблемы были.

   - Но моя мама ! - вскинулся парень.

   - Мачеха. - безжалостно поправил его Ирван. - О которой ты мало чего знаешь, потому что мало с ней жил.

   - Мачеха. - поникнув, согласился выживший.

   - Она была содержателем борделя, где клиентам позволялось не только силой брать девок, но и физически издеваться над ними. Унижать, причинять боль, прочие гадости. Ничем не лучше рабства работа была. Сбежать попытаешься - поймают, да так отходят, что неделю отлеживаться будешь.- поморщился управляющий. - Поэтому вас и отправили с переездом в ту деревню. Чтобы жить честному люду не мешали. Грязь к грязи, мразь к мрази. А тетя твоя, к слову, также неродная - правой рукой мачехи была, крестьянок обманом в работники заманивала. Со всей округи к ней клиентура съезжалась, одни аристократы. Потому и вычислить сложно было, шум поднимать нельзя было.

   Парень закашлялся от неожиданности. Видимо, таких подробностей о своей приемной семье он не знал.

   - Душегубов меньше стало, жить легче. Во всей деревне ни одного приличного человека. Один из основных каналов подпольной торговли дурман-травы, подпольного алкоголя, и даже людей. - скривил губы Ирван. - Так что правильно дракон сделал, что спалил все к чертям.

   - А откуда мы королевского дракона взяли ? - задумался я.

   - Сам прилетел. -улыбнулся комендант замка, явно не собираясь раскрыть тайну.

   - Ты же парень приличный ? - обратился он к беженцу из погибшей деревни. Тот кивнул.

   - И податься тебе некуда ? - еще кивок.

   - Тогда можешь оставаться в замке. В обучение тебя наш король возьмет. Согласен ?

   Парень обрадовано закивал. О такой щедрости он и подумать не мог.

   - Вот и славно. Тогда иди, найди Ранмира, пусть тебя в молодую гвардию запишет.

   Я невольно усмехнулся. Игра слов.

   - Кстати, а как ты выжил вообще ? - спросил я, дождавшись, когда парень, поклонившись, выйдет.

   - Не помню. - пригорюнился управляющий. - Говорят, что вы спасли.

   - Я ? Но как ?

   - Магией, как еще. - в комнату зашел Макс, чавкая пирожком.

   - Но я же не маг !

   - Он без сознания был, и то помнит. - фыркнул вампир, заходя следом, и чавкая точно таким же пирожком.

   Встав, и отвесим им обоим затрещины, я отнял пирожки и, плюхнувшись на диван, принялся их жадно поглощать. Организм вновь требовал подпитки, хотя времени прошло всего ничего.

   - Ты же только что поел ! - возмутился Блад.

   - А мы нет. - вздохнул Макс, провожая грустным взглядом исчезающую в моем рте еду.

   - Обойдетесь. - фыркнул я, прожевывая последний кусок. - Раз не можете толком объяснить.

   - Не могут, потому что не понимают, что там произошло. - раздался от двери голос друида.

   Я насторожился. Тоже с пирожком ?

   Кесс зашел в комнату, и развалился напротив меня. Увы. Без пирожка.

   - Ты его фактически вытащил с того света, зарядив неизвестным мне видом энергии. Ее как раз хватило на то, чтобы залечить смертельные повреждения, а дальше уже его вылечило мое мастерство.

   - Наверное, излишки скинул. - пожал плечами я. - От этой вашей зеркальной стены.

   - Спасибо. Вы не пожалеете о содеянном. - Ирван степенно поклонился сначала мне, а затем друиду.

   - Кстати, ты не знаешь, откуда у меня дракон ? - пожаловался Кессу я.

   Управляющий хитро улыбнулся, а Макс довольно гоготнул.

   - Эта деревня вышла из под контроля еще до вашего похищения, сир. Просто так нельзя было всех устранить - слишком влиятельные люди контролировали тот бизнес. Такие же серьезные, как те, что сместили сирдара Османа. Кстати, он мертв.

   - Как мертв ? - охнул я.

   - Убит неделю назад. Это открывает нам великолепные перспективы.

   - Например ?

   - Завладеть всеми его землями. Я уже отдал все необходимые распоряжения. Ваша дружная команда - это не его наемное войско. У тех людей, что сделали это, нет ни единого шанса. Земли будут нашими.

   - Ладно, об этом потом. А с деревней что ?

   - Что, что. - хмыкнул Макс. - Бочку солярки притащили, помнишь ?

   - Помню. - протянул я, предчувствуя подвох.

   - Чудинов пошуршал, и построил огнемет. А потом в деревню прилетел королевский "дракон" и все нахрен спалил. - радостно заржал Макс.

   - Кулибины, тоже мне. - ухмыльнулся я. - Неплохая идея. Но почему королевский то ?

   - Живет на территории королевства, каким же ему еще быть ? - удивился Ирван.- Не бездомным же.

   - Ты же это заранее запланировал, да ? - подозрительно оглядывая управляющего, спросил я. - Специально все придумал ?

   Ирван лишь смущенно опустил взор.

   - Серый кардинал, тьфу ты. Мушкетеров на тебя нет. - вздохнул я.

   - Спасибо за похвалу, сир. Я всего лишь следовал вашим указам. - слегка поклонился комендант замка.

   - Каким указам ?

   Словно ждав этого вопроса, управляющий достал из кармана сложенную бумажку, и, развернув, прочитал :

   - Мы, король сих земель, великий и ужасный Демон Первый, сим указом объявляем :

   -1. Начать усиленный поиск злопыхателей и разбойников.

   -2. Очистить от душегубов все известные злачные места.

   -3. Оказывать всяческое содействие королевской гвардии.

   Число, подпись.

   - У меня есть гвардия ? - начиная ощущать глупость своих вопросов, спросил я.

   - Василий и ко. Людей тренируем, армию создаем. За бандитами, опять же, охота идет. Есть успехи, и немалые. Тучу душегубов уже переловили. Многие на этом карьеру делают - чем служба плоха ? Королевство развивается, гвардия тоже. И то, это для нас она гвардия, а для людей - полноценная армия. Тот детина например, чьего сына ты от банды Сеньки спас, уже до капитана дослужился. - пояснил Макс. - А вот детей еще не вырастили, воспитываем потихоньку. Тот парень, что от "дракона" спасся, к ним присоединится.

   - Логично. - не стал спорить я. - Подрастающее поколение не должно беспризорничать.

   -Мы своей цели достигли, сир. Стабильность хорошего отношения к королю, уважение народа. Также, от вашего имени я провел несколько обсуждение некоторых важных государственных дел, с различными советниками.

   - У меня есть советники ? - чувствуя себя полным идиотом, вздохнул я.

   - Конечно ! И министры. Ведь столько разных областей, как то : урожай, сбор налогов , прислуга, крестьяне и многое другое.

   - Логично. - вновь согласился я. - Как изобрету медаль - ты ее первый получишь. За особый вклад в развитие государства.

   Управляющий лишь молча достал из кармана золотой кругляш, с красивой надписью "За особые заслуги, от Демона I".

   Каин мелочно захихикал.

   - Как там в вашем мире говорили ? Молодец, заслужил. Возьми медаль на полке. Вот он и взял.

   - А от меня вообще что-ли ничего не требуется, только жопу на тропе протирать ? - обиделся я. - Которого, кстати, у меня нету.

   - Уже есть. - обрадовал меня Ирван.

   - И корона есть. - захихикал Блад. - Как раз под твою извилину. Одну. Сиди, да правь себе.

   Я спрятал лицо в ладонях. Гребанный стыд.

   - Не расстраивайтесь, сир ! - утешил меня комендант замка. - От вас тоже кое-то требуется ! Например с Марией, да Сенькой разобраться. Специально не трогал, до вашего пробуждения оставил.

   - Машка ! - вскидывая голову, ахнул я. - Ее кормили хоть ? Столько времени прошло !

   - Как можно ! - возмутился управляющий. - Кормили, конечно. Еще и в более теплую камеру перевели, чтобы не простудилась.

   - И как она ?

   - Строго по плану. - улыбнулся Ирван. - Ничего неожиданного. Кстати, раз вы очнулись и пребываете в добром здравии, то я назначаю на завтра вече. Гномы столько ждали - потерпят еще два дня.

   - И то верно. - задумался я. - Нам не горит, а у них ситуация обостряется с каждым днем. Покладистее будут. Сегодня тогда с Максом по делам съездим, и с Марией вопрос решу, а завтра вече. Как раз у камня срок перемещения одни сутки, завтра с утречка уже тут будем. Подготовь все.

   - Да, сир.

   - Жизнь хороша, когда строишь неспеша. Империю. Темную. - хмыкнул Каин. Я правильно понял твои замыслы, и ты собираешься ее...

   - Именно. - я зловеще улыбнулся. - Все по плану.

Глава 4. Кирпичик за кирпичиком.

   Макс подошел, и, взглянув на монитор поверх моего плеча, закашлялся.

   - Ни хрена себе сколько... - отдышался он.

   - Максик не соврал. - ухмыльнулся я, любуясь многозначной цифрой, обозначающий текущий денежный баланс моего счета. - За ЧОП "Гранит" стояли действительно серьезные люди. Как хорошо, что их больше нет, всех одним ударом положили.

   - Такие деньги сулят большие проблемы. - нахмурился компаньон.

   - Те, кто мог их нам обеспечить, уже никому и ничего не расскажут. - хихикнул я. - А отследить данное воровство нереально - наш хакер один из лучших в своем деле. Раз уж переместились в наш мир, поехали за покупками. К завтрашнему вече надо подготовиться.

   - А с ней что ? - Макс махнул рукой в сторону Марии, лежащей на диване. - Зачем было опаивать ее снотворным и тащить в этот мир ? А потом еще и меня просить магии добавить, чтобы до вече не очнулась.

   - Ты ничего не понимаешь. - поморщился я. - Бедная девушка, несчастная первая любовь, страх перед надвигающейся казнью, чудесное помилование от самого короля...разумеется, после какого-нибудь необычного происшествия. Например, помощи волшебной феи. Такой ход событий сделает ее одной из самых преданных моих последователей.

   - А феей кто будет ? - полюбопытствовал напарник.

   - Этого пока не придумал. - сник я. - Но ничего, все впереди.

   - Ты все еще не ответил на вопрос : зачем мы ее сюда притащили. - буркнул компаньон.

   - Увидишь. - улыбнулся я, протягивая руку за телефоном. - Сейчас сделаю пару звонков... Так. Где же она. Ага, вот номер.

   Гудок. Второй. Третий. Коннект.

   - Да, привет, Ксюш. Да, все нормально. Слушай, а сможешь ко мне приехать сегодня вечером ? Да, и Лену бери, и Галку. Как зачем, для этого самого...

   Макс задумчиво посмотрел на мою глумливую ухмылку, и явно заподозрил подвох...

   - Да, спасибо, Ксюш. До вечера тогда.

   Дисконнект.

   - А теперь можно и за покупками. Поехали. - я встал и направился к выходу. Компаньону ничего не оставалось, кроме как последовать за мной.

 

   ***

   - Слушай, а я вот все думаю... - задумчиво протянул Макс, наблюдая, как я снимаю в банкомате деньги. - А почему мы золото до сих пор не начали продавать ? Там бы на наши "серебрянные" рубли обменивали бы, а здесь задорого продавали.

   К счастью, рядом не было никого, кто мог бы подслушать этот необычный разговор.

   - Были у Бати одни знакомые такие. - хмыкнул я, забирая наличные. - Только они не у гномов брали, а на заброшенном прииске, который по документам был полностью истощен, а на деле - не до конца.

   - И что ?

   - Рыб теперь кормят, с камнем на шее. - обрадовал его я. - Причем приняли их не конкуренты-бандиты, а само государство, вроде бы даже силовики. Рано нам с тобой соваться в эту область еще. Любая торговля ценными ресурсами - это государственная кормушка. Слишком опасно. Вот армию наберем, магии подучишься - тогда да.

   - Рано, так рано. - не стал спорить Макс. - А антиквариат ?

   - Это можно. - хмыкнул я. - Но осторожно. Вспомни, как Чудинов нашему мечу изумлялся. Так что если и торговать - то только через его знакомых, либо в обычные магазины толкать, под видом современных подделок под старину. Ладно, поехали. Нам целой кучей вещей закупиться надо - и на вече, и Варри в лавку портного, и по мелочам для замка.

   - Поехали. - эхом отозвался напарник, продолжая раздумывать над сказанным.

 

   ***

   - Шедеврально. - заключил я, любуясь получившимся результатом.

   - Неописуемо. - выдохнул Макс. - Эта Ксюша с подружками справились на все сто.

   - А то. Теперь самое главное, чтобы она до вече не очнулась, и всего этого не увидела.

   - Да что ей будет. - отмахнулся компаньон. - Продрыхнет твоя Машка без задних ног. Сначала ты снотворного вбухал, потом еще я магией закрепил. Не очнется.

   - Аминь. - согласился я, активируя камень перемещений. - Самое интересное только начинается.

 

   ***

   Переместились мы как раз вовремя - шли последние приготовления к вече, которое вот вот должно было начаться. Не мудрствуя лукаво, Ирван принял решение провести его на территории замка. Благодаря доскам оповещения все успели приехать заранее.

   Оказавшись в гуще суеты, я тут же принялся отдавать команды.

   - Так, девушку - на сцену, вот эти вещи - в хранилище, вот эти - в комнату мою, вот эти - тоже на сцену.

   - Вот это да-а ! - открыл рот Пирр, окидывая взглядом Марию.

   - Да-а, это вот ! - вторил ему Ранмир, повторяя жест братца.

   - Чужое. Фу. Нельзя. - скомандовал я. - Отнести на сцену и не трогать. Выполнять !

   Все еще находясь под впечатлением, оба брата подхватили стул с привязанной к нему девушкой, и понесли на улицу.

   - В замок прибыли старосты всех мало-мальски важных деревень, сир. - оповестил меня Ирван. - Как и в прошлый раз.

   - Великолепно.

   - Кстати, сир, у меня радостные известия - теперь нам официально принадлежат все окрестные земли. Также вам предстоит выбрать официальное название для вашего королевства.

   - Как ?! - ахнул я. - Ты же говорил, что земли Османа еще кому-то нужны.

   - Уже нет. - оскалившись не хуже вампира, улыбнулся управляющий.

   - Та-ак. А поподробнее ?

   - Я же сказал в нашу прошлую беседу, что отдал все необходимые распоряжения. Глупо было бы не использовать ночное братство, раз уж мы теперь им руководим.

   - Ты же говорил, что это очень серьезные люди. - усомнился я.

   - Даже очень серьезные люди могут заболеть...или же, с ними может случиться несчастный случай. - прикрыв рот ладошкой, мелочно хихикнул серый кардинал. - Особенно если их предает кто-нибудь из ближайшего окружения, особенно за большие деньги.

   - То есть наша казна слега опустела ?

   - Наоборот, сир. Пополнилась.

   Я недоуменно уставился на управляющего.

   - Ах, как жаль, что с такими большими деньгами мало кто живет долго. - еще раз хихикнул Ирван. - И тоже может заболеть...

   - Кинжалом в печени. - буркнул проходящий мимо вампир, тащивший на улицу какой-то ящик. - Пока ты дрых эти две недели, мне ох сколько помотаться пришлось.

   - Он больше тянет на темного властелина, чем ты. - хмыкнул Каин. - Неудачник.

   Пришлось грустно вздохнуть в ответ. И ведь не поспоришь.

   - Ладно, проблемой меньше. Медаль на полке.

   Управляющий лишь ухмыльнулся, и многозначительно похлопал себя по карману.

   - Чтож, раз у меня теперь есть полноценное королевство, а не только замок с окрестными землями, значит я полноправный король ?

   - Сир, ну ведь не просто так у нас в главной зале трон и корона появились ! - возмутился Ирван. - Когда выдастся свободная минутка, пройдете со мной ликбез по основным вопросам. На ваше имя, кстати, уже выписана дворянская грамота. Вы больше не тан.

   - А кто ?

   - Полноценный сирдар. - торжественно улыбнувшись, объявил комендант замка. - Положение обязывает.

   - Такими темпами, гляди, и до ассардара недалеко. Поздравляю. - прокомментировал проходящий мимо друид.

   - Сирдары соседних земель были изумлены, когда узнали, что объявился новый правитель, предпочитающий называть себя королем. Они считали, что это все еще земли сирдара Османа, а тут на тебе - новый властитель, да еще и с реформами !

   - Какими такими реформами ? - смутно предчувствуя подвох, вопросил я.

   - Ну вы же помните, что писарям отдали учебник нового королевского языка ? Кажется, господин Максимиллиан называл его Русским. Размножить приказал, растиражировать.

   - Да, помню. Так это же давно было.

   - И что ? - удивился Ирван. - С тех пор и размножали. Переписать книгу - долгий и нелегкий труд.

   - Ах, да ! Тут же вручную это делают. - додумался я. - И как успехи ?

   - Пока вы спали, как раз закончили. По всем нашим землям разослали, изучать. Уже есть первые успехи. И, заодно, по всем прилегающим государствам отправили. Вместе с заверениями и мирном договоре, и соглашении о сотрудничестве и взаимной торговле. До кого-то уже дошло, до кого-то - еще едет.

   - А что там было, напомни ?

   - Некий учебник для новичков, наспех переделанный вами под этот мир. Бытовой набор слов, для крестьян вполне хватит. Сирдары соседних государств забавно дивятся - виданное ли дело, селян неотесанных грамоте учить. Что за реформы, говорят, забавные, своенравные. Но мы же с вами знаем, во что это выльется.

   - Да.. - вздохнул я. - В образованную и поголовно грамотную темную империю.

   - Да начнется вече. - ехидно улыбнулся управляющий.

 

   ***

   Толпа затихла, едва мы взошли на помост. Пришлось улыбнуться и приветственно поднять руку вверх. Тут же раздался радостный рев.

   - Король здоров !

   - Да здравствует король !

   Ирван сделал толпе жест, и гомон постепенно стих.

   - Мои верные подданные ! - торжественно начал я. - Сегодня великий день. День, который изменит историю. Мне принесли известия, что отныне я - полноправный сирдар этих земель.

   Народ задумался, осмысливая услышанное.

   - Всех земель. - продолжил я. - От земель Синто на западе и до границы с землями Кнехтов на востоке.

   Толпа буквально взорвалась торжественным ревом. Радостные выкрики и залихватский свист не смолк даже после нескольких просьб утихнуть. Видимо, территории были действительно большими.

   - Все это, и многое другое, будет пояснено на празднике моего воцарения, через неделю. Место вам сообщит мой советник. - кивнул я в сторону Ирвана. - А сейчас немного о делах государственных.

Народ одобрительно загудел. Идея отпраздновать ему явно пришлась по душе.

   - Причем повод, как говорится, не важен. - захихикал Каин.

   - Итак, отныне в моем государстве производится реформа казней. Как мне доложили, раньше незначительно провинившихся секли плетьми, или пороли на конюшне. Это довольно негуманно.

   - Опять импровизируете, сир ? - удивился управляющий.

   - Я ввожу новую казнь, казнь снежками. Это не столько физическое наказание, сколько душевное. Предлагаю опробовать ее на уж-жасном кровожадном разбойнике - Сеньке-кровь-в-песок !

   Толпа заинтересованно подалась вперед.

   - Итак, поднимите руки, кто не знает, что такое снег.

   - Глупый вопрос для жителей такого климата, как здесь, не находишь ли ? - вздохнул Каин.

   - Поумничай тут еще. - обиделся я. - Надо же народ заинтересовать. Посмотри, какие они все радостные, что душегуба этого казнят наконец-то.

   - Вась, выноси ! - скомандовал я. Оборотни, дожидавшиеся этого сигнала, вынесли на площадь несколько здоровенных коробок, разложив их поближе к народу на равном расстоянии друг от друга.

   - Знакомьтесь, люди, это снег ! Утгард, открывай ящики. Фенрир, давай сюда Сеньку. Макс, пробуди Машку.

   Оборотень удалился, и через полминуты вернулся с большим мешком на плече, в котором явственно что-то барахталось. Толпа тем временем разглядывала белоснежное, сверкающее на солнце содержимое ящиков, удивленно шушукаясь и рассказывая напирающим сзади рядам об увиденном.

   - Кесс, вырасти мне вольер со столбом в центре, чтобы человека пристегнуть можно было. - затребовал я помощи у стоящего неподалеку друида. - На видном месте где-нибудь.

   Тот хмыкнул, и пошевелил пальцами. В самом центре скопления людей, с громким треском, из земли резво полезли вверх небольшие ростки, зеленея набухающими на глазах почками и свежими листками, и поднимаясь все выше и выше с каждой секундой.

   - Поливать не надо. - хмыкнул друид. - Но нашему договору ты мне и так эту территорию под посадки отдал. Все необходимое и так уже сделано.

   Далее последовало изъявления воли короля. Пришлось долго и нудно зачитывать по списку Ирвана все факты бесчисленных преступлений Сеньки.

   - Итак, этот подлый душегуб будет сегодня казнен. Но, совсем новым способом. А до этого давайте немного развлечемся ! Готовы ?

   Толпа одобрительно загудело. Видимо, ей тоже надоело слушать злодеяния по списку. Моя воодушевленная речь про то, что в некоторых странах принято сажать преступника в мешок и в людном месте выставлять напоказ, дабы каждый мог кинуть в него камнем, прошла на ура. Тем временем, творение друида наконец то перестало расти, организовав небольшой вольерчик с невысоким столбиком по центру.

   - Однако, я считаю, что это слишком жестоко. Давайте камни заменим снегом !

   Вытряхнутого из мешка Сеньку пристегнули к столбу на цепь. Разбойник был абсолютно голый, не считая панталонов, прикрывающих причинное место. Площадка для казни получилась небольшая, метра три на три, огражденная маленьким, приблизительно по колено, заборчиком. Длина цепи была достаточна для того, чтобы дойти до любого из углов вольера, но не более.

   Гадостно ухмыльнувшись, я спрыгнул с помоста и подошел к одному из ящиков.

   - Вот такая казнь. Показываю, как надо. - подавая толпе пример, я скатал снежок и метко запустил его в мешок. Попав в цель, тот разлетелся веселыми, переливающимися брызгами, и из вольера донесся злобный мат.

   Мужики из селян, кто был поближе, и видели весь процесс, радостно загоготали. Забава им явно понравилась.

   - Налетай, народ ! - скомандовал я. - Всенародная забава - каждый может метнуть снаряд в злодея. Но торопитесь, снег - штука коварная, на жаре - исчезает, растаивает.

   Послушавшись, народ стал подтягиваться к контейнерам.

   - Ух, Петро, холодный кокой ! - раздалось от другого ящика.

   В душегуба полетел пробный снежок, за ним другой, третий... Цветастость выражений Сеньки вырастала с каждым новым попаданием, что еще больше веселило толпу. Главарь разбойников метался по вольеру, безуспешно пытаясь увернуться от летящих в него снарядов. Снежки летели со всех сторон, донося до душегуба всю накопившуюся злость народа.

   - Теперь пора решать вопрос с тобой, девочка моя. - вернувшись на помост, обратился я к Марии. Девушка уже очнулась, и недоуменно хлопала глазами, пытаясь осмыслить происходящее. Она явно не понимала, что происходит, и почему у нее на шее такой пышный шарф, что закрывает обзор. Осмотреть себя пленница не могла - была плотно привязана к стулу, так плотно, что практически не могла пошевелиться. То, что мы с ней сделали, оставалось для девушки тайной. Тем не менее, взгляды, которые окружающие бросали на нее, явственно заставляли красотку нервничать. Шея красавицы была настолько пышно обмотана тканью, что наклонить голову и увидеть свое тело у нее не было никакой возможности.

   - Хоть не зазря корячились. Хотя мог бы и помочь.- изрек Макс, оглядывая поле боя, над которым весело летали снежки. Заигравшись, народ начал кидаться не только в мешок, но и друг в друга, что постепенно переросло в небольшую баталию.

   - Подумаешь, несколько контейнеров со снегом в одиночку загрузил. - ухмыльнулся я. - Отрабатывай еду, проглот.

   Наконец, развлекаться стало не с чем - попросту закончился снег. Толпа все еще не могла успокоиться, обсуждая произошедшее.

   - Эх, Петро, как я табе засветил прямо по макушке ! - радостно раздавалось то тут, то там.

   Дождавшись, пока все внимание вновь обратится на меня, я продолжил вече :

   - Итак, перед вами девка Мария. Обвиняется в государственной измене. Должна была быть сожжена две недели тому назад.

   Народ изумленно заахал - как же так, чем же такая молодая, да красивая, провинилась. Как хорошо, что перед помостом была зона отчуждения, и из селян вблизи девушку никто не мог увидеть.

   - За что такую то !

   - Ох, бабоньки-и...

   - За попытку освободить главного душегуба уничтоженной банды - главаря Сеньку-кровь-в-песок ! - добавил в голос жестокости я.

   Толпа тут же одобрительно загомонила.

   - Так ей, ведьме ! - взвыл кто-то.

   Игры играми, а наказание - наказанием. Все прекрасно понимали, что казнь снежками - это лишь развлечение, а затем, чуть позже, разбойника или повесят, или четвертуют, вобщем, что сирдару по нраву придется. Как на прошлом вече, все по чести.

   На глазах у Марии заблестели едва сдерживаемые слезы. Э, нет ! Так не пойдет, она же сейчас все испортит, что мы с ней сотворили !

   - Макс ! - тихо зашипел я. - Ввали ей магии, пусть успокоится. Не дай бог заплачет !

   Компаньон, заметив состояние девушки, согласно кивнул и начал делать в воздухе непонятные пассы. Слезы тут же исчезли.

   - Однако... - с великодушной улыбкой продолжил я. - Смертельная казнь была заменена рабством. Пожизненно. Будет прислуживать во дворце, выполнять грязную работу. Свободы - лишается !

   Народ возмущенно загудел. Не обращая внимание на недовольство людей, я сделал знак Ирвану. Тот с невозмутимым лицом подошел к девушке, и, приподняв пышный шарф, одел на ее изящную шею ошейник. Застегнув его, управляющий привязал поводок к моему поясу.

   - Тихо, люди, тихо ! - властным жестом прервал я негодующий гул. - Будьте великодушны. Не со зла она это хотела, а из мести. Обманул ее друг сердечный, в доверие втерся. Влюбилась она, а он разбойником оказался, да из-за Сеньки погиб. Вот и хотела отомстить, освободить главаря, да погубить, за любовь свою, да честь, отомстить.

   В толпе раздались жалобные вздохи. Женская составляющая тут же расчувствовалась.

   - Кстати, пришла пора казнить самого главного злодея. - я плавно увел внимание толпы с девушки, картинным жестом указав на усевшегося на землю Сеньку, растирающего грудь и плечи, и пытающегося согреться после снежной атаки. Заметив, что все внимание сосредоточилось на нем, главарь покрыл всех собравшихся злобной бранью.

   - Кесс, помнишь, о чем мы с тобой договаривались ?

   - А как же. - улыбнулся друид. - У левой надвратной башни.

   - Мои верные подданные, попрошу пройти к воротам замка. Казнь состоится там.

   Заинтересованно обсуждая, что же это будет за казнь, народ поплелся к названному месту.

   - Макс, хватай Марию, и пошли.

   - Зачем вручную тащить ? - удивился компаньон. - Пока ты спал, я левитацию освоил.

   Напарник щелкнул пальцами, и стул с девушкой слегка приподнялся над землей.

   - А зачем тогда снег вручную грузил ? - спросил я.

   - В нашем мир магия не работает почти. - грустно вздохнув, сознался компаньон. - Как будто я не пробовал.

   - Слабоват пока что. - фыркнул Каин. - Перед тем, как к гномам отправляться, надо его к учителю сбагрить. А то заклинания по наитию подбирает, из числа тех, о которых в сказках вашего мира читал. Как это там называется...фантастика ?

   - Угу. А учитель его не покалечит ? А то знаю я тебя, какого-нибудь зловредного архимага двухсотлетнего подыщешь.

   - Как знать, как знать. - захихикал в ответ внутренний голос. - Кстати, ты же помнишь наш уговор ?

   - Помню. - тяжело вздохнул я.

   - Тогда продолжай следовать плану. Скоро эта девочка Мария - будет моя. Очень скоро. - предвкушающее облизнулся сожитель. - Кстати, спасибо за то, что ты с ней в том мире сделал.

   - В плане такого, конечно, не было, но согласись, вышло на удивление удачное дополнение. - вслед за Каином облизнулся и я, оглядываясь на летящий за мной на поводке стул с пленницей.

   Казалось, бедной девушке было все равно - она невидяще уставилась перед собой, не обращая внимание на происходящие. В принципе, мне было ее чем-то жаль.

   - "Жаль !" - это боевой клич одного из кланов гномов, с которым коротышки пытаются воткнуть свои маленькие мечи в любого, кто больше их ростом. Один из самых низкорослых кланов, кстати. - начал издеваться надо мной Каин :

   - А девушка, ах и увы... Ее чистые, добрые идеалы и помыслы жестоко разбиты другом детства, лучшим из знакомых ей людей, казалось бы, даже будущим мужем... Как патетично, правда ? Он ведь, кажется, даже клялся ей в вечной признании и памяти, и даже в любви. Договорились не забывать друг друга...А тут, ах ! На деле, стал в ее отсутствие злобным головорезом, ни во что не ставящим чужую жизнь.

   Продолжая препираться, мы подошли к воротам. Метрах в десяти от левой надвратной башней из земли торчала небольшая деревянная полусфера, метра полтора в диаметре.

   Мешок с матерящимся Сенькой был положен прямо в центр этой чаши.

   Я поднял руку, нагнетая обстановку. Народ притих, выжидательно наблюдая за моими действиями. Ни виселицы, ни плахи поблизости не наблюдалось - так что же задумал король ?

   - Да свершится КАЗНЬ ! - рявкнул я, рывком опуская руку. Под землей что-то щелкнуло, и полусфера задрожала. Из земли, до самых ворот, полезли побеги. Еще один щелчок - и тишина. Все настороженно замерли.

   Резким рывком чаша взмыла вверх, отправляя в полет мешок с душегубом и комья дерна.

   - Высоко пошел. - хмыкнул Кесс, наблюдая за стремительно удаляющимся живым снарядом. - К дождю.

   Покачивая на длинном и гибком стволе, растительная катапульта плавно опустилась на землю. Повисло гробовое молчание. Все провожали взглядами улетающий вдаль мешок. Тем временем из под земли полезла трава, маскируя ствол катапульты, и вот, спустя пару секунд, перед воротами вновь всего лишь одна безобидная полусфера.

   - Мусор бы так выбрасывать... - мечтательно протянул Макс, всматриваясь в превратившуюся в маленькую точку разбойника.

   - А теперь попрошу обратно на площадь. - известил я. - Сейчас там накроют столы, пообедаем, и обсудим государственные и хозяйственные проблемы.

   - Вот это было по-настоящему злодейски ! - одобрил Каин. - Уважил, спасибо. Не ожидал. Кстати, обрати внимание на Марию.

   Я послушно перевел взгляд на пленницу. Выражение лица девушки поменялось с безразличного на слегка удовлетворенное, и, можно даже сказать, обрадованное.

   - Удовлетворенное и обрадованное у нее лицо будет тогда, я выиграю спор и ты мне ее наконец подаришь. - поддел меня внутренний собеседник. - А сейчас у нее просто камень с души свалился. И Сеньку казнили, то есть месть свершилась, и ее пощадили, то есть жива осталось. План работает.

   Народ, все еще находясь под впечатлением, тихо перешептываясь, побрел обратно на площадь.

   Казнь явно удалась.

 

   ***

   - Всем спасибо, все свободны. - в завершении дня сказал я. - Увидимся на празднике моего воцарения, там и обсудим все оставшиеся дела.

   Толпа в едином порыве поклонилась, прощаясь со своим королем.

   Марию тем временем просто раздирало любопытство, что же с ней не так. Теперь, когда мы все спустились с помоста, и народ получил возможность лицезреть девушку, все поменялось. Такого внимания красотка не ожидала - на нее засматривался практически каждый, проходящий мимо, и обращающий на девушку внимание.

   Попросить развязать ее Мария не решалась, все еще опасаясь зловещего и жестоко короля.

   В целом, вече прошло удачно, и разъезжались все довольными.

   - Я навел справки, сир. Ваша популярность растет. - подытожил вечером Ирван.

   - Великолепно. Так и до Империи недалеко.

   Когда я пришел в свою комнату, то обнаружил дрыхнущего в на кровати Василия (естественно, в звериной форме), и Марию, пристегнутую на поводке к королевскому ложу. Девушка изумленно оглядывала свое тело и свой наряд, ощупывая и осматривая себя со смесью восхищения, удивления и недоверия.

   - Поначалу от Васи шарахалась, да от "магических" вещей из нашего мира. - сказал Макс, заходя в комнату. - Потом перестала. А вот к своему новому облику до сих пор привыкнуть не может.

   - Что со мной ? - смущенно пролепетала девушка.

   - С тобой ? - я зловеще оскалился, и двинулся на красотку. Мария испуганно подалась назад.

   - Ладно, мне пора. - фыркнул Макс, наблюдая за разыгрывающимся спектаклем. - В отличии от вас, ваше королевское высочество, мои планы куда более просты и быстротечны.

   - Например ?

   - Например, в замке слишком много симпатичных служанок, чтобы выстраивать такую многоходовую комбинацию, как с ней. - фыркнул компаньон, тыкая пальцем в пленницу. - Вечно ты любишь все усложнять. Вобщем, меня ждут уже, а вам удачи.

   При этих словах щеки девушки слегка покраснели.

   Тяжело вздохнув, я прошел к шкафу и достал оттуда большое зеркало.

   - Надо же, какая она милая, когда смущается. - облизнулся Каин.

   Поставив зеркало перед девушкой, я принялся с интересом наблюдать за результатом.

   Смесь эмоций получилась воистину гремучей - на лице пленницы, чередуя друг друга, проскочили восхищение, недоверие, сомнение, радость, и вновь недоверие.

   - Но... - дрожащим голосом произнесла она. - Как ?

   - Сначала ответь, нравится ли тебе. - улыбнулся я, отвязывая поводок от ложа.

   Мария нерешительно кивнула, все еще не веря в произошедшее, и разглядывая себя в зеркало.

   - Правильно, пусть расслабится. Сейчас слегка успокоится, шарахаться от нас перестанет. Увидит, что мы не такие злобные. Там и ошейник можно будет снять, не только поводок. - одобрил внутренний собеседник. - Как раз обнимешь, утешишь.

   - Так вот какими методами ты девушек соблазняешь ! - захихикал я. - Ошейник одел, потом снял - все, она твоя.

   И, обращаясь уже к Марии, добавил :

   - А поувереннее ? А то я что-то сомневаюсь.

   Еще раз посмотрев в зеркало, девушка твердо сказала :

   - Нравится.

   - Можешь же, когда хочешь. - умилился я. - Мы тебя усыпили, перенесли в одно магическое место, и отдали на растерзание косметологам. Прямо на дому у меня.

   Пленница сначала хотела испуганно ахнуть, затем передумала. Любопытство взяло свое.

   - А что это за звери такие, косметологи ? - пролепетала она. - Неужели я сплю ?

   - Косметологи - это сородичи парикмахеров, педикюрщиц, манирюрщиц, и прочих причудливых зверей. - еще более запутал девушку я. - И все они над тобой поколдовали. Заодно и магические костюмеры поработали. Наряд нравится ?

   Мари, продолжая разглядывать себя в зеркало, уверенно кивнула.

   - Красивые человеческие одежды технологического мира. - вздохнул Каин. - Жаль, что твоя Ксюша с компанией ее сами одевали. Интересно, что за белье они ей подобрали ?

   - Тебя доставили обратно, пока ты еще спала. Вот и результат.

   - И когда эта магия рассеется ? - нерешительно спросила девушка. - Сколько времени у меня есть ?

   - Нисколько. Это навсегда. - огорошил я Мари, любуясь ее красотой. И так красивая от природы девушка теперь превратилась в настоящую секс-бомбу, способную сражать наповал одним взглядом.

   - А одежда ?

   - Это подарок. - отмахнулся я. Ты под нарядом еще проверь, там должно быть нижнее белье красивое. Сам не видел, тебя служанки одевали. Сейчас отвернусь, чтобы не смущать.

   - Как жаль, как жаль...- вздохнул Каин. - Ну ничего, уже скоро. А все же, может голову повернешь назад ? Всего лишь пол-оборота, одним глазком.

   - Нет. - я был неприступен. - Только на доверии строятся хорошие отношения.

   Из-за спины раздался удивленный писк, а затем недоверчивое, радостное шептание. Каин, словно издеваясь, принялся посылать мне мыслеобразы того, что я мог увидеть, если бы обернулся. Пришлось сдерживаться, сглатывая слюну.

   - Это же безумно дорого...

   - Можно оборачиваться ?

   - Да.

   Я обернулся, и окинул ошеломленную девушку взглядом. Та в ответ посмотрела на меня, но уже не недоверчиво, а со смесью благодарности и задумчивости.

   - И что, что дорого. Для своих людей мне ничего не жалко. Считай это компенсацией за переживания, которые ты понесла по моей вине. И прости за то, что произошло на площади. По-другому было нельзя. Это было необходимо для того, чтобы оставшихся сообщников Сеньки выловить. Ну а толпа - ей то что, ей хлеба и зрелищ подавай. Не держи на них зла, идет ? - я потянулся к шее девушки. На этот раз Мари уже не отпрянула.

   - Нечего над моим методом смеяться было. - хмыкнул Каин. - Как ошейник снимешь - так сразу обнимай ее давай.

   - Да подожди ты...

   Сняв с шеи девушки аттрибут рабства, я объявил :

   - Ты свободна. Вольна идти куда пожелаешь.

   Губы девушки задрожали от нахлынувших чувств.

   - Спасибо, мой король. - попыталась поклониться Мари, сдерживая слезы.

   - Ну же, будет, не плачь. - поднял я ее за подбородок. - Все наладится, ведь ты теперь свободна !

   - Но мне некуда идти... - всхлипнула девушка.

   - А то мы не знаем. - цинично фыркнул Каин. - Но надо же тебе предложить хоть какой-то выбор, чтобы ты потом думала, что решила остаться по собственному желанию.

   - Свобода выбор. - вздохнул я в ответ. - Иногда ее попросту нет.

   - Хватит сопли распускать. - одернул меня сожитель. - Давай, Мари утешай, она уже созрела, сейчас расколется.

   Изобразив нерешительность и смущение, я приобнял девушку. Недавняя пленница словно этого и ждала - прильнув ко мне, она перестала сдерживаться и расплакалась.

   - Тихо, девочка. - пришлось поменять тон на доверительный и успокаивающий. - Все хорошо. Никто тебя не обидит. - я погладил ее по голове. - Что случилось ? Рассказывай, почему ты плачешь. Король поможет, чем сможет.

   И Мари рассказала. Уткнувшись мне в плечо, девушка слегка успокоилась, и, все еще вздрагивая от пережитых событий, поведала мне свою историю, с самого начала : о любви и верности, предательстве и горе, мести и страданиях.

   - Так что мне некуда идти...- вновь всхлипнула красотка.

   - Да, да. - вновь цинично влез Каин. - Это мы и так все знаем. Давай, дожимай ее.

   Пришлось послушаться.

   - Раз у тебя такая ситуация, то, может быть, оставайся в замке ? - предложил я.

   - А можно ? - оторвавшись от плеча, девушка доверчиво подняла на меня глаза.

   - Можно. - добродушно улыбнувшись, я погладил красотку по голове. Мари в ответ лишь еще теснее прижалась ко мне, доверчиво обхватив обеими руками, как любимую плюшевую игрушку.

   Прервал наши обнимания Василий, протяжно зевнув и недовольно рыкнув, указывая на то, что мы мешаем честным людям, в смысле, волкам, спать.

   - И правда, пора баиньки. - понизив тон, прошептал я девушке. - Кровать, правда, одна, зато широкая. Уместимся.

   Мари отодвигаться на свой край ложа не стала, а доверчиво легла поближе ко мне, и, немного поворочавшись, тут же уснула. Столько за день пережить, бедняжка. Вымоталась вся.

   - Вот так, кирпичик за кирпичиком, и строится наша Империя. - удовлетворенно произнес Каин, осматривая полученный результат. К слову сказать - невероятно симпатичный полученный результат.

   - А ведь Кейт ревновать будет...

   - Тогда план Б. - зловеще хихикнул внутренний собеседник, и тут же попытался меня поддеть :

   - Кстати, нехорошо поступаешь, ай-яй-яй ! Как истинный жентль-мен ты должен был уступить ей кровать, а сам улечься на полу.

   - Вот возьму, и на самом деле так сделаю ! - пропыхтел я, пытаясь отодвинуть оборотня, развалившегося поперек кровати.

   - Даже и не вздумай ! - зашипел Каин. - Мы почти закончили. Она тебе уже полностью доверяет, а такими темпами скоро и влюбится. Все по плану.

   - Все по плану. - вздохнул я, закрывая глаза. - Все по плану.

Глава 5. Гномы.

   - Лер, Рози, помните, что я вам подарков обещал ?

   На меня тут же уставились две пары любопытных глаз.

   - Король свои обещания всегда выполняет ! - я вручил каждой из девушек по большой корзине, накрытой поверху белой непросвечивающей тканью.

   - А что там, господи ? - глаза у девушек заинтересованно заблестели.

   - Окрывайте. - загадочно улыбнулся я в ответ. Раздался шорох стягиваемой ткани.

   - Пузырьки. - удивленно протянула Лера.

   - И коробочки. - вторила ей Рози.

   - В вашем мире косметика существует ?

   - В нашем мире ? - девушки задумчиво переглянулись.

   - Оговорился, извиняюсь. - пришлось обезоруживающе улыбнуться. - Так существует ?

   - Существует.

   - Так вот тут очень много хорошей косметики. На каждой приклеена поясняющая бумажка, как использовать, для каких целей. Думаю, разберетесь. Как попробуете все - приходите, впечатлениями поделитесь.

   Горничные перемигнулись.

   - Уи, господин. А для волос там что-нибудь есть ? - спросила Рози, подходя ближе.

   - Уи, господин. И для тела. Для омовения. - вторила ей Лера, повторяя маневр.

   - Е-е-сть. - протянул я, явно чувствуя подвох и слегка пятясь назад.

   - Великоле-епно ! - копируя мою интонацию, одновременно произнесли девушки, хватая меня под руки с обеих сторон.

   - Тогда может быть господин... - жарко шепнули в левое ухо.

   - Поможет нам с омовением ? - не менее жарко раздалось справа.

   - А то мы боимся... - облизнулась Рози.

   - Что сами не разберемся. - подмигнула Лера.

   Каин мелочно захихикал. Происходящее явно доставляло ему удовольствие.

   - Не надо, девушки, вы...ээ...прекрасно справитесь и сами ! - я тщетно попытался высвободиться из цепких объятий. - Омовение - это дело интимное.

   - Так мы потому вас... - трепетно раздалось слева.

   - И просим помочь. - с придыханием закончили справа.

   - Уи, господин ! - радостно перемигнулись девушки, уводя меня все ближе к моей душевой.

   - В общую нам не нужно. - видя мое замешательство, пояснила Рози.

   - Там нам могут помешать. - хихикнула Лера.

   - Нам надо в королевскую душевую, индивидуальную. - синхронно облизнулись горничные.

   - А косметику-то, косметику ! - предпринял я очередную попытку улизнуть. - Забыли ее в зале !

   - Ах, какая жалость... - прикрыла рот ладошкой Рози.

   - Чтож, мы и без нее справимся. - приложила палец к губам Лера.

   Спас меня, как уже повелось, Ирван.

   - Вот вы где, сир ! - облегченно выдохнул он. - Гномы вас с самого утра ждут, больше нельзя тянуть.

   - Извините, девушки, срочные государственные дела. - облегченно выдохнул я, освобождаясь из объятий. До душевой оставалось всего два поворота коридора.

   Горничные обиженно надули губки.

   - Как-нибудь в другой раз ! - ободряюще улыбнулся я им. - Пошли, Ирван, нас ждут великие дела.

   - Как жаль, что у тебя хватило ума не проговориться про шикарное нижнее белье, лежащее на дне корзин. - горестно вздохнул Каин. - Тогда бы точно при тебе примерили. В той же душевой.

   - Просто неудобно как-то. - отмахнулся я. - Марии подарили, Кейт тоже, а им нет ?

   - Я-то знаю, о чем ты думаешь, грязный извращенец. - хихикнул внутренний голос.

   - О благополучии подданных своей будущей империи думаю ! - вывернулся я. - Чтобы сыты, одеты и обуты были.

   - А как-же ! - хохотнул сожитель. - Особенно женская и юная часть. Хорошо хоть план почти завершен. Познакомить Сен с Мари было хорошей идеей. Глядишь, и сдружатся. Нашему плану это только на пользу. Главное чтобы ревновать не начали тебя друг к дружке.

   Как оказалось, все уже собрались, и ждали только меня. К гномам домой, помимо самих коротышек-разведчиков, собралась почти вся команда, кроме управляющего и Макса.

   - Все в сборе, можно выезжать. В смысле, вылетать.

   - Господин Максимиллиан не поедет ? - удивился Ирван

   - Нет. - отмахнулся я. - На учебу отбыл. Чтобы магичить грамотно научиться. - и добавил, уже про себя, обращаясь к Каину :

   - Надеюсь, ты знаешь, что делаешь.

   - Да что такого то. - фыркнул он. - Подумаешь, оставили его где-то далеко в горах, одного, с небольшим запасом еды. Архимаг его найдет буквально за пару-тройку дней...

   - За сколько ?! - ахнул я. - Ты же говорил, что за пару-тройку часов ?

   - Ну мало ли. - уклончиво ответил сожитель. - Занят чем-нибудь будет. В любом случае - найдет он его, не переживай. Накрайняк никак не позже, чем через неделю.

   - За неделю его там слопают. - мрачно буркнул я. - Все те монстры, о которых ты рассказывал.

   - Скорее он их. - хохотнул внутренний собеседник. - Маг, как-никак. Зато, как только дед его найдет, обучение по экспресс курсу пойдет. Уже пару недель то мы без него проживем.

   - Пару недель ? - удивился я. - Разве магии не годами учатся ?

   - Годами то годами. - подтвердил мои опасения Каин. - Только вот методы обучения разные есть. Вспомни, за сколько ты язык этого мира выучил.

   - И правда. - хмыкнул я. - Но ведь это был учебник от самого Хранителя Равновесия !

   - Там тоже дедок не простой, поверь мне. - отмахнулся сожитель. - Кроме меня координаты того места знает только один человек.

   - Ах да, дай угадаю...Твое отражение в зеркале ! - буркнул я в ответ. - Опять это бахвальство.

   - Ничуть не бахвальство ! - возмутился внутренний собеседник. - Те горы выпали из этой реальности более трех тысяч лет назад !

   - И за все это время их никто не нашел ? - усомнился я.

   - Конечно нет, кому нужно лезть в такую задницу мира ? - ответил он. - К тому же, на них магическая защита ого-го стоит, не чета нынешним.

   - И то верно... - согласился я.

   - Так что за пару недель получим полноценного универсального мага. А теперь пора вернуться к нашим баранам.

   Каин был прав. Бараны, собравшиеся вокруг, выжидательно буравили меня взглядами, явно ожидая каких-то активных действий.

   - А что сразу король то ? - буркнул я.

   Из кристалла связи, стоящего на столе, донесся ехидный ответ :

   - А кто же еще ? Вы у нас, сир Демон, грозились до столицы гномов за четыря дня доехать.

   - Не за четыре, а за один. Три из них - делами заняты были. - буркнул я. - Не бойся, король слово держит. Мон, подь сюды.

   Коротышка удивленно посмотрел на меня, но все же послушался.

   - Все готовы ? Все взяли ? - спросил я, засовывая одну руку в карман, а другую кладя на лоб разведчика.

   Бородач насупился, и исподлобья уставился снизу вверх. Росту он был небольшого, так что получилось очень даже удобно, как будто на штурвал корабля или на терминал управления ладонь возложил.

   - Готовы. - ответил за всех Блад, похлопывая по небольшому рюкзачку. - Все взяли.

   - Тогда поехали.

   Каин радостно добавил :

   - Ап !

   И все поглотила яркая вспышка...

 

   ***

   - Слушай, а вот без спец-эффектов никак было ? - буркнул вампир, вытирая выступившие слезы.

   - Спасибо, что летали авиалиниями "Демон Телепортс"... - согласился я с ним, пытаясь проморгаться.

   - Все ваши пожелания вы можете засунуть себе в задницу. - заканчивая фразу буркнул Каин. Как только зрение вернулось, началось самое интересное. Гномы оглядывались, не веря своим глазам.

   - Невозможно... - прошептал командир разведгруппы, касаясь стены помещения. - Мы в столице...

   - Над Моном, между прочим, хороший менталист поработал. У коротышки довольно сильный блок стоял, на чтение мыслей и памяти. - хмыкнул внутренний собеседник, и горделиво добавил : - Для людишек сильный, конечно. Но мне - раз плюнуть. Ап-тьфу так, и вот, мы здесь. По координатам это наиболее близкое место до его начальства, к тому же безлюдное, на всякий случай.

   Из валяющегося на полу кристалла донеслось :

   - Мон, на связь ! Что произошло ? Мон ?

   - Мы уже в столице ! - перехватил инициативу я, "обрадовав" спрашивающего. - Если верить надписи на стене, то в коридоре Е-29.

   - Не может быть. - фыркнули в ответ. - Не смеши меня, человек.

   - Тан Марв, это правда. - убитым голосом сказал Мон. - Мы в Е-29. Возможно, он прочел мою память.

   - Но это же невозможно ?! - задохнулся командир второго хирда. - Даже если бы он пробил твою защиту, как вы могли переместиться ?! Над этим районом столицы блок на магические перемещения ! Ведь тут и тюрьма, и Управа, и все остальное...

   - Да ? - удивился Каин. - Да ! Точно. Как раз что-то мешалось при телепортации, я это убрал походя. Поэтому вспышка такая яркая и была. Ну надо же, блокировка стояла...хлипенькая какая.

   - Этот блок ставили наши лучшие маги ! - продолжал распинаться Марв.

   - Лучшие ?! - возмутился внутренний собеседник.

   - Не обижай убогоньких. - радостно засмеялся я. - Не у всех же трехтысячелетняя практика и такой богатый стаж.

   - Ждите там. Сейчас прибуду. Вас никто не должен увидеть. - наконец то успокоился тан второго легиона. Связь отключилась и кристалл потух.

   - Вот как с безлюдным местом угадали. - хмыкнул я вслух. - Точнее, безгномным.

   - Неуютно тут. - пожаловался друид, зябко поводя плечами. - Растительности нет совсем. Один мертвый камень.

   - Вовсе он не мертвый. - обиделся один из разведгруппы.

   - Его просто чувствовать надо. - с отеческой заботой похлопал по стене коридора другой.

   - Только народу гномов это дано. - назидательно пояснил третий.

   - Зато у вас женщины такие, что их от мужчин не отличить. - съехидничал друид. - Бородатые и усатые.

   - Чавоо ?! - злобно загудели коротышки, потянувшись за оружием.

   - Заткнулись все. - оборвал перепалку вампир. - Кто-то идет.

   - Кстати, теперь нет необходимости включать острый слух. - обрадовал меня Каин. - У нас он теперь куда острее человеческого.

   Я прислушался, и понял, что вампир прав. Земля явственно дрожала, словно по ней шел многочисленный отряд. Тихо позвякивала броня, шорхала кожа ножн об металл, скрежетало оружие. Казалось, я даже различаю потрескивание древесины взведенного арбалета.

   - Марв должен прийти с отрядом ? - спросил Блад.

   - Нет конечно ! - удивился Мон, безуспешно напрягая слух. - Один, или с помощником. Мы же в тайне все это делаем.

   - Тогда прячемся. - скомандовал я. - На нас идет небольшое войско.

   - В темпе. - добавил носферату. - Их много.

   Тут же развилась нездоровая суета - все начали подхватывать уложенные на землю вещи, поправлять амуницию, и выискивать место, куда бы спрятаться.

   - Здесь негде скрыться. - сказал Парк.

   - Нужно отступить дальше - согласился с ним Вент.

   - Там ответвление будет. - добавил Проб.

   - В нем и спрячемся. - первым двинулся к выходу Мон.

   Какая слаженная группа, однако.

   - Кесс, вырасти здесь где-нибудь небольшую травинку, чтобы подслушивать можно было. - скомандовал я.

   Не удивившись просьбе, друид вытащил из кармана семечко и склонился над трещиной в стене, срывая с пояса флягу с водой.

   - Быстрее. - поторопил всех вампир. - Они уже близко.

   - Готово ! - выдохнул Кесс.

   - Уходим. Блад замыкающим. - еще раз оглядев помещение, я побежал вслед за гномами.

 

   ***

   - Ты хоть понимаешь, какой опасности ты подверг все наши планы ?! - чуть ли не брызгая слюной от злости, проорал тан второго хирда вжавшемуся в стул Мону.

   - Да ладно вам, тан Марв, успокойтесь. - примирительно взмахнул я рукой. - Он все правильно сделал.

   Парк, Вент и Проб согласно закивали, выгораживая своего начальника.

   - Он же не виноват, что встреча у тех гномов была назначена в коридоре Е-29, куда мы случайно переместились.

   - Совершенно случайно. - хихикнул Каин.

   - Также он не виноват в том, что половине вооруженной группы после окончания встречи вздумалось уходить через наше ответвление.

   - Это просто удача. - слегка успокоившись, буркнул Марв. - То, что ни один из них не ушел живым, а на звуки битвы никто не сбежался.

   - В конце концов, он опознал нападавших по их форме и знакам отличия, и нас, живыми и здоровыми, довел до вашего помещения. Незамеченными довел, надо сказать.

   - Хотел бы я знать, что ратникам третьего хирда там понадобилась. - вздохнул гном.

   - Любой каприз за ваши деньги. - ухмыльнулся я, делая знак друиду.

   Кесс вытащил из кармана небольшой цветок скалистого цвета, и положил его на стол перед таном.

   - Что это ? - с подозрением спросил гном.

   - Это наш билет в светлое будущее. - потер ладошки я, наблюдая за тем, как друид делает серию пассов, заставляя цветок зашевелиться, отрастить небольшие лепестки и зашелестеть ими.

   - Все же получилось ? - обрадовался вампир.

   - А то. И сейчас мы узнаем, кто там обтяпывал свои делишки.

   Цветок затрепетал листочками, и в воздухе раздался шелест, отдаленно похожий на чьи-то голоса.

   - Секундочку. - сказал друид, продолжая делать пасы. - Сейчас настрою.

   Звуки обрели четкость и объемность, так, что казалось, что говорившие стоят в двух шагах от нас. Мешал лишь громкий свист ветра и шелест листьев, но вот, притихли и они, позволяя вникнуть в суть беседы. К сожалению, тембра цветок не передавал, поэтому оставалось лишь догадываться, кто что говорит - голоса были одинаково бестелесны.

   - Рауль сказал, что они прибудут прямо сюда.

   - Надеюсь, что старый хрыч не ошибся. Успокойся, Парк. До назначенного срока еще есть немного времени. Объявляю привал.

   Марв ахнул : - Рауль - это один из тех старейшин, которых я как раз подозреваю в измене ! А Парк - это его правая рука !

   Некоторое время из цветка доносилось лишь покряхтывание, да малозначимая болтовня ни о чем - видимо, воины отдыхали, пока выдалась свободная минутка.

   - Они идут. Всем приготовиться. - болтовня тут же стихла, и воцарилось молчание.

   - О, господин Парк, рад вас видеть. - судя по растянутым гласным, это было сказано с льстивой интонацией.

   - Не смеши меня, человек. - ответил Парк. - Ты принес то что нужно ?

   - Человек ! - ахнул Марв. - В центре столицы гномов ! Немыслимо.

   - Про мою команду ты говорил тоже самое. - отмахнулся я. - Не перебивай, дай послушать.

   Раздался звук открываемой коробки.

   - Да, это оно. - одобрил гном. - Рауль будет доволен. Вот твое золото, человек. Мы держим слово. Смотри, не проболтайся никому.

   - Как можно ! - возмутились в ответ. - Вторая половина в оговоренном месте завтра.

   - До встречи.

   Раздались удаляющиеся шаги нескольких существ.

   - Человек явно приходил не один. - однозначно заявил тан второго хирда. - Без проводника из народа гномов никто не сможет найти дорогу в столице, и уж тем более тайно пройти сквозь блокпосты или мимо нарядов стражи.

   - Ну гномы его и привели значит. - фыркнул я. - Какая хрен разница. Предателем меньше, предателем больше.

   - Груз слишком ценный. Мы отвлечем внимание, а ты, Тетр, уходи с людьми и грузом через запасной путь, через то ответвление. Там никогда никого нету.

   Раздались окрики команд с звон обмундирования. Наконец, звуки стихли, и цветок перестал шелестеть - видимо, запись на этом кончалась.

   - Не может быть. - ошеломленно протянул Марв. - Они пошли именно там, где вы спрятались. Груз был у них ?

   - Какой груз ? - удивился я.

   Гном покраснел настолько, что мне показалось, что он вот вот взорвется от едва сдерживаемой злости.

   - Тан, у них правда ничего не было. - грустно вздохнул Мон. - Мы бы заметили, ведь все трупы обыскивали.

   - Хотя-а... - протянул вампир.

   - Может быть... - вторил ему друид.

   - Да, ребята. Вы правы. - рыкнул Василий.

   Все трое выжидательно уставились на меня.

   - Да нету у меня ничего. - возмутился я. - Вот, видите, руки пустые ?

   - А груз ? - спридыханием спросил носферату. - Который не груз, а гру-уз.

   - Ах, гру-уз ! - с не меньшим придыханием ответил я, доставая из кармана небольшую коробочку. - Так бы сразу и сказали.

   На тана второго хирда было жалко смотреть. Краснота ушла, сменившись белизной, словно вся кровь отхлынула у него с лица.

   - Бедненький. Наверное, над тобой так еще никогда не издевались ? - пожалел я его, подходя поближе. - Ну так привыкай, теперь будут. - коварно хихикнув, я резким движением выдернул из бороды гнома волосок.

   В помещении повисла мертвая тишина.

   - Бородулечка ты моя. - добил я коротышку, помахивая у него перед лицом волоском.

   Едва руки Марва метнулись к моей шее, как я молниеносным рывком отпрыгнул, одновременно кидая гному в грудь коробку с грузом.

   Рефлекторно поймав бросок, тан по инерции сделал пару шагов вперед, намереваясь разорвать наглеца, посмевшего себе такую дерзость, на много маленьких кусочков. Затем, наконец, осознав, что он держит в руках, остановился, и тяжело задышал, стараясь справиться с гневом.

   - Бородулечка - не звучит. - подал голос вампир.

   - Лучше бы Крохотулечкой назвал. - согласился с ним друид, по росту много превыщающий гнома.

   Руки тана конвульсивно задергались, словно вцепляясь в чье-то горло, но, все же он справился. Глубоко подышав еще немного, коротышка вернулся к своему столу и, поставив на него коробочку, склонился над ней. Помедлив немного, гном глубоко вздохнул, и открыл ее.

   - Может не надо было так сразу, без магического обследования ? - спросил я. - А вдруг она при открытии срабатывает ?

   Все лишь отмахнулись, заинтересованно подаваясь вперед и стараясь рассмотреть содержимое коробки.

   - Яйцо. - констатировал Блад.

   - Половина яйца. - поправил его Кесс.

   - Золотая. - добавил Ваилий. - И тр-реснутая.

   - Ух ты ! - умилился Мон. - Смотрите, она засветилась.

   - Это не яйцо. - резюмировал Каин. - И нам всем трындец.

 

   ***

   Максимиллиан.

   Телепортировав меня в центр великого нигде, Дэймон умыл руки, лишь сказав на прощание, что где-то здесь живет учитель магии, который и будет меня тренировать.

   - Если, конечно, ты ему понравишься. - сказал этот паразит напоследок, и исчез во вспышке перемещения.

   Тяжко вздохнув, я огляделся. Окружающий пейзаж выглядел довольно однообразно : горы, горы, горы, очень больше горы, горы поменьше, горы, горы, горы. И камни.

   Почесав затылок, я задумался, куда бы направиться. Логичным решением было бы залезть повыше, чтобы осмотреться. Чтож, так и поступим. Мой выбор - очень большие горы. Главное, чтобы сил хватило.

   Подхватив рюкзак, я направился в избранном направлении. Как там сказал Дэймон ? Один из побочных эффектов инициации мага - это пробуждение всей его памяти ? Чтож, это мне только на руку. Один раз этот поганец уговорил меня поехать на тренировку по скалолазанию, забыв рассказать, что она продлится целые сутки, и что слинять будет попросту некуда - со скалистых высот особо не сбежишь.

   К сожалению, осознал я это только тогда, когда залез уже достаточно высоко для того, чтобы вниз оказалось сползать еще хуже, чем продолжать вверх. Одобряющие крики инструкторов, что, мол, не бойтесь, мы вас страхуем, лишь раздражали и мешали сосредоточиться.

   К счастью, навыки от такой тренировки въелись намертво, а после инициации так вообще вспомнились досконально, так что, наверное, стоит сказать Дэймону спасибо. Ага. А как же. Спасибо за то, что высадил в центре этих гребанных гор.

   Еще раз тяжко вздохнув, я начал восхождение. Хотя, наверное, правильнее будет сказать - возлезание. Гора упрямилась, и покоряться не хотела, постоянно подсовывая под ноги и под руки неудобные трещины, крошащиеся камни и неустойчивые выступы. Тем не менее, медленно, но верно, дело продвигалось.

   Спустя час восхождения, я добрался до небольшой площадки, подходящей для отдыха, и растянулся на ней выжатым лимоном. М-м-м, как же хорошо. Мышцы гудели от нагрузки, постепенно расслабляясь. Только через пять минут блаженного покоя до меня дошло, какой же я все-таки идиот.

   Захотелось всплакнуть, или постучаться головой об скалу, хотя, это наврядли бы помогло. Наверное, именно из-за таких моментов говорят, что великие люди были рассеяны. Естествено, я великий людь. Так что, думаю, для первого раз - простительно.

   Глубоко вздохнув, я привычным усилием начал собирать из окружающего мира энергию, одновременно выстраивая магический посыл. Зачем было лезть, если можно взлететь ? Ведь я же маг !

   Магия в этом мире была на удивление простой и понятной, даже мне, дитю техногенной цивилизации. Для получения желаемого результата стоило лишь собрать энергию из любых подручных источников, выстроить магический посыл и запитать его собранным. Все это выходило настолько естественно, что можно было даже сравнить с дыханием : вздохнул воздуха - собрал энергии, выдохнул, произнося какие-нибудь слова - получил заклинание. Произносить, естественно, можно было и про себя, даже мысленно. Хотя, по непонятным причинам, при произношении вслух получалось намного легче - видимо сказывался эффект плацебо. Ну да ладно, самоубеждение, так самоубеждение.

   - Вверх ! - скомандовал я, запитывая посыл. Энергии в этих горах было просто море - казалось, она была настолько насыщенной, что концентрированными сгустками висела в воздухе.

   Меня неспешно понесло ввысь, вдоль скалы.

   - Быстрее ! - ускорился я. Летать здесь было намного легче, чем на территории королевства. Чувство полета настолько манило и захватывало, что я пропустил тот момент, когда оказался не один.

   - Так-так... - раздалось сзади.

   Я посмотрел под ноги, и, прикинув высоту, сглотнул. По всем подсчетам выходила никак не менее пятиста метров, и это еще при том, что я продолжал довольно резво подниматься. За спиной по определению не могло никого быть.

   - Развлекаемся значит ? - словно не соглашаясь с моими выводами, добавил старческий голос. - Ну, сейчас доразвлекаешься у меня.

   Энергия резво иссякла и заклинание левитации перестало действовать. Не успев даже вскрикнуть, моя тушка стремительно понеслась к земле.

   - Кажется, трындец. - успел подумать я, наблюдая за быстро приближающимися скалами и безуспешно пытаясь сформировать новый магический посыл.

 

   ***

   Алланиэль Арх Малин

   Я в ярости мерила комнату шагами, расхаживая от одной стены до другой. В этом чертовом городе творилось что-то непонятное. Когда же наконец вернется разведчик ?

   - Правильнее будет сказать - в этом чертовом мире. - вздохнул Селлион, наблюдая за моим метаниями. Неужели мысли прочел ?

   - Да, прочел. - кивнул старец. - Ты слишком волнуешься.

   - А что мне остается делать ? - злобно прошипела я. - Треть моих воинов и два мага пропали без вести, а в городе поговаривают об нападении эльфов !

   - И о том, как с ними очень умело расправился небезызвестный нам человек. - еще раз вздохнул старик. - Я так и знал, что Рувилль окажется предателем.

   - Рувилль ?

   - Наивная девчонка. - фыркнул Селлион. - Ты хоть в курсе, что один из магов был верхновным жрецом ?

   - Но как ? - совершенно по-детски открыв рот, растерялась я. - Это же были обычные защитники, обычные боевые маги.

   - Обычные, да не совсем. - грустно покачал головой седовласый эльф. - Маскировка, конечно, была на высоте, но я все же один из старейших эльфийских магов в этих землях. Все эти уловки для меня - детская забава, видны насквозь. Каюсь, только из-за своего неумного любопытства я их не раскрыл - они не сулили вам угрозы.

   - И что в итоге ?

   - В итоге все оказались предателями. - задумался Селлион. - Неизвестно на кого работающими. Судя по всему - на кого-то очень влиятельного из правящей верхушки. Верховный сеятель просто так не стал бы бегать, как собачонка, выискивая одного несчастного человечишку.

   - Не такого уж и несчастного, раз уничтожил всех предателей. Я упросила отца создать это посольство лишь для того, чтобы попытаться найти того человека. Ты же помнишь те события, когда неизвестные пробили нашу магическую блокаду, и улизнули прямо у тебя из-под носа ! При этом еще и вырезав элитный отряд Эльгарда с ним во главе. Этим они спасли мою сестру, да и Айлин заодно.

   - Именно поэтому я и напросился с тобой. - фыркнул седовласый эльф. - Очень уж хочется посмотреть на то существо, которое пробило мою блокировку. Причем дважды. Причем в разных места. - старик вскинулся : - И даже без подготовки, за ничтожно мизерное время !

   - А почему существо ? Мы же видели там людей.

   - Потому что человек на такое не способен. - фыркнул маг. - Уж кому, как не мне, это знать. К тому же, сегодня утром я сходил по одной наводке кое-куда.

   - Куда ? - невольно заинтересовалась я.

   - В здание, где погибли предатели. - старик вздохнул. - Они явно не собирались заводить с этим существом беседу, или дружелюбно предлагать пройти с ними. Намерения предателей были просты и незатейливы - уничтожить все на своем пути, а потом, добравшись до цели, уничтожить и его. Или ее.

   - Его ! - уверенно заявила я. - Не успела толком разглядеть тогда, но это явно был парень. И человек.

   - Это могло выглядеть как парень и как человек. - поправил меня Селлион. - Но это вовсе не значит, что это им является.

   - Неважно.- нетерпеливо перебила я мага. - Так что там произошло ?

   - Что, что. - буркнул старик. - Спрятался в невидимость, пробрался в здание. Все только и разговаривают, что о недавнем штурме сумасшедших эльфов, крошащих всех в капусту, от которых их спас некто Демон, как я понял, их новый глава.

   - Как их ? Ведь у людей было две гильдии было в этих землях. - я нахмурила лоб, припоминая : - Гильдия воров, и гильдия убийц.

   - Вот именно что было. - хмыкнул Селлион. - До того, как этот Демон их объединил и взял под свой контроль.

   - Трупов предателей не нашел ?

   - Какое там. - отмахнулся маг. - Представь себе выжженный дочиста коридор с оплавленными стенами, которые превратились в застывшую лаву на полметра вглубь. Даже пепла не осталось. Не допросить их теперь. А жаль. - старик вздохнул. - Как раз одно хорошее заклятие по некромантии вспомнилось недавно.

   Я невольно поежилась. Сначала порвал магическую блокаду в лесу, теперь уничтожил Верховного сеятеля здесь. Из всех людей, которых я знала, на такое был способен разве что Селлион, сидящий передо мной, и то с натугой. Кем бы ни был этот Демон - но не хотела бы я иметь его во врагах. Чтож, это лишь еще один повод найти его, встретиться и все обсудить. Надеюсь, он не станет нападать, как только увидит мои остроконечные уши - вряд ли после той атаки предателей у него осталось доверие к эльфам.

   Сначала непонятные происшествия в лесу, теперь здесь...Злобно фыркнув, я опять принялась мерить комнату шагами. Нет, с этим определенно надо что-то делать !

   Когда же наконец вернется разведчик ?

 

   ***

   Димитрий.

   - Это не яйцо. - резюмировал Каин. - И нам всем трындец.

   - Всем выйти из комнаты. - отрывисто скомандовал я. - Живо !

   Марв было открыл рот, но тут же его закрыл, видя мое серьезное лицо.

   - Если нужна будет помощь - кричи. - бросил Кесс, первым направляясь к выходу. - У этого артефакта очень черные эманации.

   - Черные ? - удивился один из разведчиков.

   - Темные. - поправился друид. - Как мастер магии жизни заявляю - происходит невероятно быстрый отток жизненных сил. Если этот процесс не остановить - мы все умрем.

   - Демон, только не разрушь тут все. - добавил Блад. - Мы еще достопримечательности не осмотрели.

   - Не хочу умирать. - буркнул Вен.

   - Смотрите, яйцо замерцало ! - вторил ему Мон. - Это плохо ?

   Внезапно накатила слабость, словно я разгрузил несколько вагонов с углем. Кто-то выпивал все жизненные силы, легко и непринужденно, даже не замечая этого. Сильный артефакт.

   - Все ВОН ! - рявкнул я.

   Тан, видимо почувствовав то же самое, помедлил пару секунд, и нерешительно кивнул. Вслед за ним потянулись и остальные гномы.

   Яйцо замерцало еще сильнее, а ноги предательски задрожали.

   - Еще минут пять, и все. - прикинул оставшееся время Каин. Затем, помедлив немного, нехотя добавил : - Возьми его в руку. Попробуем что-нибудь сделать.

   - Хоть скажи, что это. - я нерешительно протянул руку к светящемуся артефакту, готовясь отдернуть ее в любой момент.

   - ДэДэДэ первого уровня, безумно редкий и безумно дорогой. На создание такой мерзости тратится прорва магической энергии, и несколько лет потерянного времени. Впрочем, результат себя окупает.

   - Ддд ? - переспросил я, кладя ладонь на яйцо. На ощупь колдовская пакость оказалась теплой и слегка шершавой.

   - Деструктор Детей Драконов, они схожие принципы магического уничтожения использовали. Секта такая была, давным-давно. По их разработкам, собственно, эти артефакты и начали клепать. Поплотнее его обхвати, начинаю взламывать.

   - И насколько он сильный ? - слабость ушла, но руку неприятно задергало, словно по ней били разрядом тока. - Давай побыстрее. Колется, сволочь.

   - Тех, кто с такой штукой справиться может - мало. - буркнул в ответ Каин. - Терпи вобщем. Гадость это редкая, я уже не помню, как у нее силовые линии проходят, и каркас. Внутренний собеседник выдержал театральную паузу и продолжил зловещим тоном :

   - А про силу артефакта...Представь, что ты просыпаешься и видишь около себя забавный почерневший бугорок, который едва достает по колено. Идешь дальше по дороге, хотя ее, как таковой, вокруг тебя нету - есть лишь направления. Под ногами хрустит что-то, похожее на пепел. Бредешь себе, бредешь, и натыкаешься на еще один бугорок, правда, на этот раз, он чуть выше тебя.

   - И что ?

   - То, что это наше королевство после срабатывания в нем деструктора. Бугорок пониже - это твой замок, а бугорок повыше - это город Фларис. Пепел под ногами - это деревни, леса, поля, и все прочее. Живого не останется ни-че-го.

   Я присвистнул.

   - Опасная штука. Как она в руки террористам попала ?

   - Нашли маги талмуд по запретной магии, покорпели над ним, вникли. А потом попросту сидели несколько лет, колдовали, планы вынашивали. В жертву людей приносили, энергией яйцо подпитывали.

   - А этих магов как-нибудь найти можно ? Дабы покарать. Ну и...талмуд свистнуть в коллецию. Мне же с эльфами скоро воевать. Бабах один раз - и все.

   - Вот это размах ! - присвистнул Каин. - Уважаю. Истинный темный властелин. Магов найти можно, но напряжно. Чем сильнее и могущественней артефакт - тем сложнее и дольше остаточный след распутывать. В нашем случае - сам понимаешь.

   - А если в фоновом режиме ?

   - В смысле ? - не понял внутренний собеседник. Пришлось вкратце объяснять ему про компьютеры, и принципы их работы, особое внимание уделив многозадачности процессов. Что-то сожитель схватывал на лету, что-то - используя найденную в моей памяти литературу, что-то пришлось разжевывать.

   - А что, это может сработать. - наконец вынес он вердикт. - Энергетический слепок артефакта снять - раз плюнуть. А потом, как ты говоришь, в фоновом режиме сидеть, неспеша расшифровывать его, искать создателя. Думаю, получится.

   - А теперь про магов-террористов дорасскажи.

   -А что про них рассказывать ? - удивился Каин. - Как заряд накопили - так и вышли из подполья. А потом бабах, и нету столицы гномов. Место то закрытое, под толщей земли. Представь, что будет, если все это обрушить ?

   - Ни единого выжившего.

   - Вот именно. Так что исполнители даже не догадывались, что это такое. И наказ у них был - не открывать ларец даже под страхом смерти. Чтобы план не сорвать и яйцо не активировать ненароком. Например, под видом подарка могли его во дворец пронести.

   - Король бы открыл крышку...Да, хороший бы получился подарок. Впрочем, это упрощает дело. Достаточно лишь узнать, кто из старейшин гномов за последние несколько суток покидал или собирался покинуть город. И вуаля, предатель найден.

   - Почти готово. - прервал меня Каин. - Сейчас будет немного неуютно и неприятно.

   По глазам резанула яркая вспышка, а руку пронзила настолько острая боль, что тело выгнуло дугой. Не контролируя себя я заорал, пытаясь оторвать ладонь от яйца, но все было тщетно. Мерзкий артефакт прилип и не стряхивался, как-будто был посажен на супер-клей.

   На истошные вопли в дверь тут же вломились вампир с друидом, а следом и все остальные. Окончательно перестав соображать от боли, я запрыгал по комнате, продолжая орать и размахивая рукой с приклеившимся яйцом.

   - Родео по-Демонски. - захихикал Каин, явно отключив канал связи и не испытывая тех же ощущений, что и я. - Еще чуть-чуть потерпи.

   Горло осипло от крика, а вопли превратились в невнятный хрипящий скулеж. Из глаз брызнули слезы. Мир потускнел и смазался. В следующую секунду меня сбили с ног и повалили на пол.

   - Рубим руку ? - по-будничному спокойно спросил вампир, удерживая конечность с артефактом.

   - Нельзя. - покачал головой друид. - Они сейчас с яйцом одно целое. Не пойму, что происходит, но могу точно сказать -это почти безвредно. В тело Демона сейчас такой поток силы вливается, что страшно представить. Мне из него десятой толики хватило бы, чтобы лес вековой вырастить за сутки, размером с наш замок. С деревьями в несколько обхватов. И осталось бы еще сил на три-четыре небольших рощицы.

   - Почти закончил. Последние капельки. Ага, ага. - забубнил Каин. - Ап !

   Яйцо отлипло от ладони, скатилось на пол. Боль моментально исчезла, будто ее и не было. В горле першило, а перед глазами все плыло, переливаясь, как в калейдоскопе. П

   - Все в порядке. - просипел я и сам не узнал своего голоса. - Слезь с меня.

   - А ты бросаться не будешь ? Кусаться ? Буйствовать ? - съехидничал вампир, отпуская мою конечность из мертвой хватки.

   - Кто-то щас получит в нос. - закашлялся я. - Один наглый кровосос.

   - Очухался более менее ? Давай, активируй камень и перемещайся туда, где Макса высадили. - скомандовал внутренний собеседник. - Там артефакт выкинем.

   - Зачем ? - не понял я, вытирая слезы и пытаясь проморгаться.

   - Чтобы спасти столицу гномов.

   - Так мы же яйцо обезвредили ?

   - Конечно нет ! Его невозможно обезвредить. Если активировалось - то бабах, и все.

   - А зачем было за него хвататься ?

   - Я просто немножко извращенец и люблю наблюдать за тем, как люди делают себе больно. Мазохисты такие милые ! - принялся глумиться Каин.

   - С-скотина. Почему нельзя было сразу артефакт выкинуть куда-нибудь в безлюдное место ?

   - Тихо, ша ! Все на благо человечества. Пока ты по комнате прыгал, да орал, я из яйца столько сил успел выкачать, что теперь как комар, который насосался и разбух неимоверно. Нашему телу это только на пользу пойдет.

   - Прыгал и орал ? - аж опешил от такой наглости я. - Нашему телу ?

   - Да. Кажется, это называется ковбойский танец - когда под ноги стреляют, и человек уворачивается безумными прыжками.

   - Ну ты и гад ! Не ценишь меня и не уважаешь. Жди мести. - я подобрал артефакт, на этот раз не голым руками, а сквозь одежду, и полез за камнем телепортации.

   - Ну что, все ? - нерешительно подошел ближе Марв.

   - Еще нет. Скоро вернусь. - бросил в ответ я, исчезая в яркой вспышке.

 

   ***

   Максимиллиан.

   - Кажется, трындец. - успел подумать я, наблюдая за быстро приближающимися скалами и безуспешно пытаясь сформировать новый магический посыл.

   Энергии катастрофически не хватало. Когда до земли оставалось не более ста метров и смерть уже вежливо покашливала за спиной, далеко внизу на секунду вспыхнула яркая точка. Поднапрягшись, я сумел разглядеть человеческую фигурку, суетливо забегавшую по кругу и машущую руками. В голову, как некстати, полезла песенка про бравых летчиков, весело гадящих с высоты на людей.

   Земля все приближалась и приближалась и вот, когда оставалось всего метров сорок, фигурка обрела знакомые черты. С удивлением я опознал в ней Дэймона, явно что-то кричащего мне. К сожалению, сквозь свист ветра в ушах ничего не было слышно.

   Сетуя на мою тупизну, напарник замахал руками, изображая полет птицы. Чувствуя себя полным идиотом, я повторил его движения.

   Тридцать метров...Двадцать...

   Тело сотряс болезненный удар, словно я на полной скорости врезался в невидимую стену, пологую, наклоненную к земле. Наклон был настолько плавным, что меня понесло вниз, будто на детской горке.

   Дэймон на земле радостно запрыгал, продолжая махать конечностями. Слабо соображая, что происходит, я еще шире развел руки в стороны, пытаясь нащупать опору. И, на свое удивление, нащупал.

 

   ***

   Димитрий.

   Едва мы переместились, как Каин что-то возмущенно забормотал. Удалось лишь разобрать слова "старый", "зачем", "хрыч", "магию отключил".

   - И куда яйцо девать ? - прервал я бурчание сожителя.

   - Какая к черту разница. Выкинь куда-нибудь. - спокойно отмахнулся внутренний собеседник, будто разговор шел про какой-то мусор, а не артефакт массового уничтожения. - Меня другое больше волнует.

   - И что же ?

   - Эманации магического следа. Здесь был наш Макс, но старый маразматик его не забрал, о нет. Максимка сам куда-то убежал.

   - Разве здесь можно куда-то убежать ? - удивился я, оглядываясь по сторонам. - Скалы да уступы вокруг.

   - Именно это и пытаюсь осмыслить. Ничего не понятно. - буркнул в ответ Каин. - А хотя нет, понял. Вот и наш Макс, встречайте.

   - Где ?

   - Хватит головой вертеть. Вверху. Начинаю магический каркас ставить.

   Подняв взор, я увидел далеко вверху стремительно приближающуюся точку. Спустя несколько секунд она превратилась в человеческую фигуру, кувыркающуюся в воздушных потоках и безудержно падающую вниз.

   - Он же разобьется !

   - Ни хрена ему не будет. Спасем. Руки в стороны вытяни, тут энергетические линии проходят. Надо их нашарить. Так, молодец. Теперь покачай ими, из стороны в сторону. Да, умничка. Шаг вперед. Еще. Помахай руками, вверх-вниз. Еще. Правильно, вве-ерх, вни-из. Чувствуешь что-нибудь ?

   - Чувствую себя идиотом.

   - И правильно. Продолжай выполнять команды. По кругу вон тот камень обойди. Нет, другой. А теперь в обратную сторону. И руками, руками маши, посильнее и побыстрее. Бегом давай, ускользают ! - голос внутреннего собеседника стал слабее, будто он был сильно сосредоточен.

   Я невольно прибавил темп.

   - Еще голову наклони. Влево. Теперь вправо. На Макса посмотри вверх. - тон сожителя стал прерывистым, с всхлипываниями. - Не останавливайся, молодец. Крикни как можно громче : курлы-курлы !

   - Курлы-курлы ! - невольно гаркнул я во всю мощь легких, послушавшись команды, и тут до меня дошло. - ЧТО ?!

   Каин не выдержал и, перестав сдерживаться, заржал.

   - Ну вылитый журавль. Что, не летится тебе, бедной птичке ? - плача со смеху, выдавил он. - Ап !

   На мгновение над головой поплыл воздух, смазываясь, как бывает во время жары и сухости. Раздался глухой звук удара и вот, на полном ходу, Макс врезался в невидимую преграду.

   - Не бойся, не сломал твой дружок ничего. - все еще всхлипывая от смеха, пояснил внутренний собеседник. - Каркас мягкий получился, пружинит.

   Видимо Макс не удержался на невидимом каркасе, так как поехал по наклонной вниз, словно катился по довольно пологому склону.

   - Смотри, как лихо колбаской перекатывается. - вновь засмеялся Каин, явно получая удовольствие от происходящего. - Почти как на американских горках, только не так резко. И выкинь ты эту пакость наконец, она нам больше не нужна.

   Оторвавшись от занимательного зрелища (траектория движения компаньона была извилиста и непредсказуема) я покосился на артефакт в руке.

   - А не рванет ? И учителя магии - того ?

   - Раньше времени - нет, не взорвется. Что того ?

- Не прихлопнет ?

   - Когда эти яйца делать научились, старый хрыч уже звания архимага достиг. Успеем смотаться, пусть сам разбирается. Надо его заинтересовать.

   - Заинтересовать учителя, уничтожив ужасно опасным магическим артефактом его место обитания. Логично, ничего не скажешь.

   - Ты думаешь Макс просто так решил полетать наоборот ?

   - Наоборот ?

   - Да. Вниз к земле.

   - На что ты намекаешь ?

   - Обиделся старец, что без приглашения людишки к нему пришли. Колдуют, суетятся. Напарник твой левитацию наверное освоить пытался, чтобы по горам вверх не лезть. А старый хрыч возмутился, магию взял, да отключил. И кранты бы нашему Максимке, если бы не я. Спас вовремя, даже магией не пользуясь - вон сколько сил из артефакта выкачали. Так что бросай яйцо, и валим отсюда, пока маразматик и до нас не добрался. Как рванет - он последствия локализует, поймет, что не шутки шутить приходили, а дела делать. И познакомиться с нами захочет. Вот там и поговорим.

   Я не стал спорить и, хорошенько размахнувшись, закинул артефакт далеко в сторону. На высоте моей головы, слева-направо, по диагонали прокатился Макс. Наконец, плюхнувшись на землю, компаньон с громадными усилиями принял вертикальное положение. Сил у напарника не осталось даже на ругань - он лишь сидел и ошалело тряс головой, пытаясь прийти в себя после такого необычного спуска.

   - Живее. - поторопил Каин. - Сейчас рванет.

   Я подхватил Макса под руку, взваливая его себе на плечи и доставая камень перемещения.

   - Жалко чаю нету и булочек. Пир во время чумы - любимое занятие темного властелина. - с гордостью произнес внутренний собеседник, раздуваясь от своей значимости. - Смотреть на аналог взрыва водородной бомбы, попивая травяной отвар - ах, как это прелестно. Ба-бах !

   В той стороне, куда я бросил яйцо, раздался жуткий грохот, нарастающий с каждой секундой. Земля ощутимо затряслась, выбирая твердь из-под ног. Сверху посыпались осколки скал, а затем раздался громогласный вопль, полный возмущения и злости.

   Каин захихикал.

   Камень активировался, и рушащийся окружающий мир исчез во вспышке телепорта.

 

   ***

   - Ух, тля ! - пошатнулся начальник гномов, ошарашенный нашем появлением из воздуха.

   - Господин Максимиллиан ? - удивился Мон.

   - А почему такой...помятый ? - вторил ему другой коротышка.

   - Кажется, ученик мага из него не вышел. - хмыкнул вампир.

   - Ты чертовски прав. - тут же мелочно захихикал Каин.

   - Значит так. - я властным жестом пресек болтовню. - Только что ваши жопы были спасены. Это яйцо могло взорвать к чертям всю столицу.

   - Так уж и всю ? - наморщил брови тан второго хирда.

   - Вытяни руку вперед. - буркнул внутренний собеседник, чем-то шурша. - Ага, вот оно.

   Из моей ладони вверх ударил ослепительный столб света, постепенно тускнея и рассеиваясь в пространстве. Все настороженно замерли. Спустя несколько мгновений в воздухе повисла объемная картинка, мерцая и слегка подергиваясь, будто поставленная на паузу видеозапись с древних магнитных кинолент.

   - Ух ты, голограмма ! - потыкал пальцем пришедший в себя Макс.

   Тем временем изображение ожило, демонстрируя последние мгновения пребывания в горах. Громыхнуло, задрожала иллюзорная земля. Сверху посыпались каменные глыбы. Шрапнелью забарабанили осколки, осыпая смертоносным градом все вокруг. Все, закрывая голову руками, испуганно бросаясь врассыпную. Быстрее всех отпрыгнули гномы.

   - Врожденная фобия. Живут-то в горах. Если обвал - то все, спасайся кто может. - пояснил Каин, убирая голограмму, и гордо добавил :

   - Объемное видео и объемный звук. Судя по твоей памяти, в вашем мире это называется "с эффектом присутствия", и технологии еще на такое не способны. Хорошо, что ты в юношестве не только порнографией увлекался, но и техническую литературу иногда почитывал.

   - Сам дурак. - не стал пререкаться я, прекрасно понимая, что сожитель таким необычным способом просит похвалы. - Хотя картинка качественная, спасибо.

   - То-то же. - довольно заурчал внутренний собеседник.

   - Что это было ? - смущенно буркнул один из коротышек, смущенно вылезая из-под стола.

   - То, от чего я вас всех спас. Теперь верите, что столице мог прийти кирдык ?

   Насупившись, тан гномов переглянулся с командиром разведчиков и решительно кивнул.

   - Составь список тех, кто уехал из столицы вчера-сегодня. Особое внимание удели тем, кого подозреваешь в заговоре. - начал командовать я. - Осилишь ?

   Марв сумрачно кивнул. До него наконец дошло, какой участи они только что избежали.

   - Думаю, дальше сам разберешься. Не маленький, чай.

   - А в качестве платы за оказанные услуги... - влез в разговор Блад, явно не страдавший альтруизмом.

   - Какие услуги ?! - возмутил тан второго хирда.

   Я захихикал, и, найдя на столе листок, принялся быстро записывать.

   - Вот. - закончил писать и протянул коротышке.

   Тот взял лист, и ошарашено прочел :

   - Работы по диагностике артефакта, нормо-час, одна штука. Пятьсот золотых в кредит в банке Флариса.

   Марв поднял на меня изумленный и вновь уткнулся в написанное.

   - Спасение столицы гномов, одна штука. Пять тысяч золотых в кредит в банке Флариса.

   На этот раз глаза бородача стали круглыми, как плошки.

   - Потерянное рабочее время великого короля Демона. Бесценно. Монополия на торговлю оружием гномов.

   - Да вы что, совсем охре... - вскинулся было коротышка, но был тут же прерван.

   - Значит ты и дальше хочешь в этом болоте жить ? - насел на него я, не давая молвить и слова. - Чтобы твой народ без продуктов жил, под гнетом единоличников ? Чтобы за власть склоки были, политические междоусобицы, чтобы война с ассардаром западным все же началась ?

   Гном тут же сник и понуро взглянул на меня исподлобья.

   - Что ты предлагаешь ?

 

   ***

    Кристалл скрытого наблюдения, объект номер 02, запись номер 265.

   - Спасенную столицу и мои пять тысяч золотых может оставить себе, прощаю. - продолжил излагать человек. - Задержишь старейшину того, который перевозку этого яйца организовал, допросишь. Думаю, он мно-огое расскажет. Хотя что-то мне подсказывает, что его попросту в столице нет уже - уехал, не дожидаясь взрыва.

   Тан второго хирда нахмурился и нехотя кивнул, признавая правоту суждений.

   - Так что монополию мне организуешь - заслужил. С торговцами пошушукайся, уговори их, расскажи, какой король Демон весь из себя хороший. Пришлешь гонца как закончишь формальности. А нам пора. Дела, дела... - новоявленный союзник гномов полез в карман.

   - Как, мы уже уходим ? Жаль, мне так эти бородулечки понравились. - взгрустнул Блад, явно желая поглумиться напоследок.

   Подчиненные Марва заиграли желваками, недобро переглядываясь.

   - А еще я слышал. - вампир ехидно ухмыльнулся. - Что женщины гномов ноги топором бреют. Спросите почему ? А их ножницы не берут. Поэтому большинство - не бреют вообще !

   Мон с коллегами злобно запыхтели и принялись засучивать рукава, явно замышляя что-то нехорошее.

   - И борода у ваших женщин... - продолжил развлекаться носферату. - ...растет везде, где только можно. Я вот проверить хотел, а там они тоже косички заплетают ?

   - Бей его ! - не выдержал Мон, первым срываясь с места. Разведгруппа бросилась вслед за мной.

   Хлопок ! И разъяренных коротышек ослепила яркая вспышка.

   - Что за ?! - оглядываясь, произнес Мон. - Куда они подевались ?!

   Марв глубоко вздохнул, и потер переносицу двумя пальцами.

   - К чертям все. От этого безумца и не такого ожидать можно. Давайте приступим к работе, надо многое успеть. Наконец-то появился шанс прищучить мерзавца Рауля.

   - Да, тан ! - вытянулись во фрунт гномы.

 

   ***

   Димитрий.

   Весело хохоча, мы вывалились во двор замка, напугав проходившего мимо крестьянина.

   - Лица, вы видели их лица ? - заливался Блад.

   - Как маленький ребенок, ей богу. - старался спрятать улыбку друид.

   - Ладно, пора приступать к делу. - отсмеявшись, я принялся отдавать команды. - Найдите мне Ирвана и Пирра с Ранмиром. Будем монополию реализовывать.

   - Дэймон. - обратился ко мне Макс серьезным тоном. - Спасибо. Если бы не ты...

   - Ни черта бы с тобой не было ! - отмахнулся я. - Учитель так на вшивость проверяет.

   - Правда ?

   - Нет конечно. - я глумливо ухмыльнулся в ответ, развернувшись, и направляясь к замку. - Верь в свои силы и все получится.

   - Необычный он все же. - раздалось в спину хмыканье друида.

   - Необычный. - согласился с ним вампир. - И это здорово !

   Макс, вздохнув, нагнал меня, и занял свое место за левым плечом, как раньше, когда они шагали вслед за мной вместе с Сеном.

   - Знакомые меняются, друзья остаются. Все просто. А в этом мире, где опасность подстерегает на каждом шагу, дружба обретает еще более глубокий смысл. - задумчиво произнес компаньон.

   - Кстати, по поводу этого мира. - вспомнил я. - Давай в наш сгоняем. Вещей прикупим, ученых проведаем. Отмычки гильдии воров обещанные надо дораздать, и по мелочам. Лавку торговую наполнить товарами, у нас же свой бизнес пошивочный в городе. Только коменданта замка сначала найдем, посмотрим, что тут без нас творится.

   Ирвана мы нашли в одной из комнат на первом этаже - управляющий с грозным видом что-то втолковывал группе прислуги.

   - К его возвращению все должно быть идеально ! - продолжал втолковывать комендант замка, не замечая нашего приближения.

   - Идеально что ? - тенью вырастая за его спиной, вкрадчиво поинтересовался я.

   Все испуганно вздрогнули и потупили взор.

   - Ох, сир... - разворачиваясь, промямлил Ирван. - Вы уже прибыли обратно. А мы тут...

   - Плюшками балуемся. - подсказал я.

   - Да-да ! Плюшками. - пятясь, согласился управляющий. - Обсуждаем, что испечь к вашему возвращению...

   - И праздничное меню. - пытаясь спасти коменданта замка, добавил один из слуг.

   - Что ? - я удивленно поднял одну бровь. - Праздничное меню ?!

   Ирван, плюнув на приличия, бросился наутек, на ходу крикнув :

   - Кто проколется - убью !

   Прислуга начала насмешливо переглядываться. Такой угрозы они явно не опасались.

   - Итак, кто объяснит мне, что здесь происходит ? - нахмурился я.

   - Нет, не убью. - на мгновение высунулся из-за поворота управляющий. - Со службы уволю и из замка выгоню. - и, пригрозив на прощание пальцем, исчез.

   Слуги тут же сделали каменные лица и, фальшиво насвистывая, принялись разбредаться в стороны, делая вид, что они не при делах.

   - Никто меня не уважает. - пожаловался я Максу. - И не любит.

   Тот лишь хохотнул в ответ, явно не оценив моих страданий. Бесчувственная скотина.

   - Ладно, они сами виноваты. Пусть теперь без меня справляются. Поехали в наш мир.

   - Да-да ! - внезапно оживился Каин. - Мне тоже кое-что прикупить надо будет.

   - Тебе то что ? - удивился я. - И зачем ?

   - Не твое дело. - взбрыкнул внутренний собеседник. - Надо значит надо. Увидишь.

   - Никто меня не любит. - снова вздохнул я. - И не уважает. - и, заинтригованный таким поведением сожителя, поплелся искать Блада, чтобы оповестить о своем отъезде.

Глава 6. Сильный, но легкий.

   Димитрий, в Замке.

   Вернулись мы с Максом уставшие и выжатые, как лимон, но довольные. Поход в наш мир удался. Финансы, честно украденные у ЧОП "Гранит" позволяли развернуться во всю ширь королевской души. Без подарков не остался никто.

   Друид получил энциклопедию флоры и набор семян экзотичных растений, среди которых были и хищные; Блад - кошерный черный плащ с алым подбоем и книжку про вампиров; Ирван, переставший скрываться и строить коварные замыслы, получил обещанную бутафорию : резиновых пауков и змей, реалистичные черепа со светящимися в темноте глазами, баллончик с краской, стилизованной под ржавчину и прочее подобное для устрашения пленников в тюрьме.

   - Такими темпами наш темница превратится в истинное узилище темного властелина. - обрадовано потер руки управляющий.

   - А вот учебники по управлению и психологии масс - не получишь до тех пор, пока не сознаешься, что вы там для меня готовили. - я шлепнул его по рукам, отгоняя от стопки книг.

   Комендант замка обиженно надул губы, но не прокололся.

   - Всему свое время, сир. - слегка поклонился он. - Все будет в лучшем виде.

   - Этого то я и боюсь. - пришлось грустно вздохнуть. - Понятия "в лучшем виде" у нас немного отличаются. Надеюсь это не еще одна задумка о том, кого бы мне подложить в постель. А то кто тебя знает. Мальчика на этот раз пошлешь, или козу или корову.

   Стоящий рядом Макс заржал, а Ирван смущенно потупился. Все, приплыли. Кажется такие бредовые мысли действительно витали в его голове.

   Слуги получили различные мелочи вроде бытовой химии для уборки и прочих вещей по хозяйству. Особое восхищение вызвала большая катушка тонкой бельевой веревки. Единственные аналоги, как оказалось, производились эльфами, да и те были растительного происхождения - нечто вроде лиан. Промышленность этого мира об искусственных химических волокнах и не помышляла, так что веревка такой толщины и такой прочности ценилась очень высоко.

   Также каждому из слуг был дарован подарок лично от короля. Прекрасной половине - изящные серебряные (а на деле хромированные) кулоны в виде сердечка, сильной половине - их менее изысканный аналог, навроде военного жетона армии США. Каждая вещь была покрыта замысловатой вязью, в центре которой вырисовывалась руна, отдаленно похожая на букву Д.

   - Вы - мои подданные, верно служащие на благо нашего народа. Без вашей помощи не было бы такого быстрого развития королевства, так что знайте - король всегда готов помочь вам в ответ. Вместе - мы сила и нам все по плечу. Эти подарки символизируют нашу неразрывную связь. Это обереги, указывающие на вашу принадлежность к Королевству, Темному Королевству. С больших букв. Носите их и знайте - вы не одиноки. Вы - часть великой страны, пусть пока не имеющей названия. - произнес я краткую проникновенную речь, лично вручая каждому из слуг его подарок.

   Дары и такое чувственное обращение были встречены на ура - народ задумку явно одобрил.

   - Знаешь, на что похоже ? - захихикал Каин. - В фашистских лагерях смерти нечто подобное делали. Правда, там еще номера выдавали.

   - Повякай мне тут еще. - буркнул я. - Это твоя идея, в конце концов. Полгорода оббегали, чтобы нужное количество одинаковых украшений найти, а потом еще сидел сгорбившись, корпел над ними, пока ты их вязью этой покрывал. Зачем она нужна хоть ?

   - Универсальные маяки отслеживания и оповещения. Скажешь Сен потом, пусть она магическую защиту замка на них настроит. В любой момент сможем узнать где каждый из слуг и чем он занимается, его физические показатели и общее состояние самочувствия.

   - И зачем этот тотальный контроль нужен ? Это довольно жестоко же. - возмутился я.

   - Мы же не собираемся за ними в душе подглядывать или в постели ! - отмахнулся внутренний собеседник. - А вот если заболеет кто - заранее узнаем, заблудится - найдем, похитят - тоже найдем, подкупят и на свою сторону перетянут - будем готовы. Полезная вещь. Ты Ирвану про это расскажи - он знаешь, как рад будет ? Для его тайной канцелярии идеальная вещь. Тем более что в замке в данный момент несколько шпионов есть, это я точно знаю.

   - Каких шпионов ?

   - Обычных самых. Замок купил, земли и людей получил, гильдию захватил, бизнес в городе открыл, эльфов победил, церковников укротил, богатство накопил... Неужто ты думал, что такой быстрый рост из грязи в князи незамеченным останется ? Тобой сейчас много кто интересуется. Вот шпионов и посылают. Хитрые твари на связь магически выходят лишь изредка, и то совсем ненадолго - не успеваю отследить. А защита такое не гасит, не продумала это Сен.

   - А что с ними теперь делать ? - огорчился я. Осознание того, что среди преданных людей, верой и правдой служащих мне, есть совсем и не верные слегка ударило по самолюбию. Великий король, а как же.

   - Что-то. По кулонам да жетонам вычислим. А дальше по накатанной - пытки, перевербовка, стирание памяти, наживление новой личности. Или загипнотизируем и отошлем обратно к нанимателю, пусть пришьют его.

   - Злой ты.

   - Какой есть. - хмыкнул Каин. - Все же мы - Темный Властелин. Нам по статусу положено себя так вести. Ты лучше поблагодари богов за то, что Рози с Лерой очередь помешала, получили свои кулоны и ушли. Они еще за прошлые подарки тебя отблагодарить хотят. Наверняка уже белье на дне корзин нашли, примерили, восхитились, и ждут удобного момента. Выжидают, я б даже сказал.

   - Да, дела...

   Весело щебеча, в залу заскочили Кейт с Марией. Девушки явно нашли общий язык и даже больше. Судя по их радостному виду они довольно крепко сдружились, что не могло не радовать.

   В качестве подарков красавицы получили по коробке модных французских духов с разными запахами. Задорно перемигнувшись, девушки расцеловали меня в обе щеки и тут же вскрыли парфюм. Подушившись и изумившись тонкости аромата, Кейт, как более повидавшая мир, сравнила подарок с эльфийскими благовониями.

   - Эльфийская дурь...для эльфийских дур ! - возмущенно отмахнулся я. - У нас - намного круче !

   На правах справедливого и честного судьи мне предложили обнюхать две симпатичные шейки, чтобы выбрать лучший запах. Это не могло не порадовать.

   "Лучший" я выбрать так и не смог, о чем честно признался. Мне понравились оба, о чем и было гордо заявлено вслух. Ответ ни одну из девушек не разочаровал, а значит соперничества между ними можно было не опасаться. Как хорошо, что они друг с дружкой ужились, и не пытаются меня поделить ! Красавицы, придвинувшись ко мне поближе, принялись расспрашивать, когда же я наконец уделю им внимание.

   - Можно сказать, план завершен. Они от меня почти без ума, причем обе, а не только Мари. - обратился я к внутреннему собеседнику.

   - Вот и славно. - в ответ в голове появился мыслеобраз потирания ладошек. Каин был явно рад. - Только учти : план закончится, когда ты их в кровать затащишь. Или они тебя, такими темпами то. А то ты у нас как мальчик из церковного хора : непорочный, смущающийся святоша.

   - Сам ты святоша. - обиженно буркнул я в ответ. - Завалить девку - много ума не надо. А вот чтобы она сама тебя в кровать потащила, сама захотела и первая на контакт пошла - это постараться надо. Так намного увлекательнее и интереснее получается.

   Прервали нашу беседу странные звуки, резко раздавшиеся со двора. Не услышать такое было бы довольно странным - по ощущениям, за окном заработал бульдозер, два отбойных молотка и чугунная чушка, используемая для прошибания стен во время сноса старых домов.

   - Драконы атакуют ! - влетел в залу один из слуг, суматошно взмахивая руками и испуганно тараща глаза.

   - Что за чушь ! - возмутился я, направляясь к выходу. - Опять отдохнуть не дают.

   - Это даже на рев Годзиллы не похоже. - поддакнул Макс, привычно занимая место чуть позади.

   Какофония звуков стихла так же внезапно, как и началась. В наступившей тишине раздался оглушительный стук в дверь. Не простое вежливое постукивание, а именно оглушительный стук, будто по ней колотили тараном, или кулаком размером с три моих головы.

   - К вам посетители, сэ-э-эр. - раздалось откуда-то из коридора, и в прихожую вышел Батлер, вальяжно отряхивая на ходу белоснежные перчатки. Приоткрыв дверь и, видимо не увидев никого, он задумался.

   - Никого, сэ-э-эр. - немного грустно протянул дворецкий, обернувшись к нам. С улицы раздалось негромкое покашливание, словно кто-то там все же был. Дверь была открыта лишь наполовину, закрывая обзор и не позволяя увидеть нежданного поситетеля.

   Батлер, разворачиваясь обратно ко входу, вновь принялся осматриваться.

   - Человек-невидимка, сэ-э-эр ? - неуверенно протянул он. Покашливание повторилось. Наконец, опустив взгляд пониже, дворецкий увидел искомое.

   - А-а-а ! - обрадовано прогудел Батлер. - К вам посетители, сэ-э-эр ! Гномы.

   - Какие к черту гномы. - возмутился я. - Гномы уже были.

   Дверь открылась до конца, и в прихожую зашел человек, вернее, не совсем человек. Рост его был настолько мал, что нельзя было даже сравнить визитера с народом подгорных коротышек - незнакомец едва ли доставал мне до пояса. При всем при этом он вовсе не казался карликов, или же человеком, уменьшившимся по причине болезни. Тело, пусть и скрытое красивой зеленоватой мантией, было великолепно сложено и имело идеальные пропорции. За спиной его висел довольно объемный баул, по размерам чуть ли не превосходящий самого недоростка.

   - И это так громко стучало ? - не поверил Макс.

   - Ага. - глубокомысленно протянул посетитель с интонацией человека, наделенного властью и могуществом. - Кажется, это тот самый хамливый молодой человек.

   Надо сказать, что называть моего компаньона молодым человеком незнакомец имел полное право. Лицо его, пусть и выглядевшее не совсем старческим, выдавало в нем человека в солидном возрасте, умудренного богатым жизненным опытом. Морщины гармонично сочетались с абсолютно седыми волосами, забранные в хвост и шикарными белыми усищами, чем-то похожими на китовый ус (выдавались по сантиметров двадцать в каждую сторону). Борода посетителя была спрятана под мантию, и снаружи виднелось лишь ее основание - ухоженное и расчесанное. Визитер явно был непрост, далеко не старичок-лесовичок.

   - Откуда этот Конфуций тебя знает ? - спросил я у Макса, заинтересованно разглядывая недоростка. Тот, в ответ, тоже начал рассматривать меня. Глаза незнакомца не могли не вызвать восхищения - красивые, ярко-серые, завораживающие.

   Едва установился контакт, они стали переливаться и плавно менять свой цвет. Сначала просто металлик, потом серебристый, затем почернее. Такое бывает, когда облако из обычного плавно превращается в грозовое - темнеет, изменяет оттенок, проскакивают вспышки молний. Так было и здесь.

   Буквально через несколько секунд игры в гляделки я почувствовал сильное желание отвести взгляд - соперник наседал и давил, явно жульничая. У обычного человека, пусть даже у самой сильной личности такого взгляда быть не может. В нем ощущалась непреодолимая мощь веков и незыблемость египетских пирамид. Колоссальная сила.

   Ощущения были такие, будто на меня давят физически, сжимая со всех сторон. Потрепыхавшись из последних сил еще немного, я отвел взгляд, но тут же гордо вернул его назад. Короли не сдаются ! Глаза незнакомца, укротив строптивого, изменили цвет обратно, вновь став ярко серыми.

   - А кто сказал, что он обычный человек ? - недовольный проигрышем, буркнул Каин.

   - Слушай... - забубнил рядом Макс, явно не прочувствовал нашу нематериальную битву. - Человек сначала растет вверх и вширь, а потом наоборот, растет вниз. Поэтому все старенькие бабушки такие маленькие, а все молодые люди - высокие. Но...ты на его рост посмотри ! Это сколько же ему лет, что он так сморщился ?

   Глаз незнакомца нервно дернулся. Кажется, таких завуалированных оскорблений ему еще не приходилось слышать. Причем, после поединка взглядов, я даже знаю почему - попросту никто не решался. Жизнь дороже.

   Коротышка подошел к компаньону и уставился на него со смесью раздражения и задумчивости. Точно так же ученый-энтомолог разглядывает новый вид жука, пытающийся укусить его за палец - вроде бы и прихлопнуть хочется, а вроде бы и новая игрушка в коллекцию.

   - Что уставился ? - продолжил хамить Макс, насмешливо взирая на старика сверху. - И видно там снизу что-нибудь ?

   - Да, это именно он. Отпечаток ауры совпадает. - обращаясь сам к себе, констатировал незнакомец и повернулся ко мне : - И этот с ним был, горы мне взорвал. Будем наказывать. - глаза старика стали темнеть, предвещая недоброе.

   - Нам крышка ! - всполошился Каин. - Ап ! Ап, ап, ап !

   Я привычно закрыл глаза.

 

   ***

   Меллион Арх Макмиллан.

   Небольшая полянка в лесу представляла собой жалкое зрелище - пожухлая трава, искореженные, голые стволы деревьев и кустарников, высохшая до трещин земля.

   Невдалеке виднелся вход в подземелье, украшенный массивными каменными плитами с помпезными барельефами.

   Рядом стоял эльф, одетый в робу, расшитую знаками принадлежности к верхушке правящего дома, и ежился, словно стоял на пронзительном ледяном ветру. Однако, причина неудобства крылась в другом.

   Каждый раз, когда его господин собирался навестить это место, Меллиона начинала бить крупная дрожь. Слишком концентрированное зло, слишком темные эманации.

   Ему, сыну леса, с детства приученному к магии природы и магии жизни было невыносимо терпеть такой фон. Нахождение здесь доставляло не только физическую боль - ее еще можно было бы побороть, но и боль душевную. Однако, ослушаться господина было нельзя. За неповиновение - смерть. Меллион передернулся, представив свою участь за неподчинение.

   Вся душа эльфа страдала от близости не-жизни, неистово бушующей под землей. Смерть в концентрированном виде. Концентрированное, чистое зло. Такую энергию не использовали даже в войнах давно минувших столетий - слишком грязной она была.

   Первозданная магия смерти - не какая-нибудь простенькая, вроде некромагии или тауматургии6. Чужеродная всему сущему, враждебная всему живому. Любая оплошность - и вырвавшееся из-под контроля зло поглотит все вокруг, начав свой кровавый пир с призвавшего его. Шествие смерти, которое уже нельзя будет остановить.

 

   Господин на этот раз задерживался - обычно он никогда не отсутствовал так долго. Поскорей бы он вернулся. Еще раз передернувшись от отвращения, эльф принялся колдовать. Магия природы давалась с большим трудом - эманации смерти глушили энергию леса, подавляли ее и вытесняли прочь. Злобно сплюнув, Меллион использовал магию иллюзий, вспомнив свои навыки в школе изменения.

   В воздухе, недалеко от сына леса, появился небольшой светящий шар зеленоватого оттенка. Магической создание пошевелилось, порыскало в разные стороны и замерло, позволяя себя рассмотреть. Это был небольшой магический глаз, одно из разведывательных заклинаний для наблюдения.

   Поморщившись, эльф взмахнул рукой, отсылая свое творение внутрь. Долго он так не продержится. Надо посмотреть, не возвращается ли господин.

   Зеленая сфера, плывя невысоко над землей, исчезла в подземелье. Картинка перед глазами Меллиона подернулась рябью, а затем наладилась, транслируя изображение с глаза.

   Чернота обволакивала. Она была везде и казалось, что она смотрит прямо в душу. Никаких отблесков света. Даже у обычного черного цвета есть тона, оттенки. Только не здесь. Не чернота - тьма, непроницаемый мрак. Первородное зло, в котором скрадываются все звуки, заставляя путать расстояние и направление, перемешивая стороны света.

   Раздался скрежет, и невдалеке появился слабый отблеск света. Не обычного, привычного людям белого или желтого, а зеленоватого, едкого и пугающего, мерцающего сполохами.

   Тьма отступила, неохотно уступая свои владения. Свечение усилилось, и зеленоватые вспышки открыли взору коридор, сложенный из внушительных каменных глыб. Стены, пол, потолок - все было сложено из массивных серых камней, вековых и древних, покрытых красными прожилками, напоминающими струйки крови.

   Это был не простой камень. Камень не способен так поглощать свет. Красные вкрапления слабо мерцали, словно отвечая на вспышки зеленого свечения. Из темноты выступил силуэт, облаченный в бесформенную мешковину с капюшоном, не позволяющим рассмотреть лица.

   Зеленоватый шар, освещая фигуру, нерешительно подкатился поближе и застыл.

   Смерть - это не только величайшее зло, но и величайшая сила. Всю жизнь любого существа, будь то эльф, человек или гном, смерть борется с жизнью и, наконец, побеждает. А значит смерть сильнее. Чтобы видеть в этом месте, господину не нужен свет. Ему, как главному исполнителю обрядов смерти, доступно многое.

   В конце коридора тьма расступилась, открывая взору большую каменную плиту, выполненную из того же материала, что и весь коридор. Красные прожилки образовывали сложный многогранный узор, завораживающий и пугающий одновременно. На каждом из углов узора была начерчена фигура или знак.

   Господин приблизился к плите и склонился в поклоне. Меллион даже не присутствуя рядом почувствовал исходящие от нее мощь и ощущение силы. Они заставляли чувствовать себя ничтожным и жалким, по сравнению с величием этой древности.

   Внимательно изучив узор, фигура нажала на несколько фигур, и картина начала меняться : словно живое существо, плита задрожала, а прожилки начали чередоваться местами, переползая в камне. Знаки смещались в нижний левый угол, смешиваясь и тесно переплетаясь, организуя более сложный узор. Фигуры заняли свои места. Это происходило уже в третий раз, по причине того, что вязь каждый раз съезжала.

   Зашипев, получившийся рисунок вспыхнул ослепительно красным и замер. Удовлетворенно хмыкнув, господин окинул взглядом получившееся и, развернувшись, зашагал обратно в коридор. Зеленая сфера глаза поплыла за ним и, вскоре, свет померк вдалеке. Помещение и плиту поглотила тьма.

   Недруг его господина, этот, как его там...Демон. Меллион вздохнул. Поначалу он думал, что жалкий человечишка пожалеет о том, что вообще появился на свет. Все то, что ему дорого, будет уничтожено, считал эльф, не раз видевший, как господин расправляется с врагами. Человеку не видать победы.

   Однако, за последний месяц, это уже третий визит в это место. Количество приносимых жертв также увеличилось - кровь текла целыми ручьями. Однако, желаемого результата до сих пор не было.

   Демон все еще был жив, и, судя по докладам разведчиков, времени даром не терял - организовывал войско, подминал под себя окрестные земли и власть в городе, усилял сферы своего влияния.

   Может быть, он тот самый, что принесет освобождение ? Меллион прервал связь с глазом, распыляя его в воздухе. Взглянув в чистое голубое небо эльф нерешительно коснулся шеи. Справа, у самой артерии, была выжжена небольшая метка. Позорное клеймо, указывающее на его участь раба. Точно такие же метки были и у других, а именно - почти у всех высокопоставленных членов его ветви. Знаки раба, обязанного выполнить любую волю своего хозяина. Когда господин пришел к власти, то клеймил таким образом всех, кого счел способными приносить пользу. Остальные, осмелившиеся ослушаться, умерли на месте.

   Судьба всей ветви Макмилланов, второй по влиятельности после правящей ветви Малинов, теперь зависела от одного человека. И то, человека ли ? Меллион не был уверен.

   Как жаль, что у него нет ни единого шанса подать весточку Алланиэль Арх Малин. Она бы смогла передать информацию дальше, позвать на помощь. В конце концов, ветви Малин служит Селлион, тот старый эльф, один из лучших магов в этой части леса.

   Меллион грустно вздохнул. Как иронично... Алланиэль обиделась, посчитав его предателем, когда он проголосовал за свержение консервативной политики на Верховном Совете. Глупая девочка, наивная и далекая от интриг. Как-будто он сделал это по собственной воле. Вся ветвь Макмилланов ныне подчинена воле господина, будь он прокл...

   Эльф вовремя остановился и поправился : будь он счастлив. Из-за этой татуировки даже подумать о нем плохо нельзя - тут же последует наказание. Меллион как-то раз попробовал. Больше желания нет. Боль невыносимая.

   Перестав предаваться унынию, эльф отошел в сторону с пожухлой травы, поближе к свежей зелени, и принялся ворожить. Скоро вернется господин и необходимо отрыть Лесную тропу - пора убираться из этого места. Меллион снова поежился.

 

   ***

   Димитрий, в Замке.

   - Будем наказывать. - глаза старика стали темнеть, предвещая недоброе.

   - Нам крышка ! - всполошился Каин. - Ап ! Руку вперед ! Ап, ап, ап !

   Я привычно закрыл глаза.

   Все тело резко зачесалось, будто меня уронили в заросли крапивы. Воздух вокруг ощутимо нагрелся - дышать стало жарко, словно в парилке. Ладонь потеплела, раздалось гудение, шипение, а за ним удивленный вопль Макса. На этом все кончилось. Взрывов, хлопков, ярких вспышек и прочей магической атрибутики так и не произошло.

   Выждав для верности секунд пять, я открыл глаза. Коротышка задумчиво наблюдал за мной.

   - Тоже маг... - задумчиво пожевал губами он. - И тоже необычный. И что же мне с вами, оболтусами, делать ?

   - Понять...и простить ! - буркнул я. - Горы - это случайность.

   - Не вышло. - огорчился Каин. - Такой сильный удар получился, столько сил вложил. А ему хоть бы хны, не глядя отмахнулся. Скотина. Передай ему привет от Валли.

   - Вам привет от Вали. - послушно ляпнул я.

   - Какой еще Вали ? - старик очнулся и посмотрел на меня. - Никого из моих учениц Валей не звали, а кроме них привет передавать некому.

   - Валли, маразматик чертов ! Мужчины ! Валлидратиса ! - возмутился сожитель.

   - Вал-ли. - поправился я. - Валли-дратиса.

   - Он жив ?! - охнул незнакомец, изменившись в лице.

   - Мертв. - ответил Каин. - Уже тыщи две как. Лет.

   Услышав это, старик огорчился.

   - Жаль, жаль. - взгрустнул он. - Хороший был юноша, прилежный. Вы его знали ?

   - Нет конечно. Мне столько не прожить.

   - Ах, да, да...понимаю. - задумчиво пробормотал незнакомец.

   - Так мы прощены ? - подошел к нам Макс. - Фаерболами кидаться не будем ?

   - Не будем. - согласился старик. - Но компенсацию я с вас все же стрясу. Но потом. А для начала давайте познакомимся. Меня зовут Контрол Альт Нумлок Альд Инсерт. Можете просто называть - магистр Конт, я не обижусь.

   - Король Димитрий Первый и его помощник Максимиллиан Орлов. Или же Демон и Макс. Пройдемте в гостиную, угостимся заморскими сластями. Вы такие навряд ли пробовали, несмотря на весь ваш многолетний опыт. Они недавно появились, всего-то с месяц назад. - начал я втираться в доверие к магистру. Умудренный жизнью маг мог многому научить и необходимо было установить с ним хорошие отношения с самого начала.

   - Ну что ж, попробуйте меня удивить. - старик благосклонно кивнул, и позволил увести себя на дегустацию. - Посмотрим, что у вас получится.

 

   ***

   - В хорошей истории... - задумался я между делом. - ...главного героя должны как минимум один раз убить, чтобы показать сиюминутное торжество злодеев. А я до сих пор не умер даже ни разу. Странно.

   - Действительно странно. - согласился Макс.

   - Нам пора. - прервал беседу магистр, поводя в воздухе рукой и обретая прозрачность. - До скорого.

   Не успели Конт с Максом исчезнуть, как я облегченно выдохнул.

   Сластями старика все же удалось удивить - специально для таких непредвиденных ситуаций мы с напарником притащили из нашего мира целый мешок сластей всей мастей. Чего там только не было : леденцы, тянучки, жвачка, конфеты, пастила и многое другое. Особый восторг у мага вызвал шоколад - в этом мире его не было по причине отсутствия аналогов какао-бобов. Заодно я вспомнил, что ничего похожего на кофе до сих не попадалось - лишь бодрящий травяной отвар. В задумках на будущее сразу появились кофейные плантации и выход на мировой рынок.

   - Обратил внимание на стиль телепортации ? Ни вспышки, ни хлопка. Просто рябью пошли, да исчезли. Магия высшего порядка. - тыкнул мне Каин. - Надеюсь, что и дружок твой скоро так сможет.

   - И я надеюсь. Полноценный курс обучения старик пообещал уложить в неделю.

   - А у него в горах время по другому течет. Это для нас семь дней, а для макса все семь лет могут пройти. Раньше именно так и происходило. Только вместо семи лет - семьдесят.

   - Неа. Магистр обещал, что по ускоренной программе будет Максимку гонять. Сразу все знания в голову вложит и будут они потом проявляться, по мере необходимости. А потом точно также и меня обучит. Как он удивился, однако, когда нас просканировал ! Мол, невероятная способность усваивать большой объем информации, почти ни у кого такого не видел. Еще бы ! Все же мы из другого мира - телевидение, пресса, интернет. Постоянная бомбардировка мозга, огромные объемы. Усвояемость информации у нас много больше, чем у любого местного жителя, а значит и обучение будет происходить много быстрее.

   - Только у нас теперь геморроя целые горы... - грустно вздохнул внутренний собеседник.

   - Это да. - не менее грустно отозвался я.

   В качестве платы за образование старик обязал меня выполнить три его просьбы. Если быть честным, то под просьбами подразумевались скорее приказы, невыполнение которых не сулило ничего хорошего.

   - Первое. Найти создателей деструктора, уничтожившего часть его гор, и передать ему для покарания. Выполнимо. Магический слепок уже на две трети расшифрован, скоро на след выйду. Твоя идея с фоновым режимом работает. Кто не спрятался - я не виноват. - принялся рассуждать Каин. - Через пару дней закончу и можно выходить на охоту.

   - Второе. Принести ему на блюдечке живого эльфа из ветви Макмиллан, причем обязательно из правящей верхушки. Мол, творится у них что-то неладное, эманации магические над их частью леса нездоровые. Планета, дескать, страдает и магический фон тоже. - продолжил рассуждения я. - Сложнее, но тоже выполнимо. Благо опыт проникновения к остроухим уже есть. Как Макс вернется, так и займемся этим, с магической поддержкой.

   - И третье. - подытожил сожитель. - Слетать на остров ЛаВэй и достать кровь Абры. Вот тут полная задница. Коллегу моего позапрошлого носителя, Валлидратиса, именно на этом острове и грохнули. Взяли и банально загрызли. Говорил я этой дуре - не суйся, не спеши, подготовься. Не послушалась. Своевольная баба была, с премерзким характером. Поделом.

   - Ну загрызли и загрызли. К чему ты это ?

   - К тому, что колдунья она была, причем далеко не из последних. Как и Валли, в число лучших учеников входила. Чтобы такую взять и загрызть...К тому же, в те времена почти половину острова населяли драконы. Реальные, живые драконы. Разумные.

   - Попадалово.

   - Именно. Так что будем готовиться. Надеюсь, ты не против.

   - Не против. Жизнь дороже.

   - Вот и чудненько. - обрадовался Каин. - Тогда из тех вещей, что мы привезли, мою сумку хватай и предупреди, что мы будем отсутствовать несколько дней.

   Ирван известию о моем очередном отъезде лишь обрадовался.

   - Не переживайте сир, справимся без вас. - поклонился он, провожая меня. Вон, как сияет, аж вся рожа довольная. Явно что-то замышляет.

   - Итак, приступим. - отвлек меня сожитель. - Лови мыслеобраз координат. Нам туда.

 

   ***

   Что же касаемо ветви Макмилланов - то необходимо туда наведаться, и собрать данные.

   - Ты умудрился подсадить к эльфам жучка ? - недоверчиво переспросил магистр.

   - Мой труп. Не просто же так он им достался. - ухмыльнулся Каин, перехватывая управление. - Лежит, слушает все, если не закопали еще. Я чувствую его целостность. До сих пор не сожгли и не дематериализовали, что само по себе странно. Исследуют наверное, опыты ставят. Тоже мне, гомункула нашли...

 

   Димитрий, где-то в горах.

   Небольшую пещерку освещал свет фонаря и нескольких принесенных с собой факелов. В углу, прямо в скале, находилась небольшое углубление, выточенное в горной породе течением воды. Этакая природная купаленка, идеально подходящая для наших целей. В данный момент она была заполнена непонятной жидкостью преотвратного вида.

   Если верить сожителю, то мы находились прямо над гротом с подземным источником, а в купаденку поступали его воды. В этих горах, точнее - в этой пещере, в силу климатических, геологических и магических условий она становилась целебной и обладала некоторыми колдовскими свойствами, что нам и требовалось. Правда, это была не совсем вода, особенно после некоторых махинаций внутреннего собеседника. Точнее - совсем не вода.

   - Я туда не полезу. Нет и все. Ни под каким предлогом. - еще раз осмотрев получившийся результат, категорично заявил я Каину.

   - Ну Димулечка, ну пожалуйста. - залебезил он. - Ну что ты как маленький ребенок. Подумаешь, выглядит страшно.

   - Нет !

   - Тут нельзя хочу-не хочу. Надо и все. Подумаешь, пахнет ужасно.

   - Нет !!

   - Ты струсил значит, да ? Жалкий слабовольный слизняк ! Подумаешь, на кислоту похоже.

   - Нет !!!

   - Значит отказываешься, да ?

   Я еще раз посмотрел на пузырящуюся в купальне гадость, от которой шел пар и невыносимый смрад. По виду она была похоже на кока-колу, которую смешали со стухшими склизкими макаронами, стиральным порошком и болотной тиной, а затем хорошенько прокипятили и разбавили концентрированной серной кислотой. Не полезу. Ни. За. Что.

   - Отказываюсь.

   - Говорил же - давай по хорошему.- Каин вздохнул, сетуя на мою упертость. - Сам напросился.

   И перехватил управление.

   Плюхнула жижа, принимая мое тело. Щиколотки, колени, таз, грудь, шея. Там, где субстанция касалась кожи, начиналось ужасное жжение и невыносимый зуд. Все рецепторы вопили об опасности, но тщетно. Если бы сожитель не контролировал управление, то меня бы тут же вырвало - запах был преотвратным, слишком мерзким, чтобы его можно было спокойно вдыхать. Подбородок, уши, губы, нос...

   Затем эта гадость сомкнулась над моей головой и наступила кромешная тьма.

 

   ***

   Максимиллиан.

   Одно я уяснил точно - старикан был мерзкий. Куда более мерзкий, чем можно было сказать о нем по первому взгляду. Началось все с того, что едва мы переместились в горы, как он ввел запрет на магию - и это были еще цветочки !

   - Настоящий кудесник способен справиться и своими силами - иначе, какой же он кудесник ? - заявил магистр, щелком пальцев перекрывая мне доступ к силе.

   Тщетно попытавшись обойти блокировку, я злобно сплюнул. Конт ехидно прищурился :

   - Значит уже чувствуешь, да ?

   Ничего не оставалось, как молча кивнуть. Как оказалось, присутствие вокруг магии настоль сильно повлияло на мое тело и разум, что жить без нее оказалось невыносимо. С каждой минутой, а то и секундой, я чувствовал себя все хуже и хуже, будто наркоман в последней стадии героинового истощения. Такими темпами, глядишь, скоро молить о новой дозе буду, правда не наркотика, а магической энергии.

   Старик прервал мои рассуждения и пояснил :

   - Уж не знаю, что такое героин, но магическая энергия и есть наркотик. Вызывает привыкание, а со временем и зависимость. Многие самоучки, у которых не было должного обучения, лишившись магии в силу каких-либо обстоятельств - умирают. Быстро и незатейливо. Пуф - и нету человека. Точнее мага. И да, я читаю твои мысли. Ты прост, как открытая книга и туп, как пень. Образно выражаясь, конечно.

   Пресекая взмахом руки все мои вопросы, магистр продолжил :

   - Слово маг мне не нравится. Это слишком грубое обозначение существа, способного повелевать незримыми энергиями. Куда более подходит определение кудесник. Настоящий маг умеет чувствовать и контролировать магические потоки, умеет сплетать из них заклятия и заклинания. Но много ли ума для этого надо ? Черпай из окружающего пространства энергию, да вкладывай ее в свой посыл. И вот, готовый результат. Это самое простое, на что ты, бестолочь, только и способен.

   Я возмущенно засопел. Конт, не обращая внимания, продолжил :

   - Настоящий же кудесник, помимо всего этого, умеет обращаться к своим внутренним резервам. Мало ли, какая ситуация в жизни. Попадешь в места, где магии нуль. И сожрут тебя там, ибо колдовство творить не сможешь - энергии не будет. Или в битве магической, в дуэли. Выиграет всегда тот, кто помимо общей силы еще и свои имеет, уникальную. Понимаешь ?

   Я кивнул.

   - Ничего ты не понимаешь ! - отмахнулся старик. - Смотри !

   Он вскинул ладонь вверх, и над ней заплясало черное пламя, переливаясь голубыми всполохами.

   - А, хотя нет. Для тебя, дурака, это еще слишком сложно. Ты же только низшие уровни энергий видишь.

   Пошевелив рукой, Конт сменил темное пламя на привычный мне фаербол.

   - Видишь ту скалу ?

   Я вновь кивнул. Высокая, ровная как столб. Хорошая мишень.

   Магистр щелкнул пальцами и огненный шарик сорвался с его ладони, с места развив поразительную скорость. Секунду спустя грохнул взрыв.

   Еще один щелчок пальцами - и воздух рядом замерцал, сгущаясь и превращаясь в небольшой овал салатового цвета. Рябь на нем сменилась волнами, а затем и полосами, напоминая неисправный телевизор. Наконец, появилась картинка, демонстрируя вблизи ту самую скалу-столб.

   Фаербол особых повреждений не нанес - лишь небольшое выжженное углубление, да трещины вокруг него.

   - А теперь смотри еще раз. - отвлек меня старик. - Видишь ?

   Над его ладонью вновь закружился фаербол, однако на этот раз в нем что-то неуловимо изменилось. Присутствовала некая неправильность, которую я никак не мог ухватить. Все попытки ее увидеть провалились с треском.

   - Не вижу. - грустно признался я. - Разве что вокруг какой-то ореол чудится. То появится, то пропадет.

   - Надо же, какой способный. - удивился старик. - А если так ?

   Он чуть покрутил кистью, меняя направление вращения огненного шара.

   - Цвет изменился ? - неуверенно произнес я. - Темнее стал что ли.

   - И вправду способный. - удовлетворенно кивнул магистр. - Значит не придется тебе, бестолочи, разжевывать по десять раз элементарные вещи. Смотри !

   Фаербол сорвался с ладони и полетел к цели. На этот раз взрыв прогремел куда громче.

   Картинка в овале пошла волнами и сменилась, показывая место попадания второго заклинания. Угольно-черная дыра, размерами превосходившая сам огненный шар, сквозь которую можно было разглядеть летевшие вдалеке облака. Прожгло насквозь.

   - Разницу понял ? Первый удар был из обычной энергии, второй - с добавлением моей собственной, личной. А теперь, бестолочь, приступим к обучению....

   День пролетел незаметно. Под вечер, когда мы добрались до ночлега, я едва переставлял ноги. Жил старик в пещере, уютно и симпатично обставленной. Мебель, гобелены на стенах, толстые мягкие ковры, бесчисленные книги в стеллажах. К сожалению, мне было не до разглядывания обстановки - я был выжат, как лимон в студенческой столовой. Безжалостно и досуха. А потом еще раза три.

   Каким бы въедливым и мерзким старик ни был, но обучал он действительно здорово. На ночь, мелочно хихикая, он магическим образом вложил в мое сознание целую кучу знаний, заявив, что наутро от этого будет жутко болеть голова. Также мне было объявлено, что завтра мы будем практиковать их и если я не справлюсь - то не получу еды. Хороший стимул, ничего не скажешь. Еще раз подивившись моей способности безболезненно усваивать большие объемы информации, магистр отправил меня в блаженное забытие.

   Наконец-то можно отдохнуть.

 

   ***

   Димитрий, где-то в горах.

   Я пришел в себя, когда рылся в чем-то на холодном каменном полу. Все тело ужасно чесалось и было покрыто толстым слоем какой-то мерзкой слизи, похожей на же. Голову ужасно ломило.

   То, что пол холодный, я не чувствовал, а скорее знал. Все рецепторы молчали, будто мне заткнули уши и нос, и закрыли глаза, а затем подвесили в невесомости.

   - О, пришел в себя. Вон ту баночку слева подай, розовую. - раздался в голове чей-то голос. Кажется, его зовут Каин ?

   Нашарив что-то вслепую и все еще туго соображая, я выполнил просьбу и тут же застыл в ступоре - а кому, собственно, ее подать ? Огляделся. Никого.

   Почему так темно ? Может быть, надо открыть глаза ? Проморгавшись, задумался. Они открыты. Так в чем же дело ? Почему я не вижу ?

   Окружающая тьма слегка посветлела, затем еще немного. Спустя пару мгновений мир поделился на черное и белое, а затем выровнялась и контрастность. Теперь понятно, почему было ничего не видно.

   Пещера. Полное отсутствие света. Но почему тогда все так четко и ясно ? Кажется, я способен видеть в темноте. Может быть, я кошка ?

   На полу передо мной была вывалена цела гора различных баночек и коробочек, хаотично разбросанных без какого-либо порядка.

   - И вон ту, голубенькую банку хватай. Да, вот ту, здоровую. Там концентрат аминокислот. Как же мне нравится ваша промышленность ! Столько проблем одним махом решили. Даже магичить не надо - вот оно, готовое питание.

   Мое тело поднялось само по себе и неспешно направилось в угол пещеры. Интересно, где я ? Ответа не последовало. Было забавно наблюдать, как мои руки движутся самостоятельно, без команд. В жидкость, а точнее в жижу в купаленке полетели различные вещи. Таблетки, жидкости, непонятные твердые куски. Дошла очередь и до банки с аминокислотами, и вниз высыпалась целая куча белого порошка.

   - Готово ! - обрадовался голос. - Сейчас размешаем и можно снова баиньки.

   Мое тело побултыхало ногами, перемешивая получившуюся гадость. Жижа забулькала и запенилась.

   - Идеальное сочетание ! - умилился собеседник-невидимка. - Все, спать.

   Последнее, что я запомнил - это как содержимое купальни смыкается над моей головой. Наступила тьма.

 

   ***

   Максимиллиан.

   Мое обучение происходило быстрыми темпами, слегка опережая график. Старик был рад такому способному ученику, хоть и не подавал виду.

   Он вскинул ладонь вверх, и над ней заплясало черное пламя, переливаясь голубыми всполохами. То самое заклинание, которое я не смог увидеть в прошлый раз.

   Теперь, когда был освоен магический взор, стало ясно, что имел в виду магистр. У небольшого огонька пламени, умещающегося на крохотной руке Конта, был настолько большой внешний контур, что размерами он превосходил само пламя раз в десять и был в диаметре явно больше моей головы. Учитывая невысокий рост старика и пропорциональную росту величину его рук, это смотрелось внушительно. Над ладонью кудесника, которая была меньше моей раза в три, видимый лишь в магическом спектре, медленно крутился многосоставный магический шар. В нем причудливо переплетались несколько магических школ, образуя настолько сложный узор и настолько замудренные переплетения, что уничтожить шар казалось невозможным.

   - Теперь понял ? - спросил старик.

   - Да, учитель.

   - Хоть с этим обращением ты смирился. - улыбнулся магистр. - Такими темпами, глядишь, и снимем с тебя блокировку на плохие мысли про меня.

   Я обиженно насупился. В начале второго дня обучения Конт подвесил на меня премерзкое заклинание, срабатывающее при любой нехорошей мысли про него. Назови я его коротышкой, пусть даже мысленно - сердце бы пропустило удар. Назови чем похуже - совсем остановилось бы.

   - Создавай "Экран Наблюдения". - прервал мои воспоминания учитель. - Цель - та же самая скала, что и на первый день обучения.

   Я повел рукой, сотворяя желаемое. В воздухе замерцал уже знакомый овал, подергиваясь рябью. Магия иллюзий давалась мне немного сложнее, чем стихийная, наверное потому, что человеком я был довольно прямолинейным. Чтож, может оно и к лучшему. Как говорил отец - лучше сразу дать в морду, чем увиливать и пытаться обманом получить желаемое. Так что быть мне боевым магом, а не иллюзионистом.

   Раздался щелчок пальцев и заклинание сорвалось с руки Конта. На этот раз не было взрыва - лишь негромкий хлопок. Засвистел веселый камнепад осколков. Верхушка скалы-столба, разорванная в клочья, медленно накренилась и со скрежетом сорвалась вниз. С оглушительным грохотом многотонная глыба грохнулась оземь, подняв тучу каменной крошки и пыли.

   - Теперь видишь разницу ? Вот она, истинная сила внутренней энергии.

   Я лишь кивнул, признавая правоту старика. Пословица "Верь в себя - и ты свернешь горы" сегодня обрела для меня новый смысл, причем отнюдь не переносный.

   - Продолжим обучение, лимон ? - с хитринкой посмотрел на меня магистр.

   Хорошо хоть, что уже не бестолочь. Интересно, сколько раз меня выжмут сегодня ?

 

   ***

   Димитрий, где-то в горах.

   Сознание медленно, но нехотя возвращалось. Что день грядущий нам готовит ?

   Шумно вздохнул, сел. Сердце колотилось, будто я только что пробежал олимпийский марафон установил новый мировой рекорд. Воздуха категорически не хватало.

   Постепенно, надышавшись, организм успокоился. Голова не болит, тело не ломит. Уже хорошо. Где это я ?

   Темно. Очень темно. Оп-па ! Уже светло. Пещера. Никого. Почему все черно-белое ? Как у диких зверей ночное зрение, что ли. О, теперь зеленое. Кажется, именно так в приборах ночного видения показывает. И снова смена цвета. Синее, голубое. Неужели тепловидение ? Что за хрень вообще творится ?

   Почему я здесь ? И, собственно, кто я ?

   - Так, детский сад. Время отдыха закончилось ! - раздался в голове чей-то голос. - Пора за работу. Всего ничего осталось.

   Захлюпала жидкость и я почувствовал, как погружаюсь в какую-то жижу.

   И наступила тьма.

 

   ***

   Максимиллиан.

   Я миновал прихожую и направился прямиком в столовую. Как же удачно подгадал, как раз к обеду. Дом, милый дом, и наконец-то вкусная еда. Дрянь, которую приходилось есть в горах для увеличения магического потенциала, еще долго будет сниться мне в кошмарных снах.

   - Господин Максимиллиан ! - воскликнул управляющий, завидев меня. - Вы вернулись ! Как прошло обучение ?

   - Великолепно, Ирван ! - улыбнулся я. - Как заново родился. Теперь в нашей команде появился полноценный боевой маг. Точнее кудесник. Опыта мало правда, ну да ладно - опыт дело наживное. А где наш король ?

   Комендант замка развел руками.

   - Сир Демон отъехал по делам сразу после вашего ухода. Сказал, что должен вернуться раньше, чем вы, но увы - его все еще нет.

   - А ведь с тех пор целая неделя прошла. - задумался я. - И что это у него за дела такие, интересно ?

   - Пойдемте, побеседуем. Много чего необходимо обсудить. - улыбнулся управляющий. - И особенно как раз про нашего короля. А также жизненно необходимо на один день, до завтра, съездить в город и решить кое-какие вопросы. Думаю, на правах правой руки сира Демона вы мне поможете, а может и посоветуете чего дельного, или укажете на недочеты.

   Интересно, что он задумал ?

Глава 7. Меж двух огней. 

   Алланиэль Арх Малин

   Разведчик вернулся, но ничего дельного сказать так и не смог, что разъярило меня еще больше. Пришлось маскироваться чарами под обычного человека и идти в гильдию самой, расспрашивать про этого Демона. Лишний раз убедилась, что золото развяжет язык даже самому молчаливому и нелюдимому человеку - сведений за один день я собрала много больше, чем ожидала. Нашелся и проводник, за щедрую мзду предложивший отвести нас к замку новоявленного главы.

   - Жут-ткое там месс-сто, гос-спжа ! - кося на меня глазом и заикаясь, доверительно поведал мужичок. - И ш-што в-вам там н-н...н-ннадо, н-не пойм-му.

   Вот уже второй день он вел нас с Сэллионом лесными тропами, уверяя, что "Вот-вот придем, еще немного". Отряд незаметно следовал за нами - заметить эльфа в лесу, пока он сам этого не захочет почти невозможно для простого человека. Мужичонка оставался в неведении, считая, что провожает старого дедушку и его молодую внучку "поглазеть" на замок ужас-сного Темного Властелина.

   Сегодня, когда мы выбрались на предгорье, а лес начал редеть, я поневоле начала раздражаться.

   - Почему нельзя было пойти обычной дорогой ?

   - Ш-што вы, гос...гос-спжа ! - испугался проводник и испуганно замахал руками. - П-п..Ппатрули ! За..за..З-заметят ж-же !

   - Все, я так больше не могу. - Сэллион сморщился, будто вкусил незрелых кислых ягод. - Закрой глаза и замри !

   Мужичонка настороженно замер, вылупив глаза на молчавшего до этого "дедушку". Тот, пробурчав себе под нос что-то невнятное, повел рукой перед лицом проводника, а затем властно щелкнул его по носу.

   - Скажи что-нибудь от себя.

   - Что-нибудь от себя...

   - Да не что-нибудь от себя ! - принялся раздражаться Сэллион. - А что-нибудь от тебя !

   - Что-нибудь от меня... - жалобно проблеял мужичонка, испуганно косясь на багровеющего со злости дедушку.

   - Да и Древо с тобой...Работает. - устало отмахнулся маг.

   Проводник тупо пялился на него еще какое-то время, пока его наконец не осенило.

   - Не может быть...- ошарашено протянул он. - Я ! Могу ! Говорить ! Там ! Вам ! Заметят ! Что ! Ух ты !!! СПАСИБО ВАШБЛАГОРОДЬ!!!

   - Будешь орать - лишу голоса. -нахмурился Сэллион.

   Мужичонка тут же испуганно зажал себе рот руками, чтобы ненароком не ляпнуть чего-нибудь, и вопросительно покосился на старика.

   - Отвечай только после моего вопроса. Кратко и точно. Понял ?

   Кивок в ответ.

   - Куда мы сейчас идем ?

   - В пещеру.

   - Зачем ?

   - Там подземный туннель, сразу сквозь гору пройдем. В обход неделю бы шли. Этим местом контрабандисты пользуются, когда от патрулей ускользнуть хотят.

   - Сколько еще идти ?

   - До скал полдня пути, от скал до туннеля пару часов, по туннелю еще полдня. Как до гор доберемся - заночуем, а потом с утра пойдем, до вечерней зорьки управимся.

   Сэллион вопросительно покосился на меня. Я тяжко вздохнула. Лезть под землю категорически не хотелось. Мы, эльфы - дети природы. Холодный, мертвый камень нам претит. Но раз делать нечего...Тратить лишнюю неделю категорически не хотелось - каждый день был на счету.

   - Решено. Идем через ход.

   Проводник лишь удовлетворенно кивнул.

 

   ***

   Димитрий, где-то в горах.

   Я пришел в себя в тот момент, когда мое несчастное тело исторгло содержимое желудка прямо на пол. Не слишком приятные ощущения, надо сказать.

   - Хм, рвотные позывы все еще не ослабились...недоработал ! - забубнил чей-то голос. - А если так ?

   Рука своевольно поднялась и, засунув два пальца в рот, принялась делать поступательно возвращательные движения.

   Секунду спустя меня вновь вывернуло наизнанку.

   - Уже лучше ! - обрадовался незнакомец. - Продолжаем в том же духе. Если щас правильно все сделаю - так и тухлятинкой сможем питаться.

   Едва тело перестало сотрясать нервная дрожь, как вновь наступила тьма...

 

   ***

   В следующий раз я пришел в себя лакающим какую-то вязкую жидкость. Судя по набитому рту и довольным всхлюпываниям тело было довольно.

   - О, очнулся ! - обрадовался голос. - Ха-а-арашо, ма-а-аладец. Скушай еще яичко ?

   Я задумчиво уставился на нечто овальное, переливающееся сине-зеленым. Рядом на полу валялись еще два таких же. Яичко ? Если уж на то пошло, то его снес не кто иной, как какой-нибудь динозавр : никогда не видел яиц величиной с ведро и толщиной скорлупы в пять сантиметров ! Интересно, кто бы вылупился ? Может монстрик какой-нибудь ?

   - Птица Руархид, плотоядный хищник, обитающий на вершинах гор. Размах крыльев метров десять. Можно будет завести себе в качестве домашнего питомца потом, как раз для темной империи подходящая зверушка.

   Хм...обитающий высоко в горах...значит мы в горах ?

   - Нет, мы в низине сейчас, в пещерах.

   Тогда откуда взялось яйцо ?

   - Залезли, да украли, пока мамаши не было рядом.

   Я задумчиво уставился на свои руки и тело. Способность соображать медленно но верно возвращалась ко мне. Голышом с пустыми руками залезть на отвесные скалы ? Именно на них, на самых неприступных, насколько я помню, вьют гнезда птицы, живущие в горах. Интересно, как ? Да еще и обратно спустился, с добычей. В каждую руку по яйцу, в зубы третье - и бегом вниз ?

   - Каком кверху. Новое тело - новые возможности. Потом очнешься - расскажу. Давай, доедай, и баиньки, на одних порошках лучше не сидеть.

   Тело наклонилось и сквозь дырку в скорлупе весело захлюпало содержимым, устроив себе гигантский гоголь-моголь.

   И вновь наступила тьма...

 

   ***

   Алланиэль Арх Малин, где-то в горах.

     Сэллион выглядел взволнованным.

   - Ты уверен, что нам именно в эту дыру ? - грозно спросил он у проводника.

   - Да, вашблагородь. - услужливо закивал тот, указывая в сторону. - Вот указатель, видите ?

   Мы с магом скосили глаза и освидетельствовали криво сколоченную деревянную табличку с намалеванной на ней стрелкой. Естественно, указывала она на зев пещеры, из которого тянуло тленом и сыростью. Я поежилась - лезть под землю абсолютно не хотелось.

   - Меня гложат смутные сомнения... - задумчиво протянул "дедушка".

   Мужичонка лишь растерянно развел руками.

   - Ладно. - вздохнул Сэллион. - Веди.

   Маг развернулся, и принялся чаровать, накладывая маскировочные чары на наш отряд, затаившийся неподалеку. Не стоило проводнику знать, что мы не одни. Место перед входом в пещеру было абсолютно пустынно : ни кустика, ни даже травинки - лишь голый камень. Ровное, скалистое плато, спрятаться на котором практически невозможно. Скрыть наших воинов тут попросту не получилось бы, пришлось обратить на помощь к магии.

   Уверенно кивнув, чародей закончил плести заклинание и направился за проводником, нетерпеливо переминавшимся у входа в пещеру. Щелчком пальцев потушив у мужичонки факел, Сэллион зажег на головой магическую сферу, ровным белом сиянием осветившую коридор, уходящий вдаль и вглубь.

   - В путь. - лаконично скомандовала я, шагнув во тьму.

   - Да, вашблагородь ! - подобострастно кивнул проводник, задумчиво тыкая факелом в светящийся магический шар. Факел заискрил, затрещал и, наконец зажегся. Бывший заика лишь удовлетворенно кивнул и рысью бросился по коридору, обогнав меня и указывая дорогу.

   - Аккуратней, ямка, вашблагородь ! - то и дело восклицал он. - Осторожней, выступ сверху !

   То ли никак с новым голосом своим не наиграется, то ли денег побольше выклянчивает. Странные они создания, эти люди. Не пойму, чего Сэллион боится ? Один этот человечишка ничего не сможет нам сделать, а на случай непредвиденных обстоятельств за нами следует отряд из опытных воинов, с парой магов. Главное - побыстрее выбраться на открытое пространство.

   Никто не заметил, как на лице проводника, шагающего первым, на мгновение появилась торжествующая ухмылка, и тут же пропала, сменившись подобострастной маской халдея.

   - Вас сожрут, а все денюжки мне достанутся. Главное самому этой твари на зуб не попасться.

   Спустя некоторое время мы дошли до очередной путевой точки.

   - Кстати ! - вынув факел изо рта и звонко хлопнув себя по лбу, мужичонка остановился. - Вон же наш поворот, чуть не пропустили !

   Действительно, в темноте коридора вдали неясно угадывалось ответвление.

   - Нам сюда ! - он внезапно рысью бросился к ответвлению. За секунду добежав до поворота и заскочив за него, наш провожатый пропал с виду.

   - Что он так бросился, шибутной. - буркнул себе под нос Сэллион.

   Из-за поворота раздался истошный вскрик, скрежет камня, а затем все стихло.

   - Ebsh'tein !7 - только и успела выругаться я, вздрогнув от неожиданности.

   Отблески факела, бликами доносившиеся из ответвления, тут же потухли и впереди воцарила пугающая неизвестностью чернота.

 

   ***

   Димитрий, где-то в горах.

    На этот раз я очнулся от того, что подавился чем-то жестким, но пластичным, как рыбья чешуя. Что за дрянь ? Тело лишь автоматически выплюнуло чешуйку и продолжило чавкать какой-то мякотью. Хм, а вкусно.

   - Конечно вкусно ! Это же Питательные слизни из низины Мар-куя. В них столько микроэлементов - аж закачаешься. Тело скосило глаза на лежащую неподалеку груду гигантских мокриц - каждая килограмм по 5, мерзкая, вся в белесой слизи. Некоторые уже были высосаны досуха и от них остались лишь одни ошкурки.

   На удивление на этот раз меня не стошнило - видимо организм уже перестроился.

   - Ага ! Теперь и тухлячок можно. Заодно иммунитет от ядовитых испарений проверили, в низине свежего воздуха почти не было. Не все же по горам вверх лазить - прогулялись и вниз.

   Лучше бы уж в беспамятстве валялся, чем эту гадость жрал...

   - А ты и валяешься ! Нажрешься - и на боковую, в купаленку. Эволюционировать. Кстати, скажи "Шла Саша по Шоссе и сосала...слизня."

   - Шуфак фофе ?

   - Дурак чтоли ? Нет, ты попробуй сказать.

   - Шфа фафа фа шашэ и шашафа шишфйа

   Я настороженно замер.

   - Шфа...фафа ?

   - В дикторы бы тебя не взяли. - продолжил забавляться голос. - Ужасный акцент.

   Я дожевал кусок слизня, прожевал, и задумчиво сунул палец в рот. Поводил сверху, потрогал снизу. Гладко, как-будто не в рот, а в нос засунул. Чего-то явно не хватает.

   - Интересно, чего же ? - заржал голос, откровенно глумясь. - Финальный этап - косметический. Все что внутри - уже переделано. А вот внешне ты выглядишь ужасно. Даже волосы все повыпадали. Дохрумкивай и на боковую, слизни мягкие, их и так жрать можно.

   И вновь наступила тьма...

 

   ***

   Проводник, где-то в горах.

   - Заикание тренировал аж целых два листопада, а тут взяли, да заклятие наложили, теперь хитрить не могу, голос менять. - раздосадовано подумал он. - Волверинапеды вы8. К новому главе гильдии хотели пробраться незамеченными ? Не первые такие умные. Есть на ваш счет распоряжения, скоро увидите их. Жаль, трофеи собрать может не получиться - своя шкура дороже.

   - Ждите, ждите, господа эльфы... - елейно-подобострастным тоном сказал проводник. - Осталось совсе-ем недолго.

   Мужичонка мечтательно вскинул глаза к потолку, вспомнив жетон, выданный ему заместителем самого Демона, на котором гордо значилось : КСБ, Королевская Служба Безопасности. Временные удостоверения, наскоро наштампованные для всей гильдии местными умельцами, воспринялись на ура.

   На них даже были наложены чары, что само по себе было немыслимо при массовом производстве : стоимость такого жетона оценивалась довольно высоко, ибо услуги мага стоили недешево, и позволить их себе мог далеко не каждый. Именно из-за этих чар эльфийский маг и не мог прочесть мысли проводника.

   Конечно, если бы старик взялся идти напролом, жетон бы не устоял. Но, к счастью для гильдии, эльф не воспринял проводника всерьез и лишь мельком сканировал его время от времени. Благодаря хитрому заклинанию, придуманному правой рукой самого Демона, сканирующее заклятие не разбивалось о неприступный щит, а лишь мягко отклонялось, отчего казалось, что человек, которого сканируют, не думает ни о чем серьезном, или же его гложут простейшие мысли, лежащие на поверхности. Кажется, это называлось про-грам-мированием, сплетением разных чар для получения новых свойств.

   Ходили даже слухи, что особо отличившимся на службе скоро привезут новые жетоны, заморские, красивые и еще сильнее за-про-грам-мированные. Получить такой честолюбивому разведчику очень хотелось.

   - Надо признать, новая работа мне нравится куда больше старой ! - подумал сотрудник КСБ. - Раньше только воровать, да следить оставалось, будущего не было. А щас - вон какие перспективы. Нельзя честь новой организации пачкать. Правильно новый глава сказал - тех, кто прикрываясь своим положением и моим покровительством, вернется к старому - казнить. Настолько шибко умных не так много было, но все же нашлись. Свои же их и сдали, неохота в грязи мараться никому. Мы теперь не дворовое отребье из подворотен - мы теперь Кэ-Эс-Бэ ! И спасибо королю за это.

   - Почти пришли ! - известил проводник, заметив на стене выдолбленную метку. - Говорят, тут раньше штольни гномов были, которые коротышки потом забросили.

   - Почему ? - неволно заинтересовалась внучка старика. Хотя какая она к черту внучка, в них еще в гильдии эльфов распознали, спасибо правой руке короля. Заклинания на вход новые начаровал, де-тек-то-ры называются. Определяют любую магию на раз, на составляющие раскладывают, и оператору в дежурную комнату всю информацию выводят.

   - Почему...Никто не знает. Хотя были слухи конечно... - разведчик сделал интригующую паузу.

   Девушка заинтересованно подалась вперед.

   - Забросили их гномы потому, что повадился к ним ужас пещерный ! Половину сожрал, других запугал вусмерть ! - эмоционально размахивая руками, сотрудник КСБ отбежал на пару шагов, чтобы показать насколько ужасным был этот глубинный Ужас.

   - Пасть - во-о ! Клыки - во-о-о ! - пятясь задом, мужичонка развел руками как заправский рыбак, демонстрируя господам нанимателям размеры монстра. С факелом это было делать не совсем удобно, так что "рыбаку" пришлось зажать его в зубах, не отвлекаясь от демонстрации.

   - Фо-о-о ! - шепелявля, продолжал проводник. Выглядело это настолько комично, что девушка невольно заулыбалась.

   - Кстати ! - вынув факел изо рта и звонко хлопнув себя по лбу, разведчик остановился. - Вон же наш поворот, чуть не пропустили !

   Действительно, в темноте коридора вдали неясно угадывалось ответвление.

   - Нам сюда ! - мужичонка внезапно рысью бросился к ответвлению. За секунду добежав до поворота он заскочил за него и пропал с виду.

   - Что он так бросился, шибутной. - буркнул себе под нос Сэллион.

   Из-за поворота раздался истошный вскрик, скрежет камня, а затем все стихло. Отблески факела, бликами доносившиеся из ответвления, тут же потухли.

   - Ebsh'tein ! - раздался в тишине испуганный выдох эльфийки.

 

   ***

   Алланиэль Арх Малин, где-то в горах.

   Воздух перед нами мгновенно расцвел силовой завесой, а из-за спины, сорвав маскировочные чары, начали выныривать воины, образуя вокруг меня защитное кольцо.

   - Двое, вперед на разведку. Медленно и осторожно. - скомандовал Сэллион. - Остальным защищать принцессу. Древо побери, почему я ничего не почувствовал ? Сканировал же этот клятый коридор минут пять назад.

   К злосчастному ответвлению поплыли несколько светящихся сфер, покачиваясь в воздухе и раскидывая в стороны энергетические щупальца. Тут же стало светло, как днем. Кажется, это какое-то модифицированное разведывательное заклинание, в учебниках такого не было.

   На мой немой вопрос маг лишь отмахнулся :

   - Слишком много энергии жрут, внимание разветвляется, боеспособность падает. Нельзя их постоянно много держать. Только для сбора данных.

   - Elle ! - раздалось из-за поворота.9 Сэллион, считав информацию со сфер, согласно кивнул.

     Протиснувшись сквозь толпу воинов, я двинулась вслед за стариком. Идти далеко не пришлось - прямо за поворотом на полу растеклась красная лужа, а стены были щедро забрызганы.

   - Однако... - глубокомысленно протянул один из воинов. Другой, обмакнув пальцы в кровь, потер их друг об друга, понюхал, попробовал на вкус.

   - Людская. - вынес вердикт он. - Но какая-то неправильная. Не могу понять.

   - Зато я могу. - встрял Сэллион, поводя рукой над лужей. - В зачарованном сосуде находилась, чтобы не протухла, либо под действием заклятия Растяжения Времени. Не из ран она.

   - Если не из ран, то откуда ? - удивился воин.

   - Хотелось бы знать. - хмыкнул маг. - То, чего я и боялся, все же произошло.

   - Что ?

   - Нас подставили.

 

   ***

   Проводник, где-то в горах.

      - Ну как ? - с надеждой посмотрел на проводника плюгавенький член КСБ.

   - Все сделал. - ответил тот, отряхиваясь от каменной крошки и пыли. - Кровь пролил, сквозь тайный проход ушел.

   - Как хорошо, что помощник главы такие ладные заклятия придумал. Теперь ту дверь в стене никакие маги не видят, даже если вплотную стоят.

   - А раньше ведь приходилось шкурой рисковать...

   - Да и черт с ним. Теперь-то нам жить хорошо. - отмахнулся его собеседник.

   - С эльфами этими покончим - еще хорошее станет. - мечтательно закатил глаза проводник.

   - Как думаешь, скоро оно до них доберется ? - пытливо спросил плюгавый.

   Разведчик лишь ухмыльнулся.

   - На запах крови то ? Оно будет радо. Сытный обед. Или ужинозавтрак ?

   В коридоре раздался радостный гогот двух человек. Очередные враги гильдии попали в ловушку, выбраться из которой им было не суждено. И какая разница, что на этот раз врагами оказались эльфы, а не люди ?

   - Оно, кстати, магов жуть как любит. Деликатес, однако. Редкий и вкусный.

   - И что ? - заинтересовался плюгавый. Проводник в этих подземельях бывал уже не раз и изредка делился опытом.

   - Что, что... - передразнил его разведчик. - Не поможет ентим эльвам маг ихний. Оно мага всегда первым жрет - чует, от кого опасность исходит большая. Обычным оружием его не повредить почти, только зачарованным.

   - А если магов несколько ?

   - Несколько ? - проводник чихнул пару раз, и, ругнувшись, трубно высморкался. - Тьфу ты ну ты, от этой пыли как сам не свой. Если колдунов несколько, то оно выбирает придирчиво. Слабых магов походя выпивает, с сильными борется. Кто самый могучий - на того в первую очередь нападает. Чутье у него на потенциал магический.

   - А если маг - баба ?!

   - А если баба...то все равно харчит. За старостью лет они ему без надобности !

   Довольный хохот двух мужиков гулко раздался в коридоре.

   - Хотя жаль, конечно. Эльфийка красивая была.

   - Да и хрен бы с ней. Здоровье дороже. Строптивая же.

   - Эт да-а...

   Все еще посмеиваясь, члены КСБ двинулись по потайному проходу прочь из подземелий. Свою часть работы они выполнили.

 

   ***

   Алланиэль Арх Малин, где-то в горах.

      - Вот за этой стеной ниша, а за ней проход. Узкий и видимо длинный. - старый маг задумчиво провел рукой по шершавой стене.

   - Для того, чтобы заметить обычный потайной ход, ты потратил целых пятнадцать минут ! - возмущенно запыхтела я. - Позор для мага твоего уровня !

   - Потратил бы и больше, а то и Никогда бы не заметил. Чистая удача, да несколько сотен лет опыта. Никогда такого не видел, здесь какой-то новый вид маскирующего заклятия. Вроде бы все просто, но как идеально подогнаны силовые линии ! Какая структурированность каркаса !

   - Хватит восхищаться. - прервала я старика. - По делу давай.

   - А по делу - по ответвлениям коридора развед-сферы разосланы. Телепортироваться мы в данный момент не можем, блокировка мудреная стоит, нужно время на взлом, а его у нас нету. Сейчас информацию соберем и двинемся в путь. Чуток пройдет, и переместимся отсюда, как за границу блока выйдем. Хуже не будет, если дорогу сначала узнать.

   - Темно. Узко. Каменные стены. Лужа крови на полу.- я с недовольством осмотрелась. - И в туалет хочется. Хуже уже некуда !

   - Накаркала, бестолочь.- оторвал ладонь от стены, насторожился Сэллион. - Вот сейчас в туалет и сходишь.

   - Почему ?

   - Со страху. Что-то приближается. Не человек, не эльф, не гном, не зверь. Южный тоннель.

   Проследовала небольшая перегруппировка и мы с магом оказались между двух живых щитов. Воины столпились, образовав заслон поперек тоннеля.

   - Как пробка в бутылке. - выдохнул один из бойцов. - Неудобная позиция.

   - А еще скалы давят. - вторил ему самый младший в отряде. - На поверхность бы, в лес ! Там я б им всем...

   - Заткнулись и приготовились ! - отрывисто скомандовал Старший звена, накладывая стрелу.10 В тишине коридора отчетливо раздался треск тетивы и дыхание воинов.

     - Клятые короеды ! - выругался Сэллион, убрав половину сфер и формируя боевое заклятие. - Медленно приближается, на нервы давит.

   - А оно не спешит никуда.- пропыхтела я, пытаясь последовать его примеру. И добавила про себя : разве что на обед. Жаль, что с магией у меня не очень хорошо.

   Потянулись томительные минуты ожидания.

   Наконец, вдали южного коридора раздалось шорханье и невнятное бормотание. Все напряженно замерли. На свет магической сферы, шлепая мокрыми конечностями, вышло непонятное существо. Гуманоидной формы - две руки, две ноги, голова. Все тело лишено растительности и покрыто толстым слоем отвратной зеленой слизи, обильно сочащейся и капающей на пол. Студенистая поверхность тела монстра лоснилась на свету.

   - Что за... - злобно пробормотал Сэллион. - Кто это ?

   Существо продолжило идти вперед, не обращая внимания на засветившиеся перед ним защитные барьеры.

   - *** себе ! - совершенно нецензурно высказалась я.

   Монстр прошел сквозь щиты, будто не заметив их, что было невозможно даже в теории - ведь Сэллион один из опытнейших магов в этой части страны !

   Свистнула пара стрел, вонзившись прямиком в голову существа, за ними еще несколько - по телу и конечностям.

   Гуманоид покачнулся, и задумчиво замер, будто оценивая повреждения. Под слизью в местах попадания начали медленно проступать желтые пятна.

   - Ранили. - бросил один из воинов, натягивая тетиву в ожидании отмашки.

   Хрюкнув и похрипев, будто прочищая голосовые связки, монстр разразился целой тирадой.

   - Фа-ша-ша-фа ! Фаша фа ?

   Все напряглись : не колдует ли ?

   - Тфя ! - осознав тщетность своих попыток, существо перешло на мыслеречь, транслируя слова прямо в мозг. В отличии от солдат, я не напряглась - такой простой мелочи магов учат уже на первом году ученичества.

   Голос у гуманоида был булькющий и сиплый :

   - Опаньки ! Где это я ? Опять скалы, опять пещеры. Ух ты ! Эльфы. Понаехали тут, пройти спокойно нельзя.

   Отряд изумленно, как по команде, открыл рты, а существо как ни в чем не бывало продолжило :

   - Девка симпотная, ухоженная. Жаль, что эльфийка. Мнит из себя невесть что наверное.

   Тут уже настал мой черед уронить челюсть. Неожиданный комплимент, а главное от кого и в какой завуалированной форме !

   Монстр тем временем задумчиво добавил, поведя рукой :

   - А там у нас кто, в конце коридора ?

   Все резко и испуганно обернулись в указанную сторону. Никого.

   Гуманоид, булькнув, осмотрел свое тело и, с хлюпаньем выдернув стрелы, принялся похлопывать по пятнам. Те тут же исчезали, будто их вытирали влажной тряпкой.

   - Оно еще и магичит. - изумленно протянул Сэллион. - А если так ?

   С кончиков пальцев мага сорвалась небольшая молния и, стремительно метнувшись к существу, с силой ударила его в грудь, отшвырнув на пару метров. Гуманоид зашатался, но все же удержал равновесие и остался на ногах. Результата атака не принесла, если не считать потемневшей да обуглившейся слизи на груди монстра.

   - Да что вы в меня все кидаете ! - возмутился он. - Только проснулся, а они уже дерутся. Нет бы представиться сначала. Вас вежливости в детстве не учили ?

   Отряд повторно открыл рты. Существо радостно захихикало, довольное произведенным эффектом.

   - Козыри на стол. - маг резко развернулся и кинул в слизневого монстра несколько семян, из которых взметнулись вверх Sel'li'.11

     Тут же раздались хлюпающие звуки ударов и недовольные вопли существа.

   Вскоре слизневому монстру надоело быть боксерской грушей.

   - Ну все ! - обиженно булькнул он, наблюдая за тем, как у Sel'li  прирастает на место оторванная рука. - Хватит.

   Существо взмахнуло конечностью, и его объял огонь, мгновенно поглотив пространство вокруг. Температура пламени была настолько высокой, что все, кто не успел зажмуриться, тут же ослепли - в коридоре будто взошло миниатюрное солнце. Травяные воины, не успев ничего предпринять, сгорели дотла за считанные секунды. Температура в тоннеле сразу повысилась, а затхлый, влажный сквознячок подземелий сменился жарким и душным суховеем - стало труднее дышать.

   Огонь исчез так же стремительно, как и возник, и из пламени вышел...человек. Я удивленно проморгалась, пытаясь вернуть себе зрение после яркой вспышки.

   Человек ?! Довольно молодой по людским меркам, абсолютно голый и лысый, ни единого волосочка на теле. Кожа нежная, розовая, гладкая, будто у младенца. Ни боевых шрамов, ни отметин. Совершенно не смущаясь своей наготы, незнакомец щелкнул пальцами. По коридору пронесся освежающий ветерок, поднимая в воздух пепел от поверженных Sel'li.

   Человек с блаженной улыбкой принялся потягиваться и, покосившись на нас, прошамкал :

   - Шафя шфя таф ! Шафа фашаш ша !

   - Чо ? - не понял самый младший из отряда, удивленно вытаращившись на недавнего монстра.

   - Тфя ! - огорченно произнес незнакомец и полез пальцами в рот.

   - Да больной он. - просветил его более опытный воин. - Когда магами становятся, есть шанс рассудок потерять. Вот тебе живой пример. Непонятно только, как он сюда попал.

   - А-а-а ! - обрадовался спросивший. - У людей такие, кажется, юродивыми называются.

   Я нахмурилась : человек кого-то мне ужасно напоминал. Не так уж много людей за свою жизнь повидала, надо постараться вспомнить.

   - Щфя ! - возмущенно ругнулся парень, не вынимая рук изо рта.

   - То в слизня превратился, теперь руки в рот сует. Видишь, как бедного скрутило ? - пожалел незнакомца эльф. - Последний ум его покинул.

   Прервав говорившего, в разговор влез третий воин :

   - Кажись, знаю, зачем он в слизня пытался превратиться.

   - Ну ? - заинтересованно уставились на него две пары глаз, а вместе с ними и пол отряда.

   - Слышал я истории, что у людей, когда молодухи в озере или в реке купаются, то за ними человеки мужского пола подсматривают. Извращенцами их кличут - это те, которые боятся подойти, вживую познакомиться. Вот и глазеют издалека, да исподтишка. А также у людишек ночью во двор выходить не принято без оружия.

   - Почему ? - все заинтересованно подались вперед, не обращая на возмущенно округлившего глаза человека.

   - Да потому что удобства у них - во дворе находятся, а пока на удобствах сидишь, дела свои делаешь, ты беззащитен. И вот такие вот извращенцы в этот момент любят людей попугать, да похохатывают потом, как те, с приспущенными штанами, суматошно домой несутся, спотыкаясь впотьмах.

   Человек аж закашлялся от таких предположений в его счет.

   - А руки он в рот щас сунул, потому что еду из желудка вытащить хочет, нестандартным способом. - продолжил знаток человеческой расы. - Бе-бе сделать.

   - Боится, что потолстел может ? - задумался самый молодой в отряде. - Иначе зачем два пальца в рот пихать ?

   - Да не два у него, видишь. Аж все четыре засунул. Для пущей надежности.

   - Шафа тфя ! Щфя...тьфу ! - злобно сплюнул человек, додумавшись вытащить изо рта руки, и перешел на мыслесвязь : - Придурки !!! У меня просто зубы повыпадали, а я об этом не знал. Новые отращиваю. Сами вы юродивые извращенцы ! Кто обзывается, тот сам так называется.

   Я обреченно закатила глаза. Кажется, все способные соображать воины погибли, штурмуя вместе с предателем гильдию воров, а в моем отряде остались лишь законченные идиоты.

   Напрягало еще и то, что человек казался смутно знакомым, но никак не получалось вспомнить, где же я могла его встречать.

   - Надюсь, что в этих коридорах водится какая-нибудь злобная нечисть, которая вас всех сожрет. - обиженно запыхтел на мыслесвязи человек, находясь на прицеле сразу у восьми лучников. - Будете знать, как молниями кидаться.

   - Телепортация тут перекрыта, так что передвигаться только пешочком. Может объединим усилия и совместно найдем выход из этой дыры ? - не обидившись, хмыкнул в ответ старый маг.

   - А что мне за это будет ? - нагло ухмыльнулся незнакомец, скрестив руки на груди.

   - Это в твоих же интересах. - нахмурился Сэллион.

   - Почему в моих ? - насмешливо фыркнул человек. - В отличии от вас, на меня блокировка не действует. Р-раз...

   Он щелкнул пальцами и исчез, материализовавшись в конце коридора.

   -... и я уже там. Два...

   На этот раз он возник в пяти метрах от воинов.

   - ...и я уже здесь. Тр-ри... - незнакомец растворился в воздухе, спасаясь от восьми стрел, прошивших то место, где он только что стоял.

   - ... и я могу уйти отсюда. - возник человек на старой позиции, откуда начал телепортацию.

   Старый маг не ответил, лихорадочно анализируя данные с развед-сфер. Необходимо было срочно понять, каким заклятием человек обманывал блок.

   - Помимо блуждания по этим подземельям у моего соратника есть и более важная цель. - вежливо обратилась я к незнакомцу, стараясь не смотреть ему ниже пояса. Нагота парня смущала и мешала высказать проникновенную речь. Никогда еще не видела голого человека. - Моему магу необходимо спасти принцессу эльфийского народа, дочь правящий ветви. То есть меня.

   - От смущения ты не умрешь. - почесал недавний монстр подбородок. - А еще мне твоя моська знакомой кажется...Прости, голова просто туго соображает, проснулся недавно. Ну-ка, а если так...

   Он щелкнул пальцами и моя одежда исчезла, сменившись разорваным платьем. Коротко взвизгнув, я спряталась за спину Сэллиона, прикрывая руками самые широкие прорехи.

   Человек задумался на мгновение, а затем уверенно кивнул головой.

   - Точно, встречались. Алка тебя зовут.

   - Алланиэль ! - возмущенно бросила я из-за спины старика.

   - Алка лает, ветер носит. - хохотнул незнакомец. - А ты подросла, возмужала.

   - Сам ты возмужал !!! - я почувствовала, что краснею.

   - Ну ладно, ладно. Похорошела. - он примирительно поднял руки перед собой. - В любой случае теперь сквозь дырявое платье видно много больше, чем в тот раз. -

   и радостно заржал.

   - Аж щеки порозовели... - тихо удивился один из воинов. - Ишь, стесняется как.

   - Между ними явно что-то было. - шепотом ответил ему другой. - Может он ее голой видел ?

   - Явно видел. Смотри, как у нее кончики ушей запунцовели.

   Я закрыла глаза и постаралась успокоиться. В противном случае пришлось бы просто убить двух этих идиотов.

   - Ты тот, кто спас меня от степняков ? - решительно обратилась я к недавнему монстру.

   - Ага. - радостно почесываясь, ответил он.

   - И как твое имя ?

   - Не помню. - бросил человек, прислушиваясь к чему-то. - А, нет, знаю. Вот, напомнили. Король Демон я.

   Отряд открыл рты от удивления. Сегодня день сюрпризов, ну не иначе. Совладав с собой, я продолжила :

   - Мы пришли к тебе...

   Мою проникновенную речь прервало зловещее шипение, раздавшееся далеко в северном коридоре. Оно тихо завывало, приближаясь и постепенно повышая громкость, перетекая в пронзительный свист ветра.

   Я испуганно замерла, ощутив надвигающиеся с той стороны эманации :

   - Это магия смерти ?

   Сэллион утвердительно кивнул и тут же стал переправлять силовые линии, подготавливаясь к стычке с нежитью. Человек, щелкнув пальцами, телепортировался к ответвлению в северный коридор и исчез за поворотом. Оттуда тут же донесся леденящий душу вопль. Оно почуяло приближение добычи.

   Вслед за воплем вновь раздалось шипение, и начало неспешно приближаться, давя на нервы. Сэллион, получив информацию с развед-сферы, грязно выругался и кинул мне мыслеобраз.

   - Не может быть ! - ахнула я, распознав существо. - Это же лич !

   Солдаты испуганно вздрогнули. В повисшей тишине нервно хрустнула тетива лука.

   Личами становились только самые могучие маги, проводя невероятно сложный обряд, позволявший обрести посмертное существование. Единственной загвоздкой было то, что шанс остаться в здравом рассудке был очень низок, и почти всегда вместо колдуна, возжелавшего жить вечно, получалась бездушная тварь, ведомая примитивными инстинктами. Разрушить, уничтожить чужаков, пожрать. Не испытывая нужде в отдыхе и обладая сверхчеловеческими способностями, лич мог уничтожить целый город, пока на него не находилась управа. Последнего такого монстра совместными усилиями магов истребили задолго до рождения моего деда. С тех пор о них можно было услышать лишь в легендах, да в старых книгах.

   - И причем лич довольно старый. Теперь понятно, кто блокировку на перемещения поставил. Скорее всего, когда жив еще был. - хмыкнул Сэллион. - Глупые людишки даже не подозревают, какая мерзость здесь обитает. Скорее всего - потеряли пару человек без вести, а возможно и целый отряд, да усвоили, что опасно здесь. Теперь неугодных заманивают на убой. И дурней, вроде нас с тобой. Позор на мою седую голову, что вовремя не распознал. А лич доволен. Выйти из подземелий не может, иначе давно бы все живое вокруг уничтожил.

   - Почему не может ?

   - Скорее всего его останки где-то в этих коридорах. Отшельником был, ушел в подземелья обряд превращения исполнять. Да так тут и остался. Слышишь шипение изменилось ?

   - Угу.

   - Не приближается. Затаился. Оценивает нас. Выбирает, на кого первым напасть.

   И хорошо, что выжидает. Этого времени нам как раз хватило, чтобы сформировать заготовки заклятий для боя с приближающимся умертвием.

   - Непонятно только, куда подевался человек.

   - Струсил и сбежал. - бросил Старший отряда. - Это в людской природе.

   - Я все слышу. - тут же раздались отголоски мыслеречи. - Сейчас посмотрим, кто тут струсил.

   Тут же раздался похоронный вопль, выворачивая перепонки наизнанку. Он бил по ушам, заставляя схватиться за голову и изогнуться в безмолвном крике. Раздалось шипение, звуки взрывов.

   - Бегом туда. - отрывисто скомандовал Сэллион.

   Бежать пришлось недолго, содрогаясь от звуков битвы. Увы. Опоздали. Едва мы завернули в очередное ответвление, как застыли, будто пораженные громом. Открывшаяся взору картина пугала. Оплавленные стены коридора были забрызганы ошметками дурно пахнувшего мяса. То тут, то там, были хаотично разбросанны кости.

   - Это какая же сила взрыва должна была быть ? - заинтересованно протянул Старший, опасливо трогая концом стрелы одну из костей. Было, чему удивляться - она вошла в стену почти наполовину, пронзив монолитный камень, будто рыхлую землю.

   - Ничего не трогать. - Сэллион замер, получая информацию с развед-сфер. - Останки лича и после его смерти опасны.

   - Ты же говорил, что его останки где-то в этих коридорах ? Это они ? - оглядываясь, спросила я.

   - Это останки лича, а имелись в виду его человеческие мощи, из первой жизни. - отмахнулся он от меня. - Не мешай.

   - Кровь ! - я заметила небольшую красную лужицу вдали у стены и указала на нее остальным.

   - Вижу, не дурак. - опять отмахнулся старый маг. - Выслеживаю, куда человек ушел. Много сил потерял. Не телепортируется, своим ходом идет. За ним ! - чародей первым бросился во тьму коридора, перепрыгивая через останки лича.

   Все азартно понеслись вслед. Играть в следопытов даже не пришлось -человек был серьезно ранен, и кровавый след было легко отслеживать.

   Пятнадцать минут беготни по подземельям результата не принесли.

   - Не понимаю. - злобно пыхтя, ругнулся Сэллион. - Как он может так быстро передвигаться, потеряв столько крови и сил ?

   - Значит...надо...ускорить...темп... - стараясь беречь дыхание, ответила я. - Скажи...спасибо...что..отслеживать...легко.

   - Ускорить темп ! - раздраженно рявкнул маг, ускоряясь.

   Наверное, со стороны это смотрелось красиво. Темнота коридоров, каменные стены...Ослепительно-яркая сфера, рассекающая тьму, несущийся вслед старик с развивающейся на ветру бородой. Изящная девушка, следующая за ним, отряд воинов, прикрывающий тылы...Прошло, наверное, не менее получала

   Прервал мои мысли радостный крик :

   - Выход !

   И точно - перед нами был длинный прямой коридор, заканчивавшийся светом в конце тоннеля. Оттуда несло свежим ветерком и запахом трав. Отдуваясь и глубоко дыша, отряд вывалился наружу.

   Человек обнаружился неподалеку - прислонившись спиной к большому камню, он полулежал, закрыв глаза. Из глубоко вздымающейся груди незнакомца, обожженной молнией Сэллиона и измазанной кровью, торчала угольно-черная кость лича.

   Старый маг, наплевав на приличия, подошел вплотную и, плюхнувшись на колени, возложил на человека руки. Умирающего тут же окутало зеленоватое свечение лечебной магии.

   - Дело плохо. - взволнованно пробормотал старый маг. - Слишком большое истощение.

   Недавний монстр, оказавшийся Королем, затрепетал веками и открыл глаза и надсадно закашлялся. В уголках его рта забулькали кровавые пузыри.

   - Я уже...не жилец. - мыслеречь была тихой и едва понятной. Незнакомца покидали последние силы. - Из подземья...выбрались...принцесса - спасена. Разберитесь с ветвью МакМиллан...Кто-то из них...нечист...

   Сэллион, резко хэкнув, усилил поток лечебной магии.

   - Получается ! - я не смогла сдержать радостный возглас. Кость лича нехотя, медленно, но верно выходила из тела. Человек уже немного пришел в себя и заинтересованно скосил глаза на свое ранение. Его дыхание постепенно выравнивалось, а состояние улучшалось на глазах. Ушла бледность с лица, порозовели кожные ткани на груди. Наконец, с противным чавкающим звуком, кость лича выпала из раны. Сэллион, не прерывая лечения, тут же отбросил ее ногой в сторону. Даже после смерти умертвия (каламбур, не правда ли) она оставалась опасной для всего живого. Мысли радостно скакали с одного на другое. Он выживет ! Уже выжил !

   Кровавая дыра на груди Короля начала медленно затягиваться, покрываясь розоватой коркой. Клетки могут делиться лишь ограниченно количество раз, а прямо сейчас они делают это в безумно ускоренном темпе, безжалостно расходуя свой ресурс. От такого лечения человек потеряет несколько лет жизни, но зато...останется жив.

   Наконец, все кончилось. На месте ранения красовался уродливый, громадный шрам, покрытый засохшей кровяной коркой. Тяжело выдохнув, Сэллион обессилено отстранился от пациента и прислонился спиной к камню рядом с Королем. Тот, жмурясь на солнце, тихо протелепатировал :

   - Все-таки выжил, да ?

   С трудом, будто пьяный, помогая себе руками, человек начал медленно подниматься. Будто не веря в свое спасение, он отошел от старого мага, попытался потянуться. Что-то хрустнуло.

   - Рано еще. - буркнул Сэллион. - Сутки отдыха как минимум.

   Улыбаясь, человек развернулся и посмотрел мне в глаза.

   - Кажется, нам есть, о чем поговорить. - морщась от боли, с усмешкой сказал он. - И это будет долгая беседа.

   Ответить я так и не успела.

   Откуда-то с небес, пронзив облака, вылетел антрацитово-черный луч, устремившись ко мне. Человек, ринувшиь вперед с немыслимой для обычных людей скоростью, сшиб меня с ног и оказался в центре светящегося черным столпа, накрывшего его с головой. Раздался короткий вскрик, полный боли и страдания.

   Луч пропал так же стремительно, как и появился, оставив после себя эманации магии смерти. Настолько темной, запретной магии, что лич по сравнению с ней казался пушистым котенком.

   Сэллион, подскочив к почти бездыханному телу, попытался вновь начать лечение. Тщетно.

   - Смерть...Короля...Это еще не конец ! - раздались последние слова умирающего.

   Зеленое свечение, мигнув напоследок, исчезло. Человек кашлянул в последний раз и затих. Сэллион раздосадовано выругался.

   - Беру свои слова назад. - уважительно склонил голову Старший отряда. - Не все человеки - трусы.

   - Ценой своей жизни спас принцессу, красневшую от его слов. - хмыкнул в ответ другой воин. - Между ними явно что-то было.

   Я резко обернулась и злобно посмотрела на говорившего. Все произошло настолько быстро, что воины попросту не успели среагировать, а теперь, за словесной бравадой, пытались скрыть смущение за свою непрофессиональность.

   - Чтож, давайте сделаем так, чтобы его жертва не была напрасной. - поднявшись с колен, скомандовал старый маг. - Сам уже давно подозреваю МакМилланов в кое-чем. После того, как часть нашего отряда устроила штурм гильдии воров, эти подозрения лишь еще более увеличились. Возвращаемся домой и начинаем действовать.

   - А что с ним ? - указал Старший на Короля.

   - Тело забираем с собой. - категорично высказался Сэллион. - Окажем ему достойные почести. Не дело на корм зверям диким оставлять.

   Отвернувшись от усопшего, я скрыла свое лицо от всех. На душе было невыносимо муторно. Этот человек...

   - Да и не место таким существам среди людей. Не человек он. - продолжил старый маг.

   Этот Человек...спас мне жизнь уже третий раз. Тогда, в юности, с кочевниками...Недавно, от умертвия. При прямом столкновении с личем такого возраста из нашего отряда мог выжить разве что Сэллион...Остальные - пушечное мясо. У волшебника попросту не хватило бы сил одновременно атаковать умертвие, и защищать всех от его черной магии. И сейчас, от этого луча смерти.

   Глаза предательски увлажнились, выдавая мои чувства. Вытерев их тыльной стороной ладони, я поправило порванное платье и посмотрела ввысь, на небо.

   Облака все так же неспешно плывут, сменяя рисунки один за другим...Солнце светит все так же ярко. Так почему же мне так тошно в душе ?

   - Может быть. - шепнул мне внутренний голос. - Потому, что точно такие же облака и солнце были в тот день, когда он тебя спас ?

   Может быть, человек был прав ? Может быть...Смерть Короля - еще не конец ?

   С грустью покачав головой, я встряхнулась и, фальшиво насвистывая, направилась к отряду.

   На ждал долгий путь домой.

 

   ***

   Меллион Арх Макмиллан.

   Эльф стоял чуть в стороне от места ритуала и наблюдал. Подходить ближе было попросту опасно, точнее - смертельно опасно. Суицидальных наклонностей у Меллиона пока что не возникало. У этого места был всего лишь один хозяин, а он в данный момент был занят.

   Из алтаря вырвался луч и, стремительно метнулся вверх, пронзив потолок пещеры и исчезнув, будто его и не было. Господин тяжело задышал и откинулся навзничь. Чтобы провести этот обряд, ему пришлось пропустить через себя неимоверный объем темной энергии, принеся в жертву почти пять сотен людей.

   Меллион брезгливо поморщился. Он, конечно, был другой расы, и жалости к ничтожным Низшим не испытывал, но...Такие массовые гекатомбы были эльфу не по душе. Одно дело - убивать в бою, и совсем другое - массово, как скот на бойне, вырезать десятки людишек, чтобы получить энергию.

   Одернув себя, Меллион прекратил поток таких мыслей. Упаси Древо, Господин услышит. Наказания не избежать. Эльф зябко поежился, представив себе последствия.

   Потянулись томительные минуты ожидания. Наконец, луч вернулся, вонзившись в алтарь и ударив черной вспышкой по глазам.

   Отдышавшись, Господин возложил руки на блестящую поверхность, и прислушался. Прямо по центру, там, где родилось зловещее заклятие, заклубился голубоватый туман, из которого постепенно вырисовывалась чья-то фигура. Пару мгновений спустя можно было с уверенностью сказать, что это фигура не женская - никаких округлостей на положенных местах, совершенно другое строение тела.

   Господин глубоко выдохнул, сдерживая свою злость. Покушение на принцессу правящей ветви провалилось. Каким образом отказало неотводимое заклятие и почему вместо своей цели оно убило какого-то человечишку - можно было лишь догадываться.

   Меллион, выждав, пока Господин перенесет свое внимание на изучение данных алтаря, вознес хвалу Древу. Смерть принцессы означало неизбежное начало войны, чего эльфу совсем не хотелось. Тогда свершится то, чего допускать было никак нельзя. Как жаль, что у него в данный момент не было иного выхода, кроме как подчиняться любым приказам Господина. Иначе - смерть. Умерев, он уж точно никак не сможет помочь своему народу. А так, следуя за господином и выжидая нужного момента, есть Шанс. Шанс не допустить того, что может произойти.

   Господин внезапно заорал, с лютой ненавистью вколачивая кулаки в алтарь и расшибая руки в кровь. Меллион поспешно прервал еретические мысли, вновь настраиваясь на волну верности и подчиненности.

   - Ничего... - отдышавшись, с ненавистью скачал Господин. - Энергия - не такая уж и большая потеря. Вскоре, когда мы начнем войну с этими жалкими смертными, жертвенная яма полностью заполнится кровью ! Я создам целые озера, орошая все вокруг ! Потеря ничтожных пятиста душ омрачила мои планы, но ничего...В горниле войны сгинут много больше.

   Алтарь, издав негромкий гул, прервал проникновенную речь, привлекая к себе внимание. Господин, застыв с открытым ртом, удивленно начал рассматривать новые данные, полученные после расшифровки слепка ауры убитого.

   - Не может быть... - ахнул он. - Мы приобрели много больше, чем потеряли. Принцессу можно будет убить и так, а вот до него было никак не добраться. Единственный мой конкурент в этом мире мертв.

   Меллион побледнел. Известие было намного хуже, чем даже если бы покушение на принцессу удалось. Одна из самых известных и старых эльфийских пророчиц предсказала, что остановить Господина сможет только тот, кто пришел с неба, человек в душе, но человек без души, имеющий силу, способную противостоять силе Смерти. Теперь, если этого существа больше нет...

   - ...Теперь, этого существа больше нет ! - фанатично сверкнув глазами, плотоядно произнес Господин. - Мы будем вырезать целые деревни, уничтожать целые города, собирая кровавую жатву, и никто, никто не остановит мое победоносное шествие. Теперь - уже никто.

   Алтарь лишь мерцнул, подтверждая правоту своего Хозяина.

   Мир еще не подозревал, что он обречен.

Часть II. Крах Королевства.

Глава 8. Из грязи в князи в буквальном смысле слова.

   Максимиллиан.

   Поездка затянулась - дело Ирван предложил действительно стоящее. Но бывает худа без добра - едва мы вернулись и зашли в замок, как раздался чей-то визг, донесшийся с улицы. Не возмущенный, как иногда случалось, когда спорили две крестьянки, а скорее испуганный, панический.

   - Из деревни повода приехала, прямо за нами во двор зашла. Еды привезла. - вскочил Ирван.- Может проверим ?

   Не медля ни секунды, я бросился к источнику звука, на ходу сплетая заклинание воздушного щита. Во дворе, рядом с двумя бессознательными охранниками сидело некое человекообразное существо. На наше появление, ровно как и на трясущуюся от страха крестьянку, привезшую продукты, оно не обратило ни малейшего внимания, продолжив жадно пожирать все подряд с поводы.

   Больше всего существо походило на йети, скрещенного с собакой-водолазом : этакий милый плюшевый комок, с ног до головы обросший шерстью и волосами. Цвет разобрать было невозможно - свалявшийся комками волосяной покров был слишком пыльным и грязным. Настораживали лишь когти этого йети, сантиметров пятнадцать в длину. С их помощью он влегкую расправлялось с проблемой упаковки - на моих глазах это существо, не заморачиваясь, влегкую разрезало корзину с вяленым мясом и, добравшись до содержимого, жадно зачавкало.

   - Надеюсь, что Чудинов меня простит. За порчу такого редкого экземпляра. - вздохнул я, одним незаметным движением руки создавая фаербол. Классика. Зачем мастерить что-то сложное, коли можно обойтись простым ? Огонь будет лучшим средством против этой длинной шерсти.

   Сорвавшись с моей ладони, огненный шар ударил прямо в грудь существа. Я ожидал чего угодно : взвизгов боли, рычания, падения замертво наконец. Увы. Фаербол растворился в воздухе, не долетев до йети буквально полметра.

   Монстр лишь отмахнулся, будто от назойливой мухи, и продолжил трапезу. Ничего не оставалось, кроме как по-детски открыть рот. На такое не каждый умелый маг способен !

   Пришлось взяться за существо всерьез. Зачерпнув энергии из окружающего мира я сформировал заготовки сразу трех заклятий.

   В йети, одно за другим, полетели заклинания : "ледяная стрела", "воздушный кулак" и "кислотное копье". Тщетно. Существо отбило так же походя, будто и не заметило атак. Да ! Когда исчезало копье, я успел заметить, что происходит. Монстр попросту впитывал магическую энергию, мгновенно высасывая ее из заклинания. Оставшись без подпитки, оно рассеивалось.

   Чтож, поступим хитрее.

   Я создал "стрелу грома", настолько насытив ее энергией стихий, что она загудела и забилась в моих руках. В воздухе явно запахло озоном. Такой штукой можно и башню замка снести.

   С оглушительным треском, молния метнулась к монстру. Тот привычно вытянул руку, отмахиваясь от опасности. Хлопнув, заклинание взорвалось, окатив зверя снопом искр. Из самого центра взрыва, прямо в грудь существа, ударила еще одна молния, размерами поменьше и более темного цвета.

   На это раз заклятие было сплетено хитрее - внутрь я вложил еще одну стрелу грома, насыщенную уже моей, внутренней энергией. Такой подлости монстр явно не ожидал.

   Существо отбросило метров на пять, впрочем, не нанеся ему никаких повреждений. Что за черт ! Даже шерсть не пожгло. Невероятная сопротивляемость к магии ! Этой молнией можно было слона поджарить, а то и целого мамонта.

   Йети, обиженно заворчав, сел на землю, и вцепился в кусок мяса, не выпущенный даже в полете и при падении. Как хорошо, что он мирный, а то бы и с защитой пришлось возиться. Воздушного щита тут явно мало - впитает и развеет. Пришлось бы каменные шипы из земли выращивать, да в срочном порядке травяные лезвия призывать.

   - Свуф...Слуфайте...Фатит ! Хфатит ! - невнятно прочавкало существо откуда-то из волос, оттуда, где должна была находиться его голова. - В конфе конфов йа йем. Фас не уфили прилифным манефам ? Фде вафе вофпитание ?

   Захлопнув упавшую челюсть, я повернулся к Ирвану, благоразумно стоявшему за моей спиной. Управляющий был ошарашен не менее моего.

   - Мне послышалось или оно действительно разумно ? - чувствуя себя идиотом, спросил я.

   - Фам ты оно. - йети закончил жевать и, вмахнув рукой, пролеветировал к себе еще один кусок мяса.

   Мы с Ирваном заворожено уставились на летящий по воздуху ломоть, весом под три кило.

   - Фам ты оно. - существо запихнуло мясо себе под волосы и, судя по звукам, радостно вгрызлось в него. - А йа - фаш король. Чавк.

   Этот чавк меня добил.

   - Дэймон ?!

 

   ***

    Димитрий, снова в замке.

   - Фам ты оно. - я жадно вгрызся в кусок мяса. - А йа - фаш король. Чавк.

   Этот чавк видимо их добил.

   - Дэймон ?!

   - Сир Демон ?

   Закончив жевать и выдержав театральную паузу, я утвердительно кивнул.

   - Да. Ваш король.

   - Мой король был немного...менее волосатым. - сдержанно произнес Ирван.

   - Да ? - удивился я, осматривая свою руку. - Да. И вправду зарос. Извините, оголодал очень. Соображал туго. Сейчас все будет.

   - Что будет ? - настороженно спросил Макс.

   - Магическому взору магистр в первую очередь учит. Нет бы просканировать нас во всех диапазонах, увидеть, что мы - это мы. И чем он, бестолочь, только занимался всю эту неделю ? - Каин сделал вид, что закатывает глаза. Теперь, когда мое перерождение закончилось, общение с внутренним собеседником стало легким и непринужденным. Стало доступно много больше, чем просто слова. Целые потоки мыслеобразов, ощущений, чувств и эмоций. Точнее, их аналогов - по словам сожителя, он не был способен испытывать чувства и эмоции в том плане, под которыми их понимают люди.

   - Все будет. - ответил я Максу, дланью вырисовывая в воздухе красивый узор огненного очищения. - Магический взор включи, дубина.

   Тот лишь хлопнул себя по лбу и последовал моему совету.

   - И вправду Дэймон... - ошарашено протянул он и начал препираться с Ирваном, объясняя ему, что вот это вот волосатое существо и есть его король.

   Я, не обращая внимания на их разборки, принялся дорисовывать заклятие. Теперь мне были видны те самые силовые линии и потоки энергий, о которых так часто упоминал Каин. По сути, это было много большее, чем просто магия. Волшебники попросту пользуются всем этим, не задумываясь об истинных, скрытых свойствах. Как глупо...

   Всадник и наездник - разные вещи, точно так же, как электрик и тот, кто пользуется электричеством. Теперь, с новыми способностями, я мог управлять тонким миром, изменяя его под себя.

   Финальный штрих и вот, вокруг меня весело заплясало пламя. Макс что-то заорал, и попытался потушить его, обрушив на меня с полтонны воду, но это было бесполезно.

   Огонь танцевал вокруг, кружась и играясь, и поедая то, что было ему отдано. Вспыхнув на прощание, он исчез, будто его и не было, оставив после себя неприятный запах паленой шерсти. За те несколько мгновений, что продолжалось это магическое буйство, пламя сожгло всю шерсть, оставив меня полностью лысым.

   Взмах руками - и отпали ненужные когти, а на смену им полезли нормальные человеческие ногти. Кожа, слегка обожженная в огне, медленно розовела, а на голове начала расти роскошная шевелюра.

   Закончив регенерировать, я потянулся.

   - Король Демон снова в деле ! Что у нас сегодня по распорядку дня ? - пришлось подмигнуть ошарашенному компаньону, чтобы он начал соображать. - Со мной все в порядке.

   Из распахнутого окна неподалеку высунулись две знакомые мордашки.

   - О-о-о ! - восхищенно протянула Рози.

   - И вправду, все в порядке. - мечтательно закатила глаза Лера.

   Я невольно представил, какая картина им открылась. Абсолютно голый король, стоящий посреди двора на выжженном пятачке, точно по центру огромной лужи.

   Переглянувшись, горничные захихикали, подтверждая мои мысли. Каин, скотина этакая, засмеялся вместе с ними.

   Закрывая руками причинное место, я бросился в замок.

   Вот так и живем. Темное королевство - оплот сил зла, темный властелин - великий и ужасный. Ага, счаз-з... Ну никакого уважения !

 

   ***

   -... вот так оно и было. Ворвался во двор замка и кушать уселся. А то что дальше было - вы уже знаете.

   - Если вкратце, то ты хочешь сказать ,что набрав в нашем ми... - Макс прервался на полуслове и, покосившись на Ирвана, поправился : - В нашем месте разнообразных реагентов, вроде лекарств из аптеки и разнообразной химии, ты удалился в горы ?

   - Да. А там, пользуясь советами одного...призрака, долго смешивал их в определенной пропорции, добавлял различных магических составляющих, слегка подколдовывал. А потом купался в полученной гадости. Если быть точным - то спал в ней почти все это время, изредка выбираясь за едой. И рос во все, превращаясь в нечто большее, нежели просто человек. Ты бы знал, какие это мерзкие ощущения.

   - Но зачем, сир ? - заинтересованно спросил управляющий.

   - Дабы укрепить тело и дух. Организм перестроился почти полностью. Жутко сложный обряд был, но и жутко полезный. За неделю пришлось проделать работу, которую обычно делают годами. А потом пришли эльфы и один мерзкий лич, и пришлось потрудиться. Эльфов - спасти, лича - уничтожить. Сильный, зараза был. До перерождения меня бы сожрал легко. И откуда в моих горах такая гадость водится ? Точнее водилась...

   В ответ собеседники слаженно выпучили глаза.

   - Эльфы тому свидетели ! - возмутился я.

   - Король то наш...того малясь. - покосился на управляющего Макс.

   - Поправим. - Ирван устало потер переносицу. - Главное его покормить, да отдыхать уложить. А дальше и лечить можно, главное чтобы не вырывался и не буйствовал. Госпожа Кейт как раз новое лекарство недавно изобрела, а опробовать не на ком.

   - Да идите вы ! - обиженно фыркнул я. - Самую концовку еще не рассказал. У вас тут Звезды Смерти нигде не водится ?

   Ирван опасливо почал головой из стороны в сторону.

   - А то ка-ак с неба луч смерти бабахнет, да прям в принцессу. Пришлось грудью, так сказать, закрыть. Чуть не сдох. Очень мощное заклятие было, очень пакостное. Поначалу попытался впитать в себя, как обычную энергию. Поплатился за глупость. Оно меня разрушать стало, изнутри. Пришлось выбрасывать обратно, а жаль, целая прорва халявы была. Но увы, неусвояемого формата.

   - Так как ты выжили то, сир ? - вежливо улыбаясь, управляющий попытался поддержать беседу, перемигиваясь о чем-то с Максом. Явно о моем психическом состоянии. Сволочи.

   - Пришлось своего клона в кратчайшие сроки создавать, чтобы смерть симулировать, а самому моментально телепортироваться оттуда. Чуть не надорвался. Потом в ванночке отмокал опять, восстанавливался. Несколько лет жизни потерял бы, если бы не призрак и его помощь. А эльфийский маг, сволочь, еще и тело клона с собой забрал. Жалко. Это знаете ли - ой как непросто, тело с нуля создавать, за такой короткий срок. Истощение организма, а потом ускоренный рост - видели, как зарос ? Сложности у меня возникли, вобщем. Особенно обидно было, когда перед эльфами без зубов шамкал. Пришлось на мыслеречь перейти.

   Взглянув на лица, не выражающие ничего кроме сомнения и недоверия, я решил закругляться :

   - Так что неудивительно, что настолько оголодал, да не соображал ничего. Химия из аптеки - это конечно хорошо и питательно, но все же не то. А с призраком тем - я теперь единое целое.

   - Сам ты призрак ! - возмутился Каин. - Хватит уже меня так называть. Зови уж хранителем.

   Я послушно поправился :

   - А призрак тот - был моим хранителем. После обряда этого не только все его знания перенял, но и все умения, что как нельзя кстати. Теперь покруче любого мага буду. Кстати, камень перемещений нам больше не нужен. Отныне могу телепортировать кого и куда угодно, даже в наш м...наше место. Вот такой я теперь сильный !

   - Но легкий. - съехидничал сожитель. - Как в том анекдоте. Сидел ежик на пеньке, да покрикивал : Я сильный ! Сильный я ! Я - сильный. Подул ветер, и унес его в кучу говна. Выкарабкался, отряхнулся. Я сильный...но легкий !

   - Сам ты ежик. - пришлось срочно придумывать ответное оскорбление. - Ни головы, ни ножек. Как у печеночного сосальщика. Есть такой паразит в нашем мире. Так и ты тоже - паразитируешь в моем теле.

   - Пф...

   - А я вот еще телепортацию до конца не освоил... - взгрустнул Макс. - Как это делается - знаю, а уметь - не умею.

   - А что ты хотел то, по ускоренной программе обучаясь ? - удивился я. - Тебе практических навыков теперь категорически не хватать будет. Ну да ладно, дело наживное. Про меня обсуждать закончили, у вас тут что ?

   - Закончил краткосрочные курсы повышения квалификации. - похвастался компаньон. - Имею диплом специалиста по колдовству первой ступени.

   - А чем эти ступени различаются ? - заинтересовался Ирван. - Не доводилось сталкиваться еще с магами еще.

   Я ответ уже знал, благодаря Каину, но перебивать Макса не стал. Пусть расскажет, жалко что ли.

   - Тем же, что и различия волшебных вещей. Всего ступеней десять, точно так же, как и уровней магических артефактов. Начинается отсчет сверху вниз, то есть десятка - самые слабые, единица - самые сильные.

   - Собственно, по-другому и быть не могло : маг десятой ступени может создать артефакт десятого уровня, а маг, скажем, пятой - артефакт от десятой, до пятой ступени включительно. Это я слышал. - почесал затылок управляющий.

   - Именно. - согласился компаньон. - Чем сильнее колдун, тем сильнее вещь он может создать. Ну и для сравнения : с десятого по седьмой ступени идут различные ведуны, знахари и травники. Всего то сил, чтобы зуб залечить, или болезнь унять, костер разжечь. С шестого по четвертый - шаманы, волхвы, заклинатели. Эти уже покруче. Погоду изменить или со стихиями поработать, существо магическое призвать, с духами пообщаться или нечисть уничтожить. Все от специализации зависит. И все остальное, что всякие ведуны, тоже умеют. И, наконец, элита - с пятой по вторую ступени. Тут в основном полноценные маги-универсалы, которые во всех областях подкованы. Колдуны, волшебники, кудесники, маги. Это все, по сути, одно и то же, но все же отличия есть, пусть и незначительные.

   - А первая ступень ?

   - А на первую ступень любой из них выбиться может. - пояснил Макс. - От нескольких факторов зависит. Есть всего три критерия отбора : количество заклинаний, которые колдующий знает, количество магической энергии, которой он может одновременно оперировать и, наконец, мастерство мага - его умение, опыт в сфере магического искусства. С первым у меня все идеально - магистр не пожадничал, голова под завязку знаниями набита. Первая ступень. Со вторым - тоже все в порядке, мой магический потенциал довольно высок и, если буду развивать его, то стану одним из сильнейших магов этих земель. Где-то на пути со второй ступени на первую. А вот с третьим полная задница. Нету у меня мастерства и умений. Тут уж я где-то ступени на пятой. То, в чем за неделю руку успел набить - это лишь малая часть того, что необходимо уметь полноценному боевому магу.

   - Мало получить диплом, необходимо еще и опыт работы иметь, не так ли ? - хмыкнул я, отхлюпывая травяной отвар. Полная перестройка организма давала о себе знать. Магической энергии не хватало, требовалась органическая, да побольше. Стол передо мной накрывался заново уже в пятый раз, но все равно завален пустыми тарелками.

   - Да. - вновь пригорюнился Макс. - Но я буду стараться !

   - И, кажется, у вас скоро появится идеальные условия для тренировок... - задумчиво сказал Ирван.

   - Рассказывай. - отставив питье, властно повелел я.

   - На границах неспокойно. Посольство вырезано. Борей мертв.

   - Как это мертв ?! Ты уверен ?! - ахнул я.

   - Немногословный кочевник был одним из первых людей, которых мы встретили в этом мире. Я даже успел к нему привязаться. - печально произнес компаньон.

   - Не уверен. - Ирван потер переносицу, выражая свои скрытые сомнения. - Возможно, он попал в плен. С чего бы начать...

   - С границы. - подал голос я.

   Тяжко вздохнув, управляющий начал рассказ.

   - Вы скорее всего не знаете, сир, но земли вашего королевства на юге граничат с землями степняков. Там проживают точно такие же кочевники, как и наш Борей. С детства в седле, с детства с оружием. В тех краях процветает насилие и рабство. Неподготовленному человеку туда лучше не соваться.

   - Продолжай.

   - Формально у тех земель есть хозяин, некий южный сирдар. Реально - нет. Территории там огромные, много больше всего нашего королевства. Раз в десять. Живут степняки племенами, которые в свою очередь делятся на рода и семьи. Самые крупные и влиятельные племена можно пересчитать по пальцам - до недавнего времени их было всего семь штук. С мелкими можно не считаться, они не представляют из себя реальной силы.

   - До недавнего времени ?

   - Именно. В последнее время там появилось еще одно племя, восьмое, молодое и дерзкое. Подмяло под себя несколько небольших родов, впитало множество мелких окрестных семей, начало подниматься, расширяя сферы влияния. Естественно обострилась обстановка и чуть ли не запахло войной.

   - Опять войной ! - огорчился я. - У гномов война с людьми, у эльфов война с людьми, теперь и у людей с людьми война. Хранитель был прав, мир явно идет вразнос. Анрел, скотина ты этакая, вот притащу сюда несколько истребителей, да устрою ковровые бомбардировки ! Будешь знать, как меня в это впутывать.

   - Уж не знаю, сир, что такое ковровые бон-бан-дировки и кто вас в это впутал...- перебил мою тираду Ирван. - Но оставлять без внимания эту ситуацию попросту нельзя. Видите ли, я вхожу в верховную ложу Совета Неназываемых...

   - Ах да, ты же у нас серый кардинал !

   - ...и одним из направлений их деятельности является обеспечение мирной обстановки на юге. Усиление степняков никому не нужно, сир. В последнее время их стало слишком много и они представляют собой реальную угрозу. Долгие годы путем манипуляций с их вождями, подкуп и убийствами, и прочими разными методами, мы стабилизировали ситуацию. Если восьмое племя подомнет под себя хоть одно из семи - все пойдет крахом и устоявшийся баланс сил нарушится.

   - А что Борей ?

   - Совет Неназываемых принял решение отправить к кочевникам новоявленного племени дипломатическую миссию, в состав которой были включены несколько переговорщиков, охрана и, на всякий случай, несколько убийц. На случай, если что-то пойдет не так. Борей, как бывший житель тех земель и наиболее подходящий для этой цели агент, был послан в качестве одного из них.

   - И что случилось ?

   - Увы, но они не успели даже доехать до нужных земель. Были перехвачены и уничтожены, все до одного. Кто-то явно желает войны и имеет в этом свой интерес. Причем интерес немалый : чтобы вырезать подчистую посольство из ста человек, надо постараться. Особенно если из сотни почти семьдесят - охрана, закаленные в боях ветераны, а также в наличии пара средненьких магов.

   Макс удивленно присвистнул. Семь десятков ветеранов, усиленных колдунами, пусть и слабыми - это не пустой звук.

   - Кто-то явно желает усиления степняков, особенно новых, самых дерзких и наглых. Хотел бы я знать, кто...Трупа Борея не обнаружили, так что нельзя сказать точно, что он мертв. - тем временем продолжил управляющий. - Но я бы не стал обнадеживаться по этому поводу. Если он попал в плен, то его скорее всего оклевещут, да передадут восьмому племени. Если это так, то его ждет участь много хуже, чем смерть.

   - Получается что чуть дальше моего королевства, на юге, там, где судя по карте самые богатые земли, нависает угроза аннексии ?

   - Именно. Полулеса и степи, с золотоносными шахтами, каменными рудниками и прочими прибыльными месторождениями. Появление у кочевников нового лидера не сулит нам ничего хорошего. Едва все устаканится и его примут в качестве нового вождя - как тут же начнется сбор армии. Грабить, жечь, насиловать в свое удовольствие. И не чьи-нибудь земли, а наши.

   - Так не пойдет ! Мой меч, его голова с плеч.

   - Все необходимые указание уже отданы, сир. Армия мобилизует ветеранов и прочих людей, имеющих боевой опыт. Вам же необходимо уделить внимание политическим маневрам.

   - У гномов то же самое. - почесывая подбородок, пригорюнился я. - Только у них вместо племен - хирды. А так - одна хрень. Грызня за власть.

   - Кстати ! - встрепенулся Каин. - Времени ведь целая куча прошла. Слепок деструктора расшифрован, можно вычислить, кто его создал. А там, по отпечатку ауры, найти конкретных людей уже не проблемы.

   - Сколько это по времени займет ?

   - Что-то около половины суток.

   - Терпимо. Начинай.

   - И наряд им покажи.

   - Какой наряд ?

   - Который ты, бестолочь, с эльфийки снял.

   Хлопнув себя по лбу, я повел рукой в воздухе, материализуя честно украденное.

   - Эт что ? - настороженно спросил Макс. - Бабский же вроде.

   - Именно. Этот наряд - Алланиэли.

   - Чего ?! - удивленно выпучил глаза компаньон. - Так ты ее в горах правда встретил что-ли ?

   - Нет, придумываю, тля ! - злобно отбрыкнулся я. - Ирван, посмотри костюмчик пожалуйста. Может знаки отличия какие найдешь.

   Исследовав наряд и тщательным образом осмотрев его со всех сторон, управляющий вынес вердикт :

   - Знаков отличия нет, такое бывает, когда желают себя не афишировать. Если она действительно дочь правящей ветви, то ничего удивительного. Мало ли, какие злодеи похитить пожелают. Лучше уж инкогнито путешествовать : людские земли - это вам не родные леса. А сшит костюм из очень дорогой ткани, какую только эльфы и производят. Так что, господин Максимиллиан, кажется наш Король...простите, Император, действительно повстречал остроухих.

   - Почему Император ? - грустно переспросил я, вспоминая Алланиэль. Чертовски красивая девка...в смысле, эльфийка.

   - Потому что с большой бувы. Не надо думать о грустном. - отвлек меня управляющий. - Вы знаете, какой сегодня день, сир ?

   - Не-ет... - предчувствуя подвох, протянул я.

   - Праздничный ! - расплылся в улыбке Ирван.

   - И что празднуем ? - настороженно переспросил я его.

   - У нас больше нет королевства ! - обрадовал меня Макс.

   - Не понял ?!

   - Отныне у нас полноценная Империя. - обрадовал меня комендант замка.

   - Как Империя ? - тупо переспросил я.

   - Легко и просто. - хмыкнул Макс. - Ирвану спасибо скажи. Где-то надавили, где-то полебезили. Одних подкупили, других устранили. Все же целое ночное братство в подчинении. Даже бумаги официально оформили, через ассардара, чьим вассалом ты, по сути, являешься. Вернее - являлся до сих пор.

   - И он просто так согласился выпустить из-под своей отеческой опеки здоровенный кусок земель ? - недоверчиво сморщился я.

   - Конечно же не нет. - Ирван осмотрел свои ногти, подышал на них, потер о ткань костюма и вновь осмотрел. - Не просто так. Но знаете ли - мало кто откажется, если создать специфические условия. Например, если крепостную стену вашего замка разнесли в клочья, всех воинов нейтрализовали, а в спальню набились жутковатые люди и приставили к горлу кинжал. Хотя нет, кажется, это был не кинжал, а зловещего вида нож. Ржавый. Для антуражности.

   - Дела-а... - ошарашено протянул я. - Вот вы без меня разошлись...

   - Правда, Ожерелья Малфуса у нас больше нет. - взгрустнул управляющий. - Все камни потратили.

   - Но и замка у ассардара тоже больше нет, правильно ? - насупившись, как сыч, переспросил я.

   - Правильно. - смущенно потупив взор, подтвердил Ирван.

   - А вредителем Хранитель опять меня обзовет !

   - Зато у нас есть Империя ! - радостно ляпнул Макс. - Пусть небольшая, зато своя ! Растем !

   - И чуть менее месяца до тех пор, пока сведения об этом дойдут до нынешнего императора. - вздохнул управляющий. - Вот тогда начнутся проблемы. Особенно после того, как они поймут, что миром это дело не уладишь.

   - Какого такого нынешнего Императора ?

   - Ваши знания по географии слабы, сир. Необходимо будет заняться ликбезом. Отныне вы полноценный Темный Властелин, владеющий собственной Империей Тьмы и просто обязаны знать такие мелочи.

   - Ближе к делу.

   - Не считая небольшие образования, на этом материке всего три государства : Элдорский Альянс, Мусанийский Калифат и Империя Кнехтов, в которой мы, собственно, и находимся. Империя делится на семь частей - шесть названы по сторонам света и одна отдельная, центральная, в которой наше королевство и находится. Каждой из частей заведует свой ассардар. Также есть несколько "запасных" правителей, наделенных титулом ассардара в силу владения монополией на особенно редкий ресурс, или за какие-то определенные заслуги перед государством. Под каждым из "ас" стоят обычные сардары, обладающие своей территорией, определенным суверенитетом.

   - А самый главный кто ?

   - Правит всей Империей вот уже девять сотен лет дом Кнехт, отсюда и название. Нынешний Император, Шандор Эс Ровер Ас Кнехт, государством почти не управляет. Слишком немощен. Можно сказать, последние годки доживает, да не помрет никак. Стар и слаб. Вопрос о наследнике в последние два года встал очень остро, особенно после того, как сначала на балу "совершенно случайно" смертельно отравилась очередная племянница, а затем на охоте трагически погиб последний внук. Да и вообще, вся родня императора, в последние лет пять мрет как мухи. Все до одного. Кто-то явно рвется к власти, устраняя конкурентов. Как результат - нестабильная политическая обстановка, да брожение антигосударственных настроев среди знати. Ассардары творят что хотят, а глядя на них и прочая шушара - сирдары, астаны всякие. Назревающая война с гномами - самый яркий тому пример. А центр всего этого - столица с ее знатью, и дворец Шандора. Оплот всей Империи, символ правящей династии, а как же. Бывал я там один раз - гадюшник тот еще.

   - А мы здесь при чем ?

   Управляющий вздохнул.

   - Несмотря на все это, министр военных дел различных поползновений не допускает. Если гонения крестьян и стычки с различными не-людьми он еще допускает, то любые намеки на отделение от Империи вырубает на корню. Приходит Имперский Легион и попросту сравнивает с землей все, что увидит. Огнем и мечом. И магией, до кучи. Так что едва до Императора, а точнее, до министра, дойдет слух, что в центральной части некий сирдар позиционирует свои земли, как автономное королевство, или даже Империю - быть проблемам. Утешает лишь то, что столица в северо-западной части страны находится. Пока до нее вести дойдут - дней тридцать, глядишь, и пройдет. У нас есть время подготовиться.

   - Посетители, сэ-э-эр ! - прервал нашу беседу рев Батлера. - Гномы, сэ-э-эр !

   - Задолбали эти гномы ! - возмутился я. - Сколько можно !

Глава 9. Кто украл мое яйцо?

   В комнату зашел коротышка, ничем не отличающийся от виденных ранее. Все те же атрибуты : роскошная ухоженная борода, выдающаяся ширина плеч, невысокий рост. Типичный гном.

   - Я посланец от тана. - с порога буркнул он. -Кто здесь король Демон ?

   - Нет таких ! - огорошил его Ирван.

   - У нас теперь Император. - ехидно добавил Макс.

   - Да какая мне хрен разница. - отмахнулся бородач. - Главное, чтобы Демон был.

   - Внимательно слушаю. - вступил в беседу я.

   Типичный гном внимательно меня осмотрел, затем зашел со спины и повторил осмотр.

   - Ну что, похож ? - с интересом спросил Макс.

   Коротышка задумчиво почесал затылок, а затем, подумав немного, наплевательски взмахнул рукой.

   - Получите, распишитесь. - он вытащил из-за пазухи тубус и протянул его мне. - Один черт если вы - не он, то пальцы оторвет. Магически защищенные документы на монопольную торговлю товарами гномов во всей центральной части страны.

   - Вот и экипировка для нашей армии ! - обрадовано потер ладоши управляющий. - Против оружия и брони гномьей ковки степнякам не выстоять.

   - Одними мечами сыт не будешь. - я отрицательно покачал головой. - Степняки количеством, а не качеством берут. Издалека их выбивать надо. Оружие Чудинова в массовое производство запустить. Будет у нас первый в этом мире автомат.

   - Тоже идея. - согласился Ирван.

   - Так подписывать будете или нет ? - напомнил о себе "типичный" гном. - Мне еще в столицу возвращаться, а это путь неближний.

   - Не суетись. - я отобрал у коротышки тубус и начал изучать документы. - Сейчас с бумагами разберемся и доставим тебя куда надо в лучшем виде.

   - Доставим ? - бородач настороженно попятился.

   - В большом таком, деревянном ящике. - подколол его Макс.

   Гном начал автоматически нашаривать секиру. Я устало закатил глаза к потолку. Ох уж эти гномы !

 

   ***

   Судя по словам Ирвана, разбирающегося в официальных бумагах, с документами все оказалось в порядке. Телепортироваться с моей помощью посланник горного народа отказался наотрез и уехал своим ходом. Ну и ладно, проблемой меньше.

   Осталось в город съездить, проверить, как развивается бизнес. Кирея припахать, чтобы торговлю налаживал. Новые полномочия опробовать. Мы же все-таки теперь Император всея окрестных земель.

   - Давай быстро в наш...наше место слетаем. - предложил компаньон. - Коллег Чудинова заберем, кто согласился улететь к нам в Зимбабву, обмундирования купим для армии, приборов для военных действий. Угроза кочевников - это не шутки.

   - И то верно. Ирван, мы скоро вернемся.

   - Пока вас не будет, сир, я подготовлю празднование. - слегка поклонился управляющий. - Народ должен знать, что отныне он живет в Великой Темной Империи. На информационных досках объявление давно висит, так что все важные лица уже прибыли.

   - Тогда не будем задерживаться. Макс, в путь !

 

   ***

   Вернулись мы как всегда уставшими и с кучей подарков. Пришлось снова арендовывать автобус - слишком много вещей было куплено. На этот раз взяли двухэтажный, с вместительным багажным отделением. Финансы, полученные от уничтожения бандитского ЧОП стремительно таяли, зато появились все необходимое для ведения войны. Хороший солдат - обеспеченный солдат.

   К радости нашего академика, большинство его коллег согласились работать на мифическую "иностранную" компанию - больно уж привлекательные условия мы предлагали. Многие решили переезжать с семьями и скарбом по хозяйству, так что автобус получился забит под завязку. На этот раз обошлось без возмущения по поводу усыпления во время "перелета" и вопросов про загранпаспорта и прочее - люди все обдумали и понимали, на что шли. У каждой большой корпорации - большие тайны. Секретность и все такое.

   Ирван, к нашему возвращению активно готовивший массовое гуляние, увидев новых переселенцев схватился за голову. В связи с наплывом народа со всех моих земель свободных мест в замке категорически не хватало.

   - Сир, мне некуда их размещать... - почти простонал управляющий, наблюдая за тем, как выгружаются ученые. - Весь первый этаж занят !

   - А остальные ? - удивился Макс, опередив меня.

   - Так короле...тьфу, Императорские же покои ! - удивился Ирван. - Святая святых. Сколько бы этажей ни было, для слуг и всех остальных - только первый. Особо приближенные особы, вроде господина Блада или господина Кесса - не в счет.

   - Нет, так дело не пойдет. - решительно отрезал я. - Давай без глупостей, все равно помещения пустуют. Всех гостей - на первый этаж, слуг - на второй, ученых - на третий, приближенных - на четвертый.

   - Но ведь на четвертом ваши личные покои ! - возмутился комендант замка. - Может быть тогда переместитесь повыше ?

   - И каждый раз ноги сбивать по лестнице ? - насмешливо фыркнул я. - Нет уж, не надо. Вот, кстати, первое задание нашим академикам - пусть лифт изобретут. Чтоб без рабского труда и без электричества работал. Так что займись их размещением и оповести Чудинова.

   - А вон и Ранмир... - ткнул куда-то в сторону Макс. - Кажется, ты его искал ?

   - Посмотрим, на что ты теперь способен. - обрадовался Каин. - Самый тяжелый меч в оружейной выбери, надо скорость проверить.

   Двурукий мечник, завидев машущего рукой компаньона, приветливо взмахнул в ответ и направился к нам. Он еще не подозревал, что его ждет.

 

   ***

     - ...только знаешь что ? - хмыкнул Каин.

   - Что ?

   - Ты слишком буквально воспринял фразу "самый тяжелый" меч.

   Я задумчиво посмотрел на оружие, лежавшее на плече. Большой массивный двуручник, на вид неподъемный. То, что надо. К сожалению, окружающие так не считали. Стоило мне вернуться и подойти поближе, как у всех отвисли челюсти.

   - Сир. - с трудом закрыв рот, вежливо обратился ко мне Ирван. - Это трофейный экземпляр после Гуарской Битвы. Он у нас хранился, как историческая ценность. Для антуражности. Не для битв.

   - Так вот почему он не стене висел ! - обрадовано воскликнул я. - Прикрученный на красивой доске.

   Потерев глаза, словно не веря тому, что он видит, Ранмир добавил :

   - Такие на телеги устанавливали, со склона разгоняли. И прямо троллю в живот, тараном. Иначе не пробить было, шкура слишком крепкая.

   - И одной рукой его явно никто не держал. - добавил Макс.

   Я почесал затылок и, спустив меч с плеча, положил вторую ладонь на рукоять, ухватив антикварный образец на манер катаны :

   - Так лучше ?

   Ранмир судорожно сглотнул и испуганно попятился. Кажется, его напрягал вид человека, спокойно удерживающего на весу двуручный меч. Правда, меч немного необычный : длинною около трех метров и шириной лезвия аж в две мужских ладони. Широких и больших ладони. И толщиной в кулак.

   Управляющий зябко повел плечами, а Макс закатил глаза, сетуя на мою непонятливость. Пришлось обиженно надуться, и пойти за другим оружием. На этот раз мой выбор пал на другой двуручник, чем-то похожий на фламберг из нашего мира. Черное волнистое лезвие манило и притягивало взгляд. В первый раз это чудо я не заметил лишь потому, что какой-то глупец запихал его в самый дальний и захламленный угол.

   - Прекрасный выбор ! - одобрил Ирван, особо выделив интонацией несколько слов. - Меч из серии "Черное Пламя" мастера Паллада, хороший образец. Правда, его использовали лишь конные, когда прорубались сквозь строй одоспешенной пехоты. В бою без лошади он немного длинноват.

   - Жалких пара метров ! - отмахнулся Каин. - Тяжелый зато. Для наших целей сойдет.

   - На чем закончилась наша беседа в прошлую тренировку ? - ухмыльнулся я.

   - На том, что наше время еще не пришло. - хмыкнул голос в голове. - Но это было раньше. Слияние завершено. Сейчас мы его погоняем.

   Выставив одну ногу вперед, я ухватил рукоять покрепче и взвесил меч, оценивая балансировку.

   - Какие умные слова...- хихикнул сожитель. - Какая к чертям балансировка, когда он весит как треть тебя, а держишь ты его за край ? За этот конец держишь, этим концом рубишь. В бой !

   Ранмир одним стремительным движением вытащил свои парные клинки и мелкими, крадущимися шажками направился ко мне. На скорость собирается работать, понимает, что прямой удар ему не выдержать.

   Ухнув по-молодецки, я одной рукой поднял двуручник над головой и начал раскручивать, ускоряясь с каждой секундой. С новым телом открывались воистину божественные возможности.

   Обоерукий испуганно замер, завидев с какой скоростью разрезает воздух Черное Пламя.

   - Невозможо... - прошептал он. - Пеший и одной рукой !

   - Параметры в норме. - встрял Каин. - Ускоряйся и атакуй.

   Сердце рвалось из груди, ускоряя бег крови. Я перенес вес на заднюю ногу, готовясь к рывку. Посмотрим, на что мы теперь способны.

   Мы, новоявленный и великий Темный Император Демон. Первый.

 

   ***

   Я остановил меч в считанных сантиметрах от тела Ранмира. Тот облегченно выдохнул и, не выдержав, выматерился, все еще не веря в свое спасение. Учитывая массу клинка и скорость выпада он переживал справедливо - такой удар обычный человек бы не смог сдержать.

   - Только мы теперь не обычный человек. - потер лапки Каин. - И это только начало открывшихся возможностей. Жаль, что сейчас некогда пройти обучение магии у магистра. Государственные дела не ждут.

   Обоерукий отдышался, убрал оружие и поклонился.

   - Помните я говорил, что сочту за честь погонять вас в следующий раз, сир ? Беру свои слова назад. Теперь сочту за честь побегать от вас.

   - Ты держался молодцом ! - утешил я мечника. - Победа досталась мне лишь из-за скорости. Мастерства нехватка, будем восполнять.

   Ранмир лишь козырнул в ответ.

   - Наигрался ? - Макс подошел и, отняв двуручник, попытался взмахнуть им над головой. С трудом поднял, пошатнулся и чуть не уронил клинок себе на голову. Злобно сплюнул, что-то прошептал и повел ладонью.

   - Это жульничество ! - возмутился я, наблюдая за тем, как меч самостоятельно кружится в воздухе, а компаньон дирижирует пальцем.

   - На себя посмотри ! - обличительно ткнул в меня Макс. Двуручник, повинуясь его воле, хищно нацелился прямо мне в живот и задрожал от нетерпения.

   - Аккуратнее !

   - Извини. - смутился напарник, указывая перстом вниз и втыкая меч вертикально в землю. - Пошли отобедаем, а то набегался, энергию надо восполнять.

   - Набегался, а как же ! Сидя за баранкой автобуса. - усмехнулся я. - Хотя ты прав, пошли.

 

   ***

   Едва мы закончили трапезничать, как раздался рев Батлера.

   - К вам посетители, сэ-э-эр ! - прогудел дворецкий. - Трубочист, сэ-э-эр !

   - Ну хоть не гномы. - обрадовался я.

   - И гномы, сэ-э-эр !

   Макс заржал и успокаивающе похлопал меня по плечу.

   - Пошли в гостиную. - вздохнул я. - Разберемся.

   Робко озираясь по сторонам, в залу зашел оборванец, похожий на бомжа, спустившегося с чердака. Грязные, пыльные серые лохмотья, весь чумазый, вымазанный в саже. За ним, насупившись, проследовал представитель горного народа, не менее грязный и жалкий.

   Приглядевшись к коротышке, я с удивлением опознал в нем того самого "типичного" гнома, что приносил на подпись бумаги. Правда, не хватало одной детали -роскошной ухоженной бороды. Вместо нее торчала какая-то взъерошенная почерневшая мочалка, длинною буквально в пол ладони.

   - А где... - спросил я, изобразив рукой поглаживание подбородка.

   Тот поднял на меня тяжелый взгляд и грустно ответил : - Нету.

   - А мы ведь предлагали телепорт прямиком в столицу ! - не удержался Ирван. - Черт бы с твоей бородой, бумаги наши где ?!

   Уже совсем не типичный гном насупился еще больше : - Тоже нету.

   Устало взмахнув рукой, я перевел взгляд на оробевшего трубочиста.

   - Рассказывай.

   - Крестьяне мы, господин, из деревни третьего круга. Наше поселение находится недалеко от гор. На вече были, вас уважаем. Указы исполняем. Все было хорошо до недавних пор, пока не пришла к нам напасть.... - выдержав трагическую паузу, оборванец выпалил : - Дракон !

   - Опять ?! - я возмущенно посмотрел на Ирвана.

   - Что значит опять ? - опешил селянин. - Впервые, значитца.

   - А тебя какой черт туда понес ? - спросил Макс у гнома.

   - Тропами нашими тайными в горах хотел воспользоваться. Иначе мне до столицы пару недель ноги бить. - угрюмо буркнул тот.

   - Пол деревни сжег ! - продолжил тем временем стращать крестьянин. - Хотя обошлось без жертв, значитца. Но дома то ! Мою хату спалил, вона ! - он указал на свои лохмотья. - Едва успел выбежать из огня !

   - Значит все документы сгорели, и не видать нам монополии ? - риторически озвучил вопрос Макс.

   Коротышка молча кивнул.

   - Это не я ! - испуганно пискнул управляющий, поймав мой злобный взгляд.

   - Там действительно был дракон.- перебил Ирвана гном. - Лично видел.

   - Не было печали. - задумался я. - Даже если это и враждебная магия, надо подготовиться. Макс, нам придется опять ехать в наше место. Появилась у меня идейка.

   - А если у него сопротивляемость ? - прочел мои мысли Каин.

   - Тогда просто взорвем все к чертям. У нас теперь личный боевой маг есть. - и, говоря уже вслух, добавил :

   - Ирван, подготовь к нашему возвращению отряд. Будем валить дракона.

   - У меня тоже появилась идейка, сир. - склонил голову управляющий. - Все будет сделано.

 

   ***

   Ткань медленно сползла, открывая взору что-то необычное и пугающее.

   - Внушает ? - спросил Ненашев, любуясь своим творением. Слова гулко разнеслись в полупустом гараже, эхом отражаясь от стен.

   Мы с Максом синхронно кивнули, осматривая получившегося монстра. До сих пор такое можно было увидеть разве что в компьютерных играх.

   - После вашей пожарной машины у меня таких веселых заказов почти не было ! - улыбнулся мастер. - Так что как постоянным клиентам - скидка. Да и не поднимется рука за такую прелесть деньги сдирать. Это же искусство !

   Вышедший из подсобки молодой техник, увидев "искусство", испуганно ошатнулся и ошарашено уставился на шедевр Никиты. У парня явно были другие представления о прекрасном.

   - Заправлен и экипирован под завязку. Полностью боеспособен и готов к действиям. Ключи в бардачке, там же комплект документов и вся информация по эксплуатации. Забирайте и радуйтесь новой игрушке, как опробуете - отчитайтесь о технических характеристиках. А мне спатки пора. - Ненашев устало потянулся. - Весь день и всю ночь этого зверя собирали.

   - Я туда не сяду. Даже и не думай. - категорично заявил Макс.

   - Надо, Федя. Надо. - ответил я ему, подходя и нежно касаясь бока монстра. - Думаю, вы подружитесь.

 

   ***

    Припарковав технику во дворе, я отправился искать управляющего. Дракона ждало возмездие. Наше появление вызвало настоящий фурор. От механического монстра шарахались все, даже невозмутимые вампир с друидом. Гном, отмывшийся и пришедший в себя, завидев чудный механизм, впал в религиозный экстаз. Подошел, нерешительно потрогал колесо, провел рукой по двери. Закрыл глаза и замер, словно прислушиваясь к чему-то.

   Наконец, удовлетворенно крякнув, коротышка удобрительно встряхнул головой :

   - Силу жидкого огня в нем чувствую и силу молний. За их счет и движется. Умно придумано, с ходу не разберешься.

   - И не надо. - прошептал Макс. - А то мы новый рывок в НТП сделаем. Будете у себя в подземельях паровые танки клепать, бояться войны перестанете.

   - Все готовы, сир ! - подошел ко мне Ирван. - Можно выступать. Проводником выступит Турок, он хорошо знает те места. А празднование становления Империи отложено.

   Из-за плеча управляющего нерешительно вышел тот самый крестьянин, что принес известие о летающем ящере. Как и гном, он отмылся и переоделся и на трубочиста больше не смахивал.

   - По машинам ! - скомандовал я, сканируя память недавнего погорельца и определяя координаты переноса.

   - Ты хотел сказать - по каретам ? - съехидничал Каин.

   - Я с вами. - категорично заявил представитель горного народа, с пыхтением пытаясь залезть на подножку. Дело шло туго - она находилась аж на уровне груди коротышки. Макс выглянул из окна и щелкнул пальцами. Тело гнома взмыло в воздух и замерло на уровне двери в кабину. Болтая ногами в воздухе, бородач принялся злобно ругаться и угрожать, приказывая вернуть его на место. Мелочно хихикнув, компаньон, дирижируя себе пальцем, пару раз стукнул коротышку об дверь а затем сжалился и, открыв ее, занес гнома в салон. Тот злобно насупился, потирая ушибленную голову, но ругаться прекратил.

   Прекращая этот балаган, я повел в воздухе рукой и картинка смазалась, словно неведомый художник разом смешал все цвета палитры. Все же массовая телепортация - чертовски удобная штука.

   Высадившись из кабины, мы принялись осматриваться.

   - Итак, что мы имеем ? - встрепенулся Каин, осматриваясь и запуская сканирующую сеть. - Половина деревни - обугленные руины, жертв не было, не считая стодвадцатилетнего старика, не успевшего вовремя спастись из огня. Следов горючих материалов из нашего мира нет. Следов магии не обнаружено.

   - Погоди, погоди...Сколько лет было старику ? - опешил я.

   - Сто двадцать с хвостиком. Другой мир все же. Экология тут получше, про питание и не говорю. Если сирдар не сгноит, да на войне не убьют - и до ста пятидесяти дотянуть можно. Такое и у вас было бы возможно, если бы не загрязненность.

   - Дэймон, смотри, что умею ! - похвастался Макс, производя странные пассы. - Заклинание Ретроспективы, как я его называю. Позволяет увидеть события недавнего прошлого.

   В воздухе заструилась дымка, постепенно уплотняясь и формируясь в прямоугольник. Туман сгущался до тех пор, пока не получился аналог телевизионного экрана матово серого цвета.

   - Щас, щас... - забубнил себе под нос компаньон. - К местности привяжу. Ага, вот !

   По экрану прошла небольшая рябь, сменившись сначала разноцветными полосками, а затем и четкой картинкой. Съемки шли с небольшой высоты, показывая деревню, ряды домов, снующих туда-сюда крестьян. В основном все бездельничали - все же, выходной, хотя кое-где работали на грядках. На улице играли ребятишки, пугая шествовавших мимо матрен с коромыслом. Кажется, намечался банный день - к колодцу сновало много людей.

   В деревню с запада въехала небольшая повода, чем-то груженая доверху. Две лошади с трудом тянули ее вперед, несмотря на то, что им помогала пара дюжих парней, подталкивая телегу сзади. Груз был скрыт от взглядов широкой ветошью, так что разглядеть его никак не получалось.

   - Ага...- сумничал Каин. - Кажется, я все понял.

   - Что понял ? - невольно заинтересовался я, наблюдая за тем, как молодчики закатывают телегу в ветхий сарай на краю деревни. - Макс, а приблизить никак ?

   Компаньон отрицательно покачал головой.

   Некоторое время ничего не происходило, а затем в сарае что-то вспыхнуло и задымило. Кашляя и маша руками парни повыскакивали на свежий воздух, явно негодуя и ругаясь. Вокруг сарая начали скапливаться встревоженные крестьяне - не дай бог пожар, тушить надо. Молодчики, не обращая на народ внимания, вновь нырнули в здание. Зевак тем временем становилось все больше и больше и вот, наконец, раздвигая людей как ледокол, сквозь толпу прошествовал статный мужчина. Если сравнивать его рост с остальными, то выходило, что он был выстой около двух метров.

   - Кузнец наш, Михась. - шепнул проводник. - Дюже сильный мужик. Быка пятилетку в лоб с одного удара сшибал.

   Укротитель быков что-то властно крикнул, призывая молодчиков к ответу и открыл калитку, собираясь войти и разобраться. По экрану замельтешили полосы, прерывая картину на самом интересном.

   - Не от меня зависит. - Макс лишь развел руками в ответ на наши возмущенные взгляды. - Там что-то произошло, что заклинанию мешает.

   Картинка выровнялась, вновь обретя четкость. Местность было уже не узнать : весело полыхающий сарай с проломленной крышей, закопченные окрестности, в ужасе разбегающиеся крестьяне. То там, то здесь, как по волшебству вспыхивали дома, словно кто-то сбрасывал сверху зажигательные бомбы.

   Напоследок, с краю мелькнуло что-то смазанное и изображение застыло, будто его поставили на паузу.

   - Все. - прокомментировал Макс. - Конец фильма.

   Я подошел к экрану вплотную и, прищурившись, попытался разобрать, что же это за смазанная тень.

   - А поразборчивее сделать можешь ? В этом углу.

   - Попробую. - компаньон зашептал что-то себе под нос, указывая перстом в сторону изображения. Картинка пошла рябью, задергалась и, наконец, стала оцифровываться, обретая четкость.

   Проводник удивленно ахнул, а я удовлетворенно кивнул. Теперь вместо смазанной тени можно было явно разглядеть хвост, отдаленно похожий на змеиный, за исключением ромбовидного окончания и пары плавников.

   - Значит все же дракон ? - тоскливо спросил напарник. - Они же большие и страшные.

   - А ты боевой маг ! - одернул я его. - Маленький, но куда более страшный.

   - Надо же, мое предположение было верно. - задумался Каин. - Но откуда он здесь ?

   - Рассказывай.

   - Эти ребята - некто вроде тех, кого в твоем мире называют "гопники залетные". Приехали в деревню на промыслы, пустующий дом арендовали. Точнее, сарай. И в горы поперлись, скорее всего редкие растения выискивать. Есть здесь такие, лечебные. Неплохую цену стоят.

   - А вместо растений...

   - Именно. Нашли пещеру дракона. Причем пустую пещеру, иначе он бы их скушал.

   - А...

   - И свистнули оттуда яйцо. Золотое.

   - Опять яйцо ?! Опять золотое ?!

   - Нет, болван. Не артефакт. Нормальное яйцо. Драконы как по-твоему размножаются ? Они же рептилии.

   - Но почему золотое то ?

   - Скорлупа цвета такого. Сначала бежевая, потом твердеет, превращаясь в золотистую, затем темнеет в коричневую и, наконец, когда детеныш вот-вот вылупится - в темно-серую.

   - Выходит на телеге было оно ?

   - Да. А эти идиоты кусок отколупнуть попытались. Ребята даже не представляли, что у них в руках. Богатство нереальное, как же, во-от такой кусок золота.- Каин послал мыслеобраз, разводя руками, как заправский рыбак. -Разбить на части, да продать. Детеныш, естественно, погиб бы. Сработала своеобразная сигнализация, ведь драконы - тоже маги. Прилетел папа, да спалил все к чертям. Или мама, не суть важно.

   - Прилетел и спас яйцо...А у меня теперь пол-деревни сожжено к чертям. - задумался я.

   - Ты на цвет хвоста посмотри.

   - А что с ним ? Черный вроде. - присмотрелся к картинке я.

   - Поясню на примере. Ты мне скажи, на чем машины в вашем мире ездить могут ? На каких источниках ? Самое очевидное, что в голову приходит.

   - Нефтепродукты и электроэнергия. И гибриды.

   - Именно. Первые - обычные, от природы, другие - созданные человеком, экологически чистые. Так и с драконами. Обычные, вроде зеленых - бессловесные тупые твари, которым лишь бы пожрать. Их создала мать-природа. Ящерицы-переростки, большие злобные хищники. Как у динозавров : голова большая, а мозгов мало. Однако, есть и несколько видов разумных : черные, красные и золотые драконы. И пара гибридов от селекции и скрещивания видов. Их создали колдуны. Умеют разговаривать, слегка магичить. Живут чертовски долго, так что мудры и обладают обширным жизненным опытом.

   - Хочешь сказать, что у нас в горах прячется разумный Змей Горыныч, с которым можно договориться и от которого можно много чего набраться ?

   - Ага. Жалко валить. Хороший инструмент для битвы с кочевниками, неплохой компаньон в нашу команду. И, естественно, идеально подходит как атрибут темного. Даже цвет в масть.

   - Что ж, попробуем договориться. Надеюсь, он сначала думает, а потом огнем плюется.

   - Дэймон ? -прервал мои размышления Макс, настороженно разглядывая мой наморщенный лоб. - Ты же ничего не задумал ?

   - Почти ничего. - ухмыльнулся я. - Почти.

 

   ***

   Творение Ненашева, утробно рыча двигателем и распугивая все вокруг, перло напролом, не обращая внимания на бездорожье. Лишь изредка приходилось напрягать Макса, чтобы он расчистил дорогу. Поисковое заклинание в итоге привело нас в предгорья, хотя постоянно пыталось проложить дорогу сквозь какие-то дебри и самую глухую лесную чащобу.

   - То ли это заклинание делали те же люди, кто производит китайские навигаторы - сплюнул Каин, когда мы в очередной раз заехали в тупик. - То ли у твоего компаньона руки из ж*пы...

   Наконец, отряд драконоборцев прибыл на место.

   - Он там. - прошептал напарник, косясь в сторону входа в пещеру. - Отклик есть.

   Мы сидели в кустах и осматривали возможное укрытие противника. Широкая, ровная каменная площадка, идеальная для взлетов и приземлений, была укрыта от посторонних глаз плотным частоколом деревьев. На склоне темнел зев пещеры, сквозь который могла бы пролететь пара вертолетов, спокойно разминувшись. Идеальное место для обитания, будь я драконом.

   - Разведчик хренов, можешь даже не скрываться. - начал поучать меня внутренний собеседник. - У ящеров слух тонкий, рычание двигателя слышно издалека. Так что толку, что вы технику заблаговременно оставили и пешком шли - ноль.

   - Ну что ? - потеребил меня за плечо Макс. - Давай вдарю прямо по пещере !

   - Я тебе вдарю ! - возмутился Каин, перехватывая управление голосовыми связками. - У тебя что, фобия ?

   Напарник смущенно отвел глаза.

   - У дяди террариум был. Когда я маленький был, он меня туда уронил.

   - Туда - это куда ? - заинтересованно спросил я. - Ты этого не рассказывал.

   Компаньон грустно сморщился.

   - В вольер с игуанами.

   - Так они же мирные !

   - Ага, как же, мирные ! Дядя с придурью был, только хищников держал. Мирные они только до тех пор, пока сытые и никто в их кормушку не падает, не орет, хвосты не отдавливает. Две недели потом синяки сводил, кусались пребольно. Хотя может это и не игуаны были. У страха глаза велики, а я мелкий совсем был. - Макс поежился. - Вобщем, дай бабахну !

   - Иди, воздухом подыши. Нам Горыныч еще живым нужен. Хотя нет, стой. Определи, что он сейчас делает.

   Напарник, произведя серию пассов, замер на мгновение и выдал вердикт :

   - Выжидает. Из пещеры веет заинтересованностью, причем не гастрономической. Гадает, кто к нему пожаловал.

   - Великолепно. Есть идея. - я глумливо ухмыльнулся. - Слушай сюда...

 

   ***

   Перед пещерой, соблазнительно изгибаясь точеным телом, замерла золотая драконица. Маняще хлопая ресницами, она меняла позы, с кошачьей грацией перетекая из одной в другую.

   - Знаешь, по-моему с косметикой ты слегка переборщил. - я задумчиво почесал затылок, наблюдая за пухлыми, накрашенными ярко-красным губами, которых у рептилий от природы быть не могно. - И тени вокруг глаз зря.

   - Ничего ты не понимаешь ! - оскорбился Макс. - Это сейчас модно. Ботекс называется.

   Золотая игриво вздохнула, явно сетуя на свое одиночество. Ее, такую красивую, да некому оценить !

   Из пещеры выполз на свет угольно-черный дракон и ошалело уставился на шедевр Макса. Потряс головой, проморгался. Приоткрыв пухлые губки, красотка томно их облизнула и неспешно пошла на сближение. Черный обалдело икнул и попятился, явно не понимая, что происходит. Спустя несколько шагов бежать стало некуда - упершись хвостом в стену пещеры, дракон оказался в западне. Благосклонно подмигнув огромными пышными ресницами, золотая подошла еще ближе, заставив новоявленного кавалера задрожать и испуганно зажмуриться.

   - Такими темпами он инвалидом станет, психически больным. - пожалел я дракошу. - Макс, хватит. Давай к плану Б.

   Пользуясь тем, что ящер отвлекся и не контролирует поле боя, напарник принялся магичить. Драконица растаяла, а на ее место плавно пролевитировал наш механический монстр. Слева и справа Черного опустились кареты с компаньонами. Черный удивленно уставился на них, явно не въезжая в происходящее.

   Едва средства передвижения коснулись земли, как раздались отрывистые крики команд и вокруг дракона развилась бурная деятельность. Вооруженные местными "Автоматами Чудинова" с тактическими фонарями-стробоскопами12, из карет посыпались мои воины. В считанные мгновения ящера оплела туча побегов растений, а прямо в глаза засветило десятки ослепительно ярких мигающих лучей. Дракона, еще не привыкнувшего к яркому свету после полумрака пещеры ослепили в ноль. Не зря столько денег на экипировку потратил ! Не обошлось и без помощи друида - побеги твердели буквально на глазах, превращаясь в небольшие деревца.

    - Стоять, никому не двигаться, лежать ! - оглушая всех вокруг, злобно заорал Блад в мегафон, пытаясь спародировать полицейских из моих рассказов. - Шаг влево или вправо расценивается как побег ! Прыжок на месте - как попытка улететь !

   Дракон еще больше вжался в стену и прикрыл глаза чешуйчатыми перепонками. Вервольфы, снуя по стволам растений, кое-где уже окончательно одеревеневшим, принялись опутывать крылья ящера веревками, покрывая их слоем за слоем, как мумию. Финальным штрихом стал намордник, наколдованный Максом прямо на голове Черного.

   - Отставить фонари. - скомандовал я. - Думаю, что пациент готов к конструктивному диалогу.

   Вспышки тут же прекратились. Выждав для верности пару секунд, дракон встряхнул головой, насколько это позволяли сковывавшие его побеги и поднял перепонки. Проморгавшись, ящер обалдело уставился на намордник, скосив глаза к переносице. В этот момент, пользуясь тем, что все отвлеклись, гном, до сих пор сидевший смирно, прокрался к хвосту ящера и с громким хэканьем саданул по нему своей секирой. Черный испуганно дернулся, да так и застыл.

   Коротышка, радостно приплясывая и вопя что-то про поруганную честь, принялся охаживать дракона по хвосту. Надо сказать, что страдало от этого больше оружие бородача - с каждым ударом на нем появлялась очередная зазубрина (это же с какой силой лупить надо ?), а чешуе ящера не было ровном счетом ничего. Наконец, не выдержав очередного молодецкого размаха, с плачевным звоном секира сломала пополам. Гном, продолжая бушевать, начал пинать дракона ногами, заставляя того нервно вздрагивать.

   - Да остановите его кто-нибудь ! - рявкнул я. - Слон и Моська.

   Кесс повернулся в сторону представителя горного народа и вот, того подхватил взметнувшийся из земли побег, и перенес к нам поближе.

   Даже вися и болтая ногами в воздухе, коротышка умудрялся сохранять царственный вид, улыбаясь до ушей.

   - Посмотри, что ты с ним сделал ! - принялся я его отчитывать. - У бедняги от страха глазки сползли ! Кому нужен косоглазый дракон ?!

   - Зато мои документы отомщены. - с хмыканьем, гном гордо вздернул голову. - И никто теперь не скажет, что Грон - ротозей и разиня, выгодный союз на монополию профукал.

   - Ну, значит ничего не остается. - изображая жалость, коварно вздохнул Макс. - Надо помочь страдальцу. У дяди в террариуме такой же случай был, с крокодилом. Знаешь, как он его решил ?

   Я замер, припомнив отношения друга к дяде и к пресмыкающимся.

   - Окосел, бедняжка. - Макс ласково, с придыханием, потрепал Черного морде. Учитывая разницу в размерах это выглядело забавно. - Сейчас мы тебе поможем.

   Дракон насторожился и отрицательно помотал головой, явно чувствуя фальшь.

   - Есть один способ хороший. - ласково пропел напарник, проводя ладонью в воздухе и наколдовывая прямо над головой ящера громадную кувалду. - Ты главное не бойся.

   Дракон попытался заинтересованно поднять взор, но тщетно - глаза вновь съезжались к переносице.

   - Молоточком по кумполу этот способ ! - резко сменив тон, кровожадно заорал компаньон. Кувалда в воздухе замахнулась, позволив Черному боковым зрением оценить ее размеры и сделать неутешительные выводы. Ящер испуганно забился, но безуспешно : побеги спеленали его слишком крепко.

   Макс захохотал, рывком опуская руку и отправляя молот в недолгий полет. Дракон нервно всхрапнул, дернулся в последний раз и...

   С негромким шелестом исчез, оставив после себя небольшое облачко тумана.

   - Что за хрень ? - оглядываясь, обиженно спросил гном, явно одобрявший действия моего напарника. - Куда он делся ?

   - Все врассыпную ! - заорал Каин, перехватывая управление. - ВОЗДУ-УХ !

 

   ***

   Первой жертвой пала одна из карет - видимо, сочтя наш механический флагман слишком опасным, дракон напал на то, что было ему более знакомо. Температура пламени была ужасающей - за считанные секунды от средства передвижения остался лишь обгорелый остов.

   - На второй заход идет. - пропыхтел Макс, швыряя в воздух один за другим кулаки воздуха и попутно сплетая щит над нашими воинами, защищая их от плевков враждебного пламени. Рядом залязгали автоматы Чудинова, которые уже успели перезарядить, засвистели в воздухе ростки жупи.

   - Не тратить боезапас ! - раздалось командное рявканье друида. - Ждать, пока ближе подойдет, на бреющем.

   Я метнулся за руль нашего авто и задергал рычаги, подготавливая машину к залпу. Сейчас дракон узнает, что такое последние достижения техники ! Машина довольно зарычала, выдвигая орудие и подготавливаясь к пуску.

   - Какого черта он зеленый ?! -аж поперхнулся я, увидев в воздухе цель.

   - И какого черта его двое ?! - чуть не взвыл Макс, заметив слева еще одного. Заклинания компаньона отскакивали от чешуи ящериц, будто каучуковый мяч от пола.

   - А это не он. - просветил меня Каин, судя по напряженному голосу, тоже что-то магичащий. - Наш сзади.

   Из-за моей спины ввысь метнулась грациозная черная туша, хищно изгибаясь в воздухе и устремляясь к летящим навстречу врагам. Один черный дракон против двух...нет, трех зеленых.

   - Нет, двух ! - воинственно выдохнул Каин, заканчивая колдовство и вскидывая мою руку ладонью вперед. Небо вокруг одного из неразумных ящеров стремительно посерело, напоминая пасмурные осенние облака. Кулак сжался и тут же сверкнуло две молнии. Зеленый, ревя от боли, с двумя прожженными крыльями стремительно понесся к земле.

   Компаньон, наконец-то осознав тщетность своих попыток, принялся кастовавать13 что-то особенно сложное.

   Тем временем два оставшихся в живых дракона набросились на Черного, закружившись в вихре склоки. Тот, кто видел хоть раз, как дерутся дикие животные, поймет. Безумная мешанина из оскаленных клыков, острых когтей и стремительных ударов.

   Разумный ящер, пользуясь преимуществами в размерах и, видимо, наличием боевого опыта, стал постепенно теснить противников.

   Макс, закончив заклятие и что-то зычно вскрикнув, со всего размаха хлопнул ладонью по земле.

   - Нашего не задень ! - только и успел гаркнуть я.

   С неуловимой для глаз быстротой снизу взметнулся каменный шпиль, пронзив одного из зеленых прямо в грудь и нанизав на себя многотонную махину, как бабочку.

   Черный, пользуясь преимуществом, в считанные секунды добил оставшегося противника, финальным ударом вцепившись тому прямо в горло и одним рывком разорвав его в клочья.

   - Отставить огонь ! - заорал я. - Свои !

   Автоматы опустили, однако, убирать оружие никто не спешил. Неизвестно, как себя поведет новоявленный союзник - может отблагодарит, а может и нападет.

   Черный, гулко хлопая крыльями, опустился на площадку невдалеке от нас и, переводя дух, стал настороженно коситься.

   - Почему ты их молнией шарахнул ? - пользуясь передышкой, спросил я у сожителя.

   - По другому никак было. - устало выдохнул Каин. - Полный иммунитет к магии. Трупы обыщи потом, артефакты заберем. Физическое воздействие нужно было. Что молнии, что скала Макса.

   - Стоять-бояться ! - нахально раздалось из мегафона. - Вы окружены. Лапы за голову, хвостом к стене.

   Вокруг дракона, вкрадчиво шурша, по земле заструились побеги, зеленой волной подкатываясь к ящеру.

   С шелестом Черный исчез, вновь оставив после себя облачко тумана и всех в дураках.

   Выскочив откуда-то сбоку, Грон, потрясая обрубком своей секиры, грозно завопил и бросился вперед.

   - Бей его ! - храбро раздалось из тумана. Последовал глухой звук удара, сменившийся радостным криком, а затем и давящей тишиной.

   Спустя пару секунд, когда туман рассеялся, глазу открылась чудная картина : гном, победно попирающий ногой бесчувственно тело, лежащее на земле.

   - Что за ?! - опешил Макс. - А ящерица где ?

   - А ты думал... - насмешливо спросил его Каин. - ...что все ваши сказки про то, как они принцесс воруют - на пустом месте вымысел ? Сложи А плюс Б.

   - Сложил. Выходит, они в людей превращаться умеют ? - нахмурился компаньон. - Стоп. Стоп, стоп. Все чьи-чьи сказки ? Ваши ?

   - Наши. - перехватив управление, успокоил я компаньона. - Оговорился. И превращаться они не все умеют, а только разумные. Черные, красные, золотые и пару гибридов.

   Гном, при нашем приближении чуть ли не лопнул от гордости и скрестил руки на груди, явно не собираясь убирать ногу с поверженного ящера. Друид, пользуясь бессознательным состоянием Черного, щедро оплетал его побегами, лишая даже малейшей возможности сбежать.

   Подойдя к человеку-дракону, я опустился на корточки и осмотрел его повнимательнее.

   Довольно миловидный. Черные как смоль, густые волосы, доходящие до плеч, европейский тип лица, атлетическая, мускулистая фигура - с таких древние греки своих гераклов рисовали. Застонав, брюнет очнулся и, подняв веки, настороженно уставился на меня. Глаза у него оказались редкого, антрацитово-серого цвета.

   - Ну что ? - сделав из пальцев козу, я продемонстрировал ее пленнику. - Будешь колоться ?

   Тот лишь грустно вздохнул и кивнул в ответ.

 

   ***

   Заведя руки за спину, я вышагивал по пещере, снуя туда-сюда. Наш новый знакомый сидел прикованным к стулу с зажимами для конечностей, заботливо выращенном Кессом. Перед драконом стоял стол, за которым с важным видом восседал гном, светя фонарем прямо пленнику в глаза. Классика методов допроса.

   - Итак, продолжим. Черныш, ты не оборзел мою деревню палить ?

   - Они первые начали ! - слепо щурясь, возмутился дракон. - Мое яйцо украли.

   - Ха-хах, значит, теперь ты дракон без яйца ? - заржал Макс. - Как печально.

   - Молчать, ящерица ! - заорал я. - Тебе право голоса не давали ! Рядовой Орлов ! Отставить глум над добычей !

   - Сам ты добыча ! - буркнул пленник. - А я вольный Крылатый.

   - Бескрылый ! - воинственно влез в разговор гном, щелкая фонарем и заставляя дракона морщиться от вспышек света. - Мы их тебе пообламываем, будешь знать !

   - Помнишь, я сомневался в твоем плане ? - спросил Каин.

   - Ну ?

   - Давай не силой, а хитростью попробуем. Шу-шу-шу.

   - Ты уверен ?

   - Если мы чуть-чуть подмагичим, то да.

   - Эй, Черныш ! - окликнул я препирающегося с Гроном дракона. - Как насчет пари ? Ты выигрываешь - волен делать что хочешь. Проигрываешь - поступаешь ко мне на службу.

   - Что за пари ? - заинтересованно спросил он.

   Мне оставалось лишь коварно раздвинуть уголки губ в ухмылке.

 

   ***

    - Итак, господин дракон. Как мне тут раскали, есть у вас один обычай - мериться длинною...

   - Чего-чего ? - изумился напарник. - Длинной ... ?

   - Нет, Макс. - сморщился я. - Длинной струи.

   - Длинной струи ? - радостно заухмылялся компаньон.

   - Нет, идиот ! - злобно потряс руками я. - Длинной струи пламени !

   - Есть такое. - подтвердил Черный. - Кто дальше огнем плюнет в форме человека - тот и победил. С возрастом температура пламени и дальность плевка растут, так что особенно часто этим молодые драконы увлекаются, силой меряются.

   - Вот мы сейчас и выясним, кто из нас помогучее будет. - я азартно потер руки.- Шпиль видишь ?

   - На котором дохлый зеленый дракон ?

   - Фу, как грубо. Ты же сам дракон !

   - Не-а. Я - Крылатый. Разумный. Они - нет. Обычные звери.

   - Не суть важно. До него доплюнуть можешь ?

   Пленник оценил расстояние до шпиля и решительно кивнул.

   - Чудно. А до самой его верхушки ?

   Тут же последовал отрицательный кивок :

   - И далеко и высоко.

   - Ну, все же попробуй. Давай ты первый, мы вторые.

   Похрустев шеей, Черныш активно задышал, пропуская через себя большой объем воздуха.

   - Когда на пари соглашался - не думал, что ты выберешь именно такой способ помериться силой. - на финальном вдохе прошептал он.

   Замерев, Дракон хищно ухмыльнулся, и добавил, мямля, будто с набитым ртом :

   - В котором я так силен !

   Резко выдохнув, он выпустил струю пламени ослепительно алого цвета, достав до шпиля и даже слегка за него. Зашипев, огонь потух, оставив после себя выжженную полосу.

   Макс присвистнул :

   - Метров сорок, не меньше. Силен мужик.

   - Впечатляет, впечатляет. - я похлопал в ладоши и полез в кабину автомобиля. - Мой черед.

   Несколько нажатий на рычаги и вот, на шпиль хищно уставилось дуло трубы.

   - Знаешь , что такое компрессор с турбонагнетателем и давление в шесть атмосфер ? - высунувшись в окно и ехидно улыбаясь, спросил я.

   Дракон отрицательно покачал головой.

   - Ну так узри ! - на считанные секунды я надавил на гашетку.

   Хищно лязгнув, труба дернулась и выстрелила раскаленной струей напалма, достав до самой верхушки шпиля и мертвого Зеленого. Тот тут же вспыхнул, запылав как огонь на горе Олимп.

   Черныш совершенно по-детски открыл рот, наблюдая за тем, как пламя весело пожирает все на своем пути, а те места, куда попали брызги от моего залпа, обугливаются в считанные мгновения.

   - Как хорошо, что запаха паленого мяса до сюда не доносится. - одобрил мой залп Макс.

   - Все же не зря отвалили Ненашеву такую кругленькую сумму. - я удовлетворенно кивнул. - Его творение оправдало все затраты. Золотые руки у человека. Надо будет еще танк в нашем мире украсть, и у него переделать. Кочевникам крышка.

   Развернувшись к дракону, я ехидно ухмыльнулся, и продолжил :

   - Ну что, начинаем переговоры ? Обещаем множество всяких прелестей, вроде жратвы в виде личного стада коров и чистки твоей чешуи.

   Черныш лишь покосился на ярко полыхающего зеленого и обреченно кивнул.

 

   ***

   - Ты жульничал ! - обиженно надулся Дайно (а именно так звали дракона) и отвернулся к окну.

   - А ты не умеешь проигрывать ! - хохотнул я, паркуя машину у входа в замок и хлопая парня по плечу.

   - Подумаешь, спалил случайно полдеревни. Не убил же никого. - принялся он бурчать себе под нос. - Нечего было яйцо воровать...Жил себе, не тужил, а тут приперлись, нежданны-незванны.

   - Не умничай ! - оборвал его Макс. - Ты вообще на нашей территории без спросу поселился. И еще неизвестно, чем ты занимался целыми днями. Мало ли, крестьян может терроризировал.

   - Почем нынче родина ?! - воинственно затряс мешочком с золотом сидящий сзади гном, обвинительно тыча пальцем в дракона. - И почему так мало ?!

   - Не твое дело. И так все что было отдал. После переселения не успел накопить. - еще больше накуксился Дайно, скрещивая руки на груди и явно не желая вылезать из машины.

   - Ну не обижайся ! - принялся сюсюкать я. - Пойдем, расскажешь нам свою историю. Поешь, отдохнешь.

   - Не хочу есть. - буркнул дракон в ответ. Раздавшееся бурчание его желудка выдало вранье с головой. Тяжко вздохнув, Дайно вылез из авто и поплелся за нами в замок.

   - Какая прелесть.- умилился Каин. - Теперь у меня есть свой Черный Дракон.

   Теперь настала уже моя очередь вздыхать. С количеством соратников росли и возложенные на меня обязанности, а ответственность давила тяжким грузом. Интересно, а у Темных Властелинов может быть меланхолия ?

Глава 10. Политический беженец.

   - Я правду говорю ! - возмутился дракон. - Все так и было.

   - В этом то и вся проблема... - вздохнул Ирван. - У нас и так финансы утекают на подготовку к войне, а тут еще и тебя кормить.

   Дайно обиженно фыркнул и отвернулся от управляющего. Я устало потер переносицу, пытаясь осмыслить ситуацию.

   - Это неправильный мед и неправильные пче...драконы. - фыркнул Макс. - Герои Меча и Магии три, блин.

   - Что это ? - заинтересовался Ирван.

   - Игра такая. - отмахнулся компаньон. - Про рыцарей, магов, драконов и замки.

   - Мне, если честно, это тоже напоминает гребанную стратегию. - буркнул я. - Захватил замок ? Нам нужно больше золота ! Построил трактир ? Нам требуется больше древесины ! Нанял существ ? Расходы на армию выросли !

   - В этом месяце прирост крестьян увеличивается вдвое. - хохотнул Макс.

   - Ну-ка, ну-ка. - заинтересовался управляющий. - Звучит занимательно. Научите ? А про прирост крестьян - думаю, осилим, надо только разрешение оформить за вашей подписью, на постройку новых домов. И указ под это дело какой-нибудь состряпаем, например "О лучшей жизни и становлении новой эры щедрости". Каждому, у кого больше трех детей - поощрение за счет казны. Лучше не деньгами даже. Натурой.

   - Вот сам натурой и будешь расплачиваться. - хмыкнул я. - Повышать поголовье, так сказать. Генофонд улучшать. Раньше это надо было делать, до угрозы вторжения кочевников.

   - А про меня совсем забыли, да ? - громко сопя, подал голос дракон.

   - Давай вкратце. - отмахнулся Макс. - А то у тебя замудрено как-то вышло.

   Собравшись с мыслями, Дайно продолжил свой рассказ :

   - Симпатичная она была. Очень. Семья хорошая, наследственность, дети сильные выросли бы. Подходящая мне пара.

   - Но загвоздка была в том...

   -... что она Красная. - вздохнул дракон. - А я Черный. Там, где не уследят - бывает, а так - табу. Только свой цвет можно в пару выбирать. Традиция.

   - Но ты с ней все-таки переспал ? - ехидно заулыбался Макс.

   Дайно понуро кивнул.

   - И папашка ее, в ярости, на тебя цепных псов спустил - неразумных Зеленых ?

   - Не так. - отрицательно покачал головой дракон. - Папашка повздыхал, да что поделаешь. Не уследил, бывает. Он же не дурак, видит, что люблю. Да и не найти ей уже другого жениха, с животом таким. А если и найдет, то потом все вскроется - ребенок то черным будет. Мы (Черныш гордо выпрямил спину) - доминанты. Удачно все прошло одним словом. У нас, чтобы детей завести - долго стараться надо. Физиология другая.

   - На этой недели прирост драконов вырос. - опять подколол Макс.

   - И мы даже знаем, кто будет увеличивать их поголовье. - покосился я на Ирвана.

   - Стар, стар... - развел руками тот. - А вот если вас, сир, поднапрячь...Говорят, что страстные они - как огонь. И красивые. Вы молодой еще, вам все по плечу.

   Управляющий широко улыбнулся и, понизив тон, пробормотал себе под нос : - А мне бы в будущем армия драконов пригодилась бы...На благо Империи.

   Макс радостно заржал, представив, как его Король...точнее, Император, осеменет стадо драконьих самок.

   - В человеческой форме, дебил. - поморщился я. Впрочем, веселья компаньона это не уменьшило.

   - Так вот. - продолжил Дайно. - Отец ее уже не против был, собирались встретиться, на нейтральное территории обсудить все. Но...

   - Но... ? - все заинтересованно подались вперед.

   - Но на нейтральной территории, когда мы уже начали общаться, к нам присоединилось пятеро Красных. - дракон тяжко вздохнул. - Это была обычное предательство. Он подпустил их вплотную, что указывает на то, что они были знакомы. Пообщался с ними, попытался было спорить, но...Двое навалились сзади, а третий вгрызся сбоку, вцепившись прямиком в горло. У старика не было никаких шансов. Оставшиеся двое попытались было меня оглушить, но не успели - умудрился сбежать. Затем, когда смерть вскрылась, пошла волна народного гнева Красных. Обвинили во всем, естественно, меня. Кто бы стал слушать Черного, когда такая ситуация ? Не согласился отец родную кровь отдавать на сторону, так на ж ! И в сердцах, убил. Пришлось бежать, спасая свою шкуру. Единственное, что жалко - то, что девушке нету возможности вестку передать. Небось тоже думает, что это я - убийца.

   - Конкретная подстава. - фыркнул Каин. - Вопрос в другом - кому эта смерть была выгодна ?

   Слово в слово, я повторил его слова вслух.

   Дайно задумался.

   - По всему выходит, что только ей. - он задумчиво почесал затылок. - Потребностей много, транжирить отец не давал, а наследство богатое. Но не могла она. Не такая. Скорее всего, враги это, о которых я не знал.

   - Угу, угу...- едко выдал Каин. - Не такая она, а как же.

   - Знаешь, мне это чем-то напоминает одно словосочетание, довольно известное в нашем...месте. - Макс откинулся на спинку стула, и смерил Дайно задумчивым взглядом.

   - И какое ? - невольно заинтересовался я, копируя его движение.

   - Украл, выпил, в тюрьму. - не сдержал ухмылки компаньон.

   Хмыкнув, я продолжил :

   - А теперь попробуй объяснить, откуда взялись трое Зеленых ?

   - Кто-то хочет убрать свидетеля. - развел руками дракон. - Они же бессловесные, да тупые, как камень. Лучше исполнителей не найти. Им и объяснить то толком нельзя ничего - сразу нападают. Скорее всего, отловили где-то, да телепортировали прямо по моему следу. Среди нас маги тоже встречаются, пусть и очень редко.

   - Ты совсем дурной, да ? - спросил Макс. - Только подумай, сколько сил затратить надо, чтобы столько веса переместить. Да еще и на какое расстояние - ведь нигде поблизости драконы явно не живут.

   Дайно лишь пожал плечами - высшая магия была сверх его компетенции.

   - Значит просто по следу пустили. Летели долго. Поэтому я против троих и продержался сначала, не поранили. Усталые были, замедлившиеся.

   - Теперь в моей команде есть еще и дракон, которого хотят убить. - поморщился я. - Политический беженец.

   - Если бы мне только дали шанс с ней поговорить... - грустно вздохнул беженец.

   - Сир, дадим ? - покосился на меня Ирван.

   - Что дадим ? - начал отмазываться я.

   - Кому дадим ? - передразнил меня Макс. - Драконицам, кому еще.

   - Время еще есть. Из деревень уже выехали чучельщики, пока доедут - время пройдет. Ученые почти обустроились, на собрание просятся, пока соберутся - время пройдет. Госпожа Сэн с госпожой Мари с вами побеседовать желали по возвращении, но марафет сели наводить, пока закончат - время пройдет. Гному кристалл связи выдали, от прошлого посла оставшийся, пока с начальством свяжется, да ситуацию доложит - время пройдет. Из КСБ посланник прибыл...да и других дел куча.

   - А чучельщики то зачем ? - не понял я.

   - Как это зачем ? - в ответ удивился управляющий.

   - Из Дайно чучело сделаем. - поддел беженца Макс. - Надо же его деть куда-то. Пусть стоит, на потеху толпе, пользу приносит.

   Дракон испуганно вжался в спинку стула. Ирван поморщился :

   - У нас теперь целых три головы драконов есть. Не выбрасывать же. Жалко. Сделаем чучела, да поставим на видном месте. Пусть народ устрашают. Вы же Темный Властелин, в конце то концов, а мы - отнюдь не Империя Добра.

   - Ты это к чему все ? - насупился я.

   - К тому, что время пока терпит. Надо помочь челове...дракону. - поднял палец вверх управляющтий. - Естественно, не за просто так.

   - А что взамен ? - заинтересовался Дайно.

   - Ну.. - задумался управляющий. - Думаю, пожизненное рабство подойдет.

   Глядя на округлившиеся глаза беженца, Макс закашлялся, пытаясь скрыть смех. Торговаться Ирван явно умел. Хозяйственный. Все в дом...в смысле, в замок тащит. И дракона тоже.

   - Другого выхода у тебя попросту нету. В одиночку ты до нее никак не доберешься. Решайся. Условия у нас, как ты успел заметить, нормальные.

   Дайно лишь убито кивнул.

   - Ни минуты поко-оя... - пропел Каин, кладя мою руку на голову дракона и считывая координаты местности. - Что же это тако-ое...

   - Миграционная политика. - вздохнул я и добавил вслух : - ФМС Темной Империи просит вас пристегнуть ремни.

 

   ***

   Окружающий пейзаж можно было описать всего в двух словах : камни...и камни. Сделав ставку на скрытность отряда и возможность улизнуть в любой момент, мы отправились втроем, не став привлекать к делу никого, кроме виновника торжества.

   - Если она здесь и жила, то явно не последние...лет десять. - скептически высказался Макс, оглядывая зев пещеры, наполовину заваленный камнями. Честно сказать, я был с ним полностью согласен - все плато, на котором мы очутились, производило впечатление заброшенного места. Где-то ветер нанес кучку песка, где-то из трещин в камне полезла трава. За местом явно никто не ухаживал и, скорее даже, не посещал - в противном случае к пещере как минимум была бы протоптана дорожка.

   - Не может быть... - неверяще прошептал Дайно, оглядываясь по сторонам. - Но почему ?

   - Пойдем, само жилище обследуем. - утешительно хлопнул дракона по плечу Макс. - Может там что прояснится.

   Изучив нагромождение камней у входа, закрывающих его чуть более, чем наполовину, дракон удрученно покачал головой :

   - Само так обвалиться не могло. Неоткуда. Мы свои жилища всегда планируем с защитой, на случай обвала. Это явно чьих-то лап дело.

   В пещере царило не меньшее запустение, чем на плато, однако, виднелись следы пребывания здесь человека. Точнее, дракона. В одном углу валялась небольшая кучка костей, в другом - нечто похожее на стог сена. Задняя стена пещеры терялась во тьме.

   - Гендальф, жги ! - обратился я к компаньону.

   - Да будет свет. - щелкнул пальцами тот, озаряя мрак светом голубовато-белой сферы, возникшей над нашими головами.

   Чувствуя себя гномами, исследующими неизвестный тоннель, мы двинулись вперед. Пещера оказалась не особо высокой, но длинной. Скорее, это был даже грот. Стоило нам удалиться метров на сто от выхода, как Дайно наконец прорвало.

   - Тишина мне эта не нравится. - покрутил головой дракон, пытаясь принюхаться. - Не бывает такого, чтобы в наших пещерах так тихо было. Пусть хозяева ушли, но живность то должна остаться. Ящерки, которых мы содержим для уничтожения остатков корма. Жучки, паучки всякие. Никого не чувствую. Мертвый камень.

   Вдали, из темноты, раздалось угрожающее рычание.

   - Назад. - отрывисто скомандовал я, отступая к выходу.

   Не успели мы пройти и пары шагов, как раздался грохот, и вход в пещеру оказался завален громадным валуном. Великолепное трио оказалось замурованным заживо.

   - Перекинуться сможешь ?

   Дракон отрицательно помотал головой, не переставая оглядываться по сторонам :

   - Красные в размерах поменьше будут. Мне тут узко, застряну.

   - Телепортация заблокирована. - ругнулся Макс. - Что-то нас глушит.

   - Уже взламываю. - эхом отозвался Каин. - Ты, кретин, хоть знаешь, куда нас занесло ?

   - Черныш, миленький... - промямлил я, пятясь назад и выставив перед собой руки в защитном жесте. Авось фаерболом кого подпалю. - А мы, собственно, где ?

   - Поместье Редскейл, Вотчина Красных драконов, Западное побережье, остров ЛаВей. - копируя мои движения, ответил он.

   Осталось лишь мысленно застонать.

   - Третье задание от магистра Конта : достать кровь Абры с острова ЛаВей, того самого острова, на котором местная живность влегкую загрызла одного из сильнейших магов того времени. - едко напомнил сожитель. - Какой же ты все-таки болван. Смотреть надо было, куда переносишься.

   Отступать дальше было некуда - спина уперлась в нагромождение камней, перекрывших выход. Рычание хозяев пещеры сменило тональность - стало более глухим, тихим. Злорадствуют. Кажется, от угроз они вот-вот перейдут к действию.

   Макс, хэкнув по-молодецки, резко присел и хлопнул обеими ладонями в пол, скастовав что-то из магии земли. Повинуясь его воле, вверх из скалы тут же взлетели каменные клыки, окружая нашу троицу защитным кольцом. Метра три в высоту, с ходу - не перепрыгнуть. Видимо заклятие, убившее целого Зеленого дракона, внушало компаньону уверенность.

   Прямо перед нами два скалистых шипа беззвучно втянулись в землю, оставляя открытой узкую щель, в которой тут же слабо засветилось в воздухе заклятие щита. Наступавшие звери, судя по рычанию, были немалых размеров и, по логике, должны были застрять.

   - Минута до телепорта. - объявил Каин, перехватив управление голосовыми связками. - Держимся.

   - Почему стихло рычание и они не выходят на свет ? - шепотом спросил Дайно, оглядывая освещаемый сферой кусок перед нашим убежищем.

   - Черт их знает. - напряженно ответил Макс, нервно подбрасывая на руке сгусток какой-то зеленой гадости.

   Томительные секунды ожидания прервали раздавшиеся в тишине шаги, больше похожие на шарканье уставшего от жизни деда, подволакивающего ногу. Все затаили дыхание. Шарканье замерло, теряясь где-то на границе света и тьмы и, наконец решившись, вышло на свет.

   - Твою жеж папу. - выдал компаньон, освидетельствовав угрозу.

   Словно издеваясь над ним, существо утробно прорычало, злобно хлестнув по полу хвостом - узким, тонким и лысым, но с мягким помпончиком на конце. Все бы ничего, если бы не размеры этого зверя - монстр едва ли был больше жирной домашней кошки. Больше всего он походил на помесь собаки и крысы - этакий крысодлак, с хвостом и мерзко оскаленной мордой, ощерившейся аж двумя рядами зубов. Как существо таких размеров могло производить такое громкое рычание, оставалось загадкой. Наверное, защитный механизм, дарованный природой, как ядовитая окраска у безобидных змей.

   Макс не выдержал первым и, злобно ругнувшись, запустил зеленый сгусток в монстра. Тот попытался увернуть, но не успел - слишком быстро метнулось к нему заклятие. С негромким шлепком заклинание врезалось в бочину существа, тут же разъедая его шкуру. Чередуя скулеж с шипением и на ходу роняя внутренности из образовавшейся в боку дыры, крысодлак дополз до границы освещенного пятачка, где благополучно и издох в конвульсиях, заливая все вокруг бордовой кровью.

   - Фух... - расслабился Дайно. - Не знаю, что это было. В нашей части острова, скалистых предгорьях, никогда такого не было. В последние лет триста по крайней мере. Отец бы рассказывал.

   Макс, все еще не успокоившийся, злобно ругнулся.

   - Такая маленькая тварь, а так напугала. - передернулся он, нервно теребя в руках сгусток еще одного заклятия.

   - Пять секунд до телепортации. - подал мой голос Каин.

   Компаньон радостно кивнул.

   - Четыре.

   Дайно тяжко вздохнул, сетуя на то, что правды про возлюбленную в ближайшее время ему не узнать.

   - Три.

   Сверху, гибко извернувшись меж двух остриев шипов, к нам метнулась смазанная тень.

   - ВОЗДУ-УХ !!!

   Кислотный шар Макса, вонзившийся прямо в оскаленную пасть твари, не смог остановить ее безудержного падения.

   - Два.

   Один из когтей трехпалой лапы мертвой твари, падающей по инерции, с противным чавканьем вошел в плечо не успевшего увернуться дракона, окатив скалы кровавыми брызгами.

   - Один.

   Силовым потоком я отломил верхушку одного из каменных клыков, тут же вонзая ее в шею еще одного монстра, почти прыгнувшего на Макса.

   - Ноль. Телепорт.

   Стон Дайно был последним звуком, что мы услышали в этой треклятой пещере.

   Мир исчез во вспышке, напоследок позволив заметить когтистую лапу твари, незаметно подкравшуюся сзади и почти пронзившую мой бок.

 

   ***

    Я сидел рядом с Чудиновым и заинтересованно слушал одного из его коллег, селекционера-биолога по образованию. Перед нами на столе лежал коготь убитой твари, вытащенный из тела Дайно сразу по прибытии.

   - ...очень интересный экземпляр, надо сказать. - соловьем заливался тот. - Вы только посмотрите, насколько он прочный ! Чем-то напоминает хитиновый панцирь краба, но куда более тверд. К тому же, внутри находится полость с ядом - едва он вонзается в жертву, как тут же происходит выброс токсина прямо в кровь ! Очень хитрая и продуманная система, срабатывающая за счет изменения плотности и химического состава окружающей среды, да наличия тепла. Просто великолепное изобретение природы ! Насколько все естественно, органично работает, не мешая носителю !

   Я задумчиво уставился на трофей, поблескивающий матовой темной гранью. Больше похожий на осиное жало, чем на обычный коготь, разве что увеличенное до размеров небольшого ножа.

   - По сути, этот коготь предназначен для пробивания костей, или панциря...

   - ... или чешуи. - задумался Каин. - Таких тварей на моей памяти не было в тех краях. Вполне возможно, что искусственно созданные, специально для охоты на драконов. Опять нам кто-то строит козни.

   - Например, данным экземпляром можно рубить дрова, затем порезать мясо, а затем помыть в теплой воде - никакого яда не выделится ! Однако, едва вы вонзите коготь в живую, человеческую плоть - тут же произойдет выброс.

   - Или не человеческую... - фыркнул подпирающий дверной косяк Макс.

   - Вы имеете в виду животных ? - заинтересованно переспросил ученый.

   - Почти. - улыбнулся компаньон. - Впрочем неважно.

   - Профессор, можно покороче ? - прервал их я. - Как это может быть полезно нам ? Желательно, для военных целей.

   Селекционер тут же задумался, почесывая затылок.

   - Впринципе... - нерешительно начал он. - Если бы мы нашли источник этих когтей, или хотя бы одного органического носителя...А лучше даже двух. Нет, четырех. Для скрещивания. Тогда, при наличии специальной аппаратуры, можно было бы расшифровать их генокод и выращивать в промышленных масштабах. Как жемчуг в устрицах.

   - Когти выращивать ? - не понял Макс.

   - Зверей, бестолочь. - поморщился я. - А у них уже когти отрывать. Или в качестве дворовых собачек использовать.

   - Ах, если б хоть по одному такому когтю в каждый мой автомат... - мечтательно протянул Чудинов.

   - Подумаем, что можно сделать. - кивнул я, встав и направившись к выходу.

   Кесса мы нашли на кухне : друид в спешном порядке восстанавливал запас энергии, сметая со стола все подряд.

   - Как он ?

   Продолжая чавкать, целитель небрежно отмахнулся. Дожевав и проглотил, он коротко пояснил :

   - Вовремя успели. Будет жить. Физическая рана не так опасна, как попавший в кровь яд. У драконов физиология другая, сложно лечить. Никогда раньше не доводилось. Как минимум месяц - постельный режим. Потом - хоть в седло под ружье.

   - Собственный Черный дракон, антуражный, зловещий...В конце концов - попросту Черный. Под стать Темной Империи. Был и сплыл. - взгрустнул Каин. - Как только у меня появилась новая игрушка - ее тут же сломали. Сволочи.

   - Сломали - починим. А потом сломаем ихнее.

   - Кстати ! - обрадовался сожитель. - Пока ты с учеными трепался, я данные расшифровывал. Совпадение отпечатков - сто процентов.

   - Ну-ка, ну-ка. - заинтересовался я. - Совпадение чего ?

   - Тот, кто создал деструктор, чуть не уничтоживший столицу гномов, и тот, кто блокировал нам выход из пещеры...точнее вылет. Телепорт, одним словом.

   - Ну ?

   - Это одно и то же лицо. Причем именно одно, а не несколько, как я думал раньше. Маг первой ступени в степени, скажем, кубической. Очень могучий.

   - А тот старик-эльф, который меня лечил ? Если сравнивать.

   - По поим прикидкам, первая ступень...с плюсом.

   - Всего-то ? - удивился я. - Он же вроде как лучший у них в лесу, аж принцессу охранять доверили.

   - Вот именно что лучший. - удрученно заявил Каин. - Причем не только в лесу, но и во всей округе. Сотни лет опыта - не хухры-мухры. И при всем при этом наш Мистер Злодей по всем показателям его превосходит.

   - А мы тогда где ? - настороженно поинтересовался я. - С личем же расправились, перерождение завершили.

   - Да лич то что...Эльфов просто с детства пугают страшными байками про не-жить. Особенно жуткой, помню, одна была, про одного ушастого. Один из остроухих правителей во время войны меж двумя правящими ветвями потерял все : имущество и власть, семью, родню, людей... А сам выжил. Магом был, далеко неслабым.

   Терять ему было нечего - поклялся на руинах дома своего, да на костях предков, что отомстит, и исчез. Не было его почти полгода - все как раз успокоиться успели, отголоски войны затихли. А ушастый тем временем, с горя, провел обряд инициации, да превратился в лича. И вот, одним чудесным солнечным утром, когда ничего не предвещало беды, он вернулся. Все-ем отомстил, все-ех достал. Я после той сказки эльфийских сказителей зауважал даже - когда читал, то меня аж передергивало.

   Каин откашлялся и, понизив тон до зловещего шепота, продолжил :

   - На деревьях вместо лиан кишки врагов развесил, а вместо фонарей отрубленные головы путь освещали. На целую неделю народ эльфов потерял солнце, ибо заволокли небо багровые тучи. И хлынул с небес дождь проклятый, орошая кровью и внутренностями все вокруг, и горе было тем, кто под этот дождь попадал - сгорал тот несчастный на месте, истошными криками теша сердце лича. БОЛЬ И СТРАДАНИЯ ! - резко рявкнул внутренний собеседник, завершая рассказ. Я испуганно вздогнул. Неожиданно, сволочь. Напугал.

   - Это , значит, по памяти читаю, прямо из книжки исторической. Боятся ушастые личей одним словом. Тот маг-старик и сам бы с ним справился влегкую, ведь умертвие молодым было. Ну, по меркам личей, конечно, не людским.

   Сожитель прервался и, подумав немного, добавил :

   - Что же касается того, каком мы уровне...По знаниям и умениям - на том же самом, что и старик. Первая ступенечка с плюсиком. А вот по практическим навыкам - совсем тошно, никак не выше восьмерки.

   - А это значит...

   - А это значит, что у нас появился очень могущественный враг, связываться с которым нам сейчас ой, как не с руки. - тяжко вздохнул Каин. - Задавит, как волкодав моську. Не потянем.

   - Жопа. - констатировал я. - Значит беседа по душам с создателем деструктора пока откладывается.

   - Надо бы у магистра обучение пройти, а все некогда. Тогда наши шансы существенно повысятся.

   - Деймон ! - окликнул меня Макс. Я вот тут подумал - а что, если нам здесь свой автопарк организовать ? Технику ты вроде бы уже научился перемещать так, чтобы она работала, в пещере своей с призраком скорешился, сил поднабрал, объем телепортации увеличил.

   - Сам ты призрак. - беззлобно, скорее по привычке, бросил сожитель.

   - Так почему нам не притащить сюда с десяток броневиков ? Средства есть же. Устроим врагам веселую жизнь !

   - Угу, умница. Только учти, что есть тут одна загвоздка. Сначала мы им веселую жизнь устроим, а потом они пару магов наймут, и веселье начнется уже в наших рядах. Броня, безусловно, против стрел идеально защитит. А вот от фаербола ? Или от кислотной дряни твоей, которой крыс глушили ?

   - Об этом я не подумал. - стушевался компаньон. - Идея только в голову пришла.

   - "When in Rome, do as the Romans do."14 - процитировал я. - Начали развиваться в магической отрасли - так продолжаем. Не надо суетиться пока. Вот станем супер-волшебниками, тогда подумаем.

      - Сир. - вынырнул из-за угла Ирван. - Требуется ваши присутствие.

   - Опять началось...- сморщился я, будто лизнул свежий лимон. - Что у нас на повестке дня ?

   - Посланник от КСБ ожидает аудиенции. Остальное потом.

   - Что ж, веди.

Глава 11. Это мудрое слово "Фен-шуй".

   - Нет, ты мне скажи, какому умнику это первому пришло в голову ? - кипятился я, меряя комнату шагами. Посланник гильдии, бывший вор экстра-класса, а ныне почетный сотрудник КСБ, настороженно вжимался в спинку кресла. Довольно неприметный с виду мужичонка Рурх, по словам Ирвана, был одним из самых полезных кадров в нашей организации.

   - Драку Ноздре, сир. - дождавшись, пока я закончу тираду и начну набирать воздух, встрял посланец. - Уже лет двести как.

   - Как это лет двести ? - опешил я. - Это что, получается, вы уже почти два столетия лича бедными путниками подкармливали ?

   - Ну, далеко не бедными. - скептически поджал губы Рурх. - В эти пещеры только высокопоставленных людей заманивали, у которых слишком мощная охрана была, чтобы с наскоку пробить. Танов, астанов всяких, с ихними магами-прихлебателями, да отрядом воинов. Изредка странников из других стран, которые в наши края на промыслы приехали. Убийц-мастеров, например, к которым просто так не подступишься. Сам в те пещеры уже почти пять лет народ вожу. Точнее, отвожу. В последний путь. И, надо признать, еще ни разу невинной души не загубил. Одно зверье в человеческом обличье.

   - Ты мне сказки тут не рассказывай, побасечник ! - злобно затряс я у его лица указательным пальцем, нависая над креслом. - А эльфы ? А дева невинная ?

   Мужичонка, на всякий случай вжавшись в спинку, флегматично освидетельствовал оттопыренный палец и пожал плечами.

   - Эта ушастая дева, дай ей волю, отряд наших мечников запросто бы вырезала. - обиженно фыркнул он. - Эльфы же. Не люди. Нелюди точнее. На них сострадание не распространяется.

   - В моем государстве - сплошные расисты. - пожаловался я Максу.

   - А самое главное - где ! - хохотнул он. - В органах исполнительной власти.

   - И вообще. - продолжил гнуть свою линию Рурх. - Я исторические записи почитал перед тем, как к вам ехать. За эти двести лет эти эльфы - первая нелюдь, которая не только с нами на контакт вышла, но и сдуру поверила, и в пещеры сунулась, чтобы до вас добраться.

   - Стоп. - я обернулся и непонимающе уставился на своего сотрудника. - Повтори концовку.

   - И в пещеры сунулась, чтобы до вас добраться. - невозмутимо повторил Рурх.

   - Что значит - добраться до него ? - заинтересованно переспросил Макс.

   - Мы ж не звери какие, просто так губить бы не стали. - фыркнул КСБ-шник. - Сначала их разведчики ходили, разнюхивали, про нового короля, да про новую власть в бывшей гильдии. При условии, что вы, сир, их боевой отряд тогда в подземелье уложили, это в порядке вещей. Не стали мы их трогать. Но потом...

   Он удрученно покачал головой и продолжил :

   - Но потом остроухие стали расспрашивать, как до вас добраться. Лично. Вживую вас увидеть. Ну, а наше дело просто - обеспечить безопастность Королю.

   - Уже Императору. - машинально поправил Макс.

   - Боже, храни Империю. - моментально среагировал Рурх. - Извиняюсь, не знал. Как из гор выбрался, да в КСБ доложился, сразу же к вам направился. Некогда было новости узнавать.

   - Интересно, что же они хотели... - задумался компаньон.

   - В ближайшее время мы об этом явно не узнаем. - насупился я. - Чертов старикан забрал мой труп, забрал Алланиэль, и был таков.

   - Ваш труп, сир ? - удивленно поднял левую бровь сотрудник КСБ.

   - Пришлось разыграть собственную смерть. - отмахнулся я. - Кстати, и лича там больше нет.

   - Как это нет ?! - по-детски обиженно надулся Рурх.

   - Ну хорошо, есть. - пошел на попятую я. - Только по кускам. Так что надо чего-то новое выдумать. Яму с крокодилами например.

   - А, не надо. - отмахнулся рукой собеседник. - У нас на случай резерва в горах еще пропасть одна есть, бездонная, с узким навесным мостом. Придется туда теперь людей водить.

   - На экскурсии водить. - хохотнул Макс. - Сусанин хренов.

   - Ладно, с этим разобрались. - я плюхнулся в кресло и потянулся за травяным отваром. - Что у дальше дальше по плану ?

   - Дальше у нас... - начал было Ирван, но был тут же прерван.

   - Мы ! - с радостным воплем влетели в комнату Кейт с Мари и, бросившись ко мне, повисли на шее.

   - А премию ? - обиженно скрестил руки на груди Рурх.

   - Будет тебе премия, расист чертов. - бросил я, пытаясь увернуться от поцелуев. - Иди уже.

   Увернуться не удалось - меня схватили в четыре руки и расцеловали в обе щеки. Пришлось вздохнуть, и начать целовать в ответ. Девушки явно соскучились по моему вниманию.

   Наконец, возня угомонилась и все расселись на свои места. Не знаю, что вы там подумали, но места у моих красавиц оказались весьма своеобразные : Кейт оккупировала левую коленку, а Мари - правую. Хорошо хоть, что кресло вместительное.

   - Ну, рассказывайте.

   - Используя книги, которые господин Максимиллиан нам перевел...

   Я удивленно покосился на Макса. Тот, заметив мой взгляд, пояснил :

   - Как колдовать научился, так из нашего м...места книги перевел все, на их язык. Долго ли умеючи. У нас там по психологии что-то было, по программированию...Каждый по вкусу себе нашел, вобщем.

   - Используя книги и ваши рассказы, сир Император, методом проб и ошибок я научилась структурировать силовые потоки. Иными словами - программировать заклятия, пусть и на базовом уровне. - ехидно подмигнула мне Кейт, сделав акцент на моем титуле. - По сути, это является колоссальным открытием, почти что новой школой магии. С помощью этих знаний я усовершенствовала защиту замка, защиту зданий КСБ и еще нескольких объектов, вроде пещер в горах. Боеспособность и защита Империи повысилась. Можно открывать школу и растить свое поколение магов-программистов.

   - Теперь понятно, почему телепортация у старого эльфа не работала. - удовлетворенно кивнул Каин. - Мы-то привыкли к таким наворотам, а для него в диковинку. Зря на лича грешил.

   - Я тоже времени не теряла. - вступила в беседу Мари. - Весь рынок пищевой продукции во Фларисе и окрестностях взят под контроль. Семена, которые вы, сир Император, выдали крестьянам на посев не так давно, взошли и принесли невиданных урожай. При виде разноцветной капусты селяне до сих пор впадают в ступор. В теплицах, с магической помощью, выращивается кофэ. К гномам выехал караван, битком набитый продуктами. В качестве проводников используются матерые контрабандисты. Заслоны западного ассардара будут пройдены уже сегодня-завтра, и голод коротышкам практически не грозить.

   - А что вы так официально то ? - растерялся я.

   Девушки переглянулись и, не выдержав, расхохотались.

   - Больно уж забавное... - всхлипнула Мари.

   - Ты лицо скорчил. - вторила ей Кейт, продолжая хихикать.

   - Умницы вы мои. - погладил я обеих девушек.

   - Прогресс пошел. - пришел от Каина мыслеобраз потирания ладошек. - Уже не стесняются ни тебя, ни друг друга. И в делах государственных помогают. Скоро. Уже скоро.

   - Похотливый кобель. - буркнул в ответ я, пытаясь осмыслить сказанное.

   - А сам-то. - ухмыльнулся сожитель.

   Надо признать, он был прав. Размышлять о государственных делах получалось, если честно, довольно плохо. Либидо явно не понимало, зачем вообще о чем-то думать, когда в твоих объятиях сидят две такие красивые девушки. Не понимало, и пыталось весело выпирать из штанов.

   - Палимся, пацаны. - захихикал сожитель, наблюдая за моими потугами сдержать "радость" от такого "тесного" общения с девушками. Те, словно издеваясь, начали ерзать, устраиваясь на коленях поудобнее и еще теснее прижимаясь ко мне. Либидо что-то радостно завопило и начало уверенно подниматься, явно наплевав на мои возражения. Учитывая тесноту штанов и мои тщетные попытки взять ситуацию под контроль, получалось у него это довольно медленно, но верно. Такими темпами скоро мои бастионы падут, и вместо дел государственных придется заняться делами амурными.

   - Трубы горят, Михалыч. - опять зашелся смехом Каин. - Невмоготу ужо.

   - Эти ваши книги по психологии - такая прелесть ! - восхищенно встрепенулся Ирван, спасая ситуацию. - Уже пару заговоров с их помощью вычислил, да несколько интриг закрутил. Поведенческие реакции очень детально описаны.

   - Кстати ! - сотрудник КСБ остановился у самого выхода из комнаты, и, развернувшись, достал из кармана небольшое письмо. - Совсем забыл. Просили передать лично. Лицо солидное, доверять можно. На вредоносную магию и яд проверенно, чисто.

   - Ну-ка, ну-ка. - заинтересовался управляющий.

   - Нука-гнука. - скривив рожу, передразнил его Макс. - Очередной геморрой подкинули нам, зуб даю.

   Приняв из рук Ирвана письмо, я вскрыл его и заинтересованно уставился в написанное. Слева и справа тут же склонились Кейт с Марией, внаглую оттеснив меня и вчитываясь в послание.

   - Вслух давай. - лениво откинулся на спинку стула Макс.

   - Премию не забудьте. - бросил от двери КСБшник.

   - Иди, иди уже. - рассеяно отмахнулся я, вежливо отстраняя девушек и утыкаясь в письмо.

   - Нынешний...то есть бывший градоправитель Маран Пятый, недовольный аннексией города Темной Империей...

   - Баран. - поправил меня компаньон. - Пятый.

   - ...устроил заговор против Сира Демона и собирает под свое командование высшую знать....

   - Вашу мать ! - скривился Макс.

   - ...и собирается выгнать сира Демона взашей...

   - Давить их как вшей ! - воинственно вскинулся напарник.

   - Да заткнешься ты или нет уже ! - возмутился я. - Дай хоть вкратце прочту. Так...заговор...аристократы недовольны...устраивают бал для того, чтобы отпраздновать мое воцарение...хотят меня заманить...и убить...фу, как банально и глупо.

   - Это те самые, которых мы с должностей поперли. - пояснил Ирван. - Только на жопе сидеть и могли, деньги транжиря. Потомственная знать, мать ее. Делать ни черта не умеют.

   - ...дата...ага, буквально на днях.

   - К вам посетитель, сэ-эр ! - раздался от двери рев Батлера. - Благородныя, с каретой !

   - Какое совпадение ! - обрадовался Макс. - Это, наверное, на бал приглашать приехали. Ух я им щас.

   - Потуши файрбол, сволочь, и не подпали мне гостиную. - шикнул я на него. - Пошли встречать, как подобает, чтобы не заподозрили ничего, что нас все известно. Если это они, конечно.

   Максимиллиан угадал, и это оказались именно они, точнее - он. Слащавый придворный хлыщ в богатой, расшитой золотой одежде, сначала долго рассыпался в комплиментах, а затем, наконец, перешел к сути дела - вручил красиво украшенное приглашение на бал маскарад, устраиваемый градоправителем Бараном Пятым в мою честь.

   - Ты прямо пророк. - задумчиво произнес я, провожая уезжающую вдаль карету.

   - Говорил же, как магом стал, так накрывает иногда. - смутился Макс.

   - И в кого мы нарядимся ? - произнесли Мари, лукаво поглядывая на Кейт.

   - Думаю, в школьниц - подмигнула в ответ та. - Сир Максимиллиан картинки показывал, говорил, что нашему Императору они жуть как нравятся.

   Я укоризненно уставился на компаньона, судорожно закашлявшегося и едва сдерживающего смех.

   - А может и в кого другого.- безжалостно продолжила девушка. - У нашего Императора обширный вкус, там картинок много было. Учительницы, полицейские, снегурочки...

   Макс, не сдержавшись, заржал в полный голос и, увернувшись от оплеухи, бросился наутек к замку. Вот жеж сволочь !

   Девушки, кинув напоследок многообещающие взгляды, двинулись следом, видимо подготавливаться к будующему торжеству.

   - Ирван, будь добр, собери все командование в гостиной через полчаса. - устало вздохнул я. - Будем думать, как дальше жить.

 

   ***

   - Итак, господа. Давайте резюмируем. Теперь мы - Империя. Потихоньку расширяется и развивается наше, пусть небольшое, но все же войско. Во всех окрестных землях практически не осталось разбойников, всех повывели. Василий, хватит кровожадно облизываться, фу, плохой. Магическую защиту где надо возвели, современную, сложную. Почти неразрушимую. Что ты лыбишься, Макс ? Ломать не строить, говоришь ? Твоей башкой дурной и не такую систему прошибить можно. Отшибать то - нечего ! Гильдии воров и гильдии убийц больше не существует - зато у нас появилась великая КСБ, Королевская Служба Безопасности. В ИСБ переименовывать не хочу - звучит как-то...менее грозно.

   Короче, с безопасностью все хорошо, всем бесплатный пирожок с капустой. Почему с капустой ? Потому что у крестьян урожаи взошли, из наших семян. Голод теперь не грозит. Такой плодородности давно не бывало.

   В городе тоже все хорошо, торговля налаживается, уникальные вещи, которые мы с господином Максимиллианом привозим, втридорога заморским купцам продаются. От одежды с бытовыми мелочами начиная и заканчивая магическими диковинами. Да и еда тоже хорошо уходит, больно уж необычное выросло. Как следствие, повысился товарооборот, через наши тракты зачастили торговые караваны. А их что ? Правильно, надо обслуживать.

   Как недавно доложили, моя идея с переделкой трактира "В гостях у Оборотня" была очень даже удачна и настолько популярна, что по образу и подобию создали уже целую сеть таверн, ныне очень полюбившуюся купцам. Заодно при всех этих трактирах действует разветвленная шпионская сеть, так что, можно сказать, что мы держим руку на пульсе страны. Осталось разве что обдумать систему сообщения информацией, изобрести что-нибудь типо мобильной связи, а то магическая - дороговато получается, а курьерская - слишком долго.

   Теперь немного о глобальном.

   Во-первых, у нас все еще нету станционарного портала, через который обычные жители могут шастать туда-сюда. И храма Белой Церкви, где этот портал позаимствовать можно, тоже теперь нету. Случайно нету, честное слово. Впрочем, у нас еще два других есть в округе, запасных, пусть и чуть дальше от города. Надо бы до них добраться.

   Во-вторых, если ситуацию с гномами мы более менее уладили, то с эльфами полная жопа. Все посольства человеческие вытурили, затворничают. Любого посетителя сначала истыкают стрелами, а потом уже спрашивают, зачем пришел. А какая-то их часть нас с вами лично не любит. КСБ наше штурмовали, наемных убийц, как мне доложили, подсылать пытались. И вообще, у них там черт знает что происходит. Вон, принцессу ушастую чуть не пришибли при мне. Надо бы с этим разобраться как-нибудь. Начальство глобальные войны не одобряет, по головке не погладит, если прошляпим.

   В-третьих, меньше, чем через месяц, сюда придет Имперская армия во главе со злобным дядькой, чтобы убить нас всех. Не нравятся им наши сепаратистские наклонности, ох как не нравятся. Печально конечно будет убивать ни в чем не повинных рыцарей, но надо дать отпор. А то грош нашей Темной Империи цена.

   В-четвертых, армия долбанных кочевников собирается войной на нас с соседями. Что поделать - глупые степные варвары. Никакого уважения к ценностям культуры и нашему уровню развития. Пожрать, поспать, да бабу найти - вот и все их интересы. Тоже мне, верх интеллектуальности. Что ты опять лыбишься, Макс ? Эти ценности и к тебе тоже относятся. Отбивать то нечего.

   В-пятых, в мире объявился террорист-маньяк...или, правильнее будет сказать - маньяк-террорист ? Премерзкий тип, надо заметить. Чуть не уничтожил столицу гномов, совершил почти удавшееся покушение на эльфийскую принцессу, куда-то подевал драконов... Опаснен , в общем. Необходимо найти и устранить, как только придумаем, как - больно уж силен. Подозреваю даже, что во всех вышеперечисленных проблемы он тоже замешан.

   В-пятых, буквально через несколько дней до гномов доберутся обозы с продовольствием. Нам это только на руку - коротышки, отъевшись и воспряв духом, будут крошить лазутчиков западного ассардара только в путь. И товар свой, заодно, нам за копейки продавать будут, как великим союзникам. Это не может не радовать. Для армии, по сути, нашей, лучшее вооружение и снаряжение будет.

   - Это все ? - сумрачно спросил Василий. Как начальника безопасности моего величества, его не могло не "порадовать" появление на горизонте нескольких армий, алчущих моей крови. Такими темпами на бедного Темного Императора охоту с факелами откроют : и западный ассардар, и эльфы, и кочевники, и церковь, и всамделишний император...Ох-хох-ох, не завидую я себе.

   - Почти все. Только еще немного о грустном. Через несколько дней состоится бал-маскарад. Малозначимое и мелочное событие, но, все же, нельзя пропускать, ибо меня на нем попытаются убить.

   - Опять ?! - возмутился вожак оборотней. - Им не надоело еще ?

   - Видимо нет. - тяжко вздохнул я. - Что поделать, господа. Готовимся к балу !

 

   ***

   Несмотря на то, что львиную долю своих забот я внаглую сваливал на подчиненных, потрудиться все же пришлось. Дел государственных накопилась такая куча, что разгребать ее пришлось безвылазно несколько дней, лишь изредка отрываясь на еду. Бюрократия, чтоб ее.

   Итак, что у нас на повестке дня ? Я потянулся к кипе нерассмотренных бумаг, скопившейся на столе.

   Восточное племя сиу пятого круга слезно просит поддержки и защиты от появившейся у них на болотах нежити, жрущей людей. Ага, счаз ! Где же вы были, когда вас послы в империю звали, обещая поддержку и предлагая вассальство ? Как прижало - прибежали сразу. Тоже мне, храбрецы. Хрена с два вам, сами справляйтесь.

   Я отложил депешу в сторону, за что был тут же одернут всевидящим Ирваном, работающим за соседним столом :

   - Сир, у них во владениях - Ферродотовые рудники, а там, где нежить расплодилась, на болотах - обширные залежи Феррита. Вы же знаете географию.

   - Каюсь, забыл. - пришлось взять бумагу обратно, и подписать прошение о помощи, заодно сделав пометку о том, чтобы Сиу мягко, но категорично предложили вступить в Империю и делиться прибылью.

   Смотрим дальше, что у нас. Пишет Федорра, жена старосты из Больших Заборров, деревни третьего круга . Заборр - это у них хищник такой, на мелкого динозаврика похож. Шкура ценная, все остальное тоже, но редко где водится. Селение потому и возникло, что в тех местах охотиться на них удобно. И что же ты нам, Федорра, пишешь ? Спасибо, государь наш, что всех лихих людей повывел, житья от них не было... Деревня живет хорошо, у Прроськи корова двух телят родила...А кузнец как на дерево спьяну залез, так и упал, и руку сломал...

   Я оторвался от чтения и, возмущенно потрясая бумажкой в воздухе, уставился на управляющего :

   - Ирван, ты совсем офонарел мне такие пустяки подсовывать ?

   - Дальше по тексту. - невозмутимо отозвался бывший комендант замка.

   Ладно, поверим на слово. Кузнец...телята...новый источник открыли недалеко от деревни...

   - Магический источник. - словно читая мысли, отозвался Ирван. - Выглядит как...обычный родник, и при этом находится на сосредоточении линий силы. Вода целебная, место насыщено магией. Вокруг надо храм построить, охрану поставить, сделать местом народного достояния.

   - Подписываю.

   И так дальше, и все в таком духе. Аж голова кругом. Мешало еще и то, что подчиненные без моей хозяйственной руки спокойно жить ну никак не могли - так и норовили чего-нибудь учудить. Чего стоит один тот момент, когда Катька, наслушавшись рассказов Макса об камерах наблюдения, представила свою новую разработку : МСС, магическую систему слежения. Представляла она собой нечто вроде магического телевизора, транслирующего изображение из любого уголка нашего замка.

   В качестве пробного показа я решил посмотреть, как там Дайно, ибо давно не проведывал бедного чешуйчатого. Лучше бы я этого не делал. Каин, осознав, что творится на экране, мелочно захихикал.

   Дракон, забившись в угол, отчаянно отбивался стулом от одного из коллег Чудинова. Тот, фанатично сверкая глазами, от атак боязливо отпрыгивал, но своих намерений не оставлял.

   - Всего лишь один укольчик ! - ласковым голосом пропел ученый, взмахивая рукой со шприцом. - Это совсем небольно !

   Дайно судорожно замотал головой, выражая свое несогласие, однако, разве настоящего исследователя этим остановишь ?

   - А что он с ним хочет сделать ? -заинтересованно спросила Кейт.

   - Не жадничай, мерзкая рептилия ! Ты должен послужить интересам генетики и стать опытным образцом номер один ! - рассвирипел ученый, все таки получив по голове краем стула. - И мы у тебя потомство возьмем даже не спрашивая твоего согласия !

   - Потомство ? - удивился Каин. - Но он же мужик !

   - Во имя науки ! - издал боевой клич белохалатник, ловким прыжком подныривая под стул и вонзая шприц в ногу Дайно.

   - Какой дебил проболтался о том, что он - дракон. - едва ли не простонал я, наблюдая за тем, как начинает действовать снотворное и "опытный образец номер один" без сознания оседает на пол. Ученый, произведя серию победных прыжков, схватил многострадального Дайно за ногу и куда-то потащил. Последнее, что мелькнуло в кадре - это голова дракона, пересчитавшая по очереди стул со столом, угол кровати, а затем порожек у двери. Далее послышался лишь монотонный стук - видимо, его потащили по ступенькам.

   - Хотел свою личную Академию Наук ? - продолжил смеяться Каин. - Вот и получи. И неизвестно еще, чего тебе изобретут там. Лучше бы их удавить, пока не поздно. Для ядерных бомб этот мир еще не готов.

   Я лишь устало вздохнул. Интересно, а как они тут без меня вообще раньше жили ?

 

   ***

   Дни до бала пролетели, как один миг -было столько хлопот, что банально не оставалось времени даже на еду, не то, чтобы на отдых. Формирование новой Империи, оказывается, процесс жутко сложный.

   - Пора. - тактично намекнул Ирван, отрывая меня от очередной важной бумаги. - Все уже готово.

   Я лишь устало потер глаза и согласно кивнул. Как хорошо, когда есть такие помощники ! Всех кого надо собрал, построил, мне парадную одежду приготовил. Лепота.

   Зал Съездов, или же, Дворец Съездов был монументальным строением, воздвигнутом в самом центре города еще в незапамятные времена. Толстенные, внушительные колонны из странного белого материала, второй этаж с оконцами-бойницами, массивная каменная кладка. Стоящий на возвышении, чем-то похожий на греческий акрополь, Дворец внушал невольное уважению одним своим видом, а уж по обороноспособности и трудноломаемости был готов поспорить аж с моим замком. Строить в те времена, надо признать, умели - размеры Зала поражали.

   - Трудноломаемости, говоришь ? - усмехнулся Каин. - Хорошо там, где нас нет. А тут мы теперь есть. Жди беды.

   - Не надо !!! - мигом встрепенулся я. Шедевр архитектурного искусства было жалко.

   - Как минимум Ратушу сломают. - отмахнулся сожитель. - Уж она то не такая крепкая.

   Я невольно перевел взгляд на указанный объект, шпиль которого возносился ввысь в центре Дворца Съездов.

   - Городская Ратуша, место заседания градоправителя с советом. - пояснил Ирван, поймав мой взгляд.- Возведен много позже, уже в наши времена, буквально лет тридцать назад.

   - Оно и видно.

   Сущая нелепица, по первому впечатлению, слепленная на коленке пьяным киргизом-камнекладчиком. Взгляд вернулся на массивные, отшлифованные временем каменные стены Дворца Съездов. Вот уж чему старение точно не грозит.

   - Она действительно кривая, или мне кажется ? - переспросил я, вновь разглядывая Ратушу.

   Управляющий склонил голову, сравнивая прямоту линий.

   - Что поделаешь. - пожал плечами он. - Время !

   - А в твоем мире, в Москве-столице, тоже самое с Москва-сити скоро будет. - захихикал Каин. - Только если здесь прошлому мэру голову с плеч сняли, за такое строительство, то вашему опять ни черта не будет.

   Зал съездов ориентировочно в своем центре имел довольно большую...поляну, находившуюся под открытым воздухом и в давние времена видимо предназначенную под внутренний сад для променада.

   - Не под сад, а под место для колдовства. - поправил сожитель. - Тогда порталы были помассивнее, для телепортации армии места много надо было.

   Как бы там ни было, видимо, со временем, необходимость в переброске войск отпала, и местные владыки шустро национализировали эту полянку, возведя на ней свою резиденцию. Жутко кривую, надо заметить.

   Ратуша уродливой стеллой торчала в самом центре Дворца Съездов, на добрых два этажа возвышаясь над его крышей.

   - Пусть стоит вкривь и вкось - ты главное добрось ! - процитировал я, вспомнив одного друга, развлекавшегося тем, что бросал с верха Пизанской башни на головы туристов презервативы с водой.

   - Сюда бы наш замок... - мечтательно протянул Каин. - Вместо этой нелепости.

   И вправду, было бы очень неплохо. Как минимум до города лишний раз бегать не придется, да и расширение территории Имперскому пристанищу бы не помешало. И так места под лаборатории нужны, да все под все прочее, а пристройку возводить трудозатратно.

   - Надо гномов припахать. - встрепенулся сожитель. - За ними должок.

   - И то верно. - согласился я. - Лучше коротышек мастеров по работе с камнем не найти.

   Карета подкатилась прямо ко входу, украшенному в честь праздненства. Толпа встречающих аристократов изобразила что-то вроде жидких оваций с радостными криками, и расступилась, пропуская вперед организатора торжества.

   На бал мы приехали заблаговременно, всей Имперской кодлой, в смысле, компанией : Макс, Ирван, Василий, Кесс с Бладом и мальчики с девочками. Каин насмешливо фыркнул от такой формулировки, но что поделать. Кейт с Мари все же настояли на своем и, не взирая на грозящие опасности, поехали с нами. Делать было нечего, пришлось в качестве охраны приставить к ним Пирра с Ранмиром. И охрана, и кавалеры, на случай чего, чтобы не клеился никто.

   - Ревну-уешь уже. - радостно осклабился сожитель.

   - И в мыслях того не было ! - открестился я. - Просто огораживаюсь от лишних проблем. А то кто их знает, аристократов. Понравится Катька какому-нибудь слащавому хлыщу, возьмет, да на дуэль из-за нее вызовет, отмывайся потом от крови, да сплетен.

   - А Пирра с Ранмиром он, по твоей логике, не вызовет ?

   - Одно дело когда дама с кавалером изначально пришла, и все время ходит. И совсем другое, когда кавалер даму привел, а сам дела убежал делать, оставив ее одну.

   - Уболтал, языкастый. - хмыкнул сожитель. - Вон как раз Баран Пятый на горизонте. Пошли, как ты говоришь, дела делать. Посмотрим, чем нас сегодня потчевать будут.

   - А то ты не знаешь. - буркнул на ходу я, по ковровой дорожке направляясь к бывшему градоправителю с заговорщиками. - Ядом, да клятвами в вечной любви.

 

   ***

   Видимо, Ирван успел провести здесь воспитательную работу, потому что вино, ровно как и другие алкогольные напитки мне подсунуть даже не пытались - знали, что человек я непьющий, и на дух эту пакость не переносящий. С одной стороны хорошо, с другой - плохо. Как же они меня травить собираются, если не вином с ядом ? Классика же !

   Вечер пока что протекал на удивление мирно. Аристократы, в порядке строгой очереди, подходили знакомиться и дарили подарки, коих скопилась уже немалая куча. Мелочь, а приятно, в хозяйстве пригодится. Роскошные придворные дамы, выжидая моменты, когда я оставался один, а Кейт с Мари на горизонте не было, выказывали знаки внимания, явно намекая на свое незамужество. И, наконец, самое главное - никто не пытался меня убить.

   - Даже скучно как-то. - пригорюнился Каин, просканировав очередной заморский напиток, поднесенный нам слугой. - Чисто, можно пить.

   - Типун тебе на язык. - отмахнулся я. - И так на душе неспокойно. Меня упорно преследует мысль, что надо домой вернуться, в Замок. Кажется, что скоро что-то случится. На нас, случаем, напасть не могут ?

   - Смеешься ? - аж опешил внутренний собеседник. - Да кому вообще такое в голову может прийти ? На целого новоявленного Императора полезть.

   - Мало ли. - задумался я, пригубляя великолепный сок из лесных ягод. Вкусно, в наших краях такого не делают. Натуральный и без консервантов. И не стух за время перевозки через море.

   - Вот что значит - магия ! - невозмутимо скривился сожитель. - А ты все - нанотехнологии, нанотехнологии... Кстати, а зачем я вообще на наличие яда еду сканирую ? У тебя же и так организм модифицированный, любую отраву переварит. Чтобы нас отравить, надо сожрать килограмм шесть самой сильной пакости, да и то, не факт, что случится что-то похуже, чем банальный понос.

   - Зачем, зачем...Чтобы не прозевать момент раскручивания интриги !

   - Нападение ! - истошно заголосил вбежавший в зал слуга. - Тревога !

   - Помянешь гумно, вот и оно... - скривился я. - Так и знал.

   - Ну наконец-то ! - послал мыслеобраз оскалившегося бойцового пса Каин. - Понеслось, как ты сказал, гумно по трубам. Впер-ред !

 

   ***

   Пастух Петрр, в окрестностях Замка

   Главное в нашей работе - неторопливость, да спокойствие. Именно так тятька учил. Однако, как жеж тут спокойным останешься ? Как поселился под боком сирдар новый, так житья совсем не стало ! Что ни неделя - так учудит что-нибудь : то оборотней в армию загрести надумал, то лешего с гиканьем по лесу ловил. Тьфу !

   Пастух укоризненно покачал головой, не одобряя действия нового короля, который себя уже в Императоры возвысил. Негоже это, Император так себя не ведет. Вот чем, скажите на милость, его бедные буренки провинились ? Так нет жеж, и им досталось. Что стоит один тот день, когда с неба мешок упал, с главой разбойников внутри. Тот, не будь магом, как шлепнулся, да так и помер. Его енто происки, короля Демона, кого еще ! Мешки, знамо дело, просто так с неба не падают.

   А зарево то колдовское, что своим треском всех коров распугало ? Саль-ют, а как же. Что ни неделя, так взрывается что-то в окрестностях замка бесовского, совсем стыд потеряли. Петрр возмущенно сплюнул, сожалея о таком шибутном правителе. Хотя, конечно, жить намного спокойнее стало, безопаснее и сытнее, этого не отнять. Но все равно, перебор енто, так устои мироздания сотрясать. Как, давеча, умник ентот, в белом-то халате, к нему приходил, а ?

   Пастух скривился еще негодующе потряс в воздухе пальцем, словно грозя кому-то. Это чтобы его-то буренок, которых он по именам знает, искусственно осеменять ?! Это своими то ручищами туда тот яйцеголовый полезет, с железяками разными ? Учьёный, тоже мне... Тьфу, срамота ! Крестьянин застыл с поднятым перстом, пытаясь сформулировать обличительное продолжение. Не бывать тому !

   Очередную гениальную мысль пастуха прервали вспышке вдалеке, а вскоре раздался и ужасающий грохот с душераздирающим свистом. Стадо испуганно сбилось в одну кучу и задрожало.

   Селянин бросил взгляд вдаль, и оробел от открывшегося ему зрелища. С холма, на котором он пас коров, открывался хороший вид на стоящий вдалеке сирдарский замок, с которым явно что-то происходило. Но вот что ? Крестьянин вгляделся, пытаясь рассмотреть творящийся беспредел.

 

   ***

   Димитрий, в замке

   - Надо признать - это была не очень удачная идея. - промямлил Каин, помогая мне удерживать наше тело в вертикальном положении. Пол, обычно ровный и устойчивый, сейчас прыгал под ногами, так и норовя ускакать в сторону.

   - Интресн, а зачм мы вернулсь в за-мок ? - задумался я, пытаясь сохранить равновесие. В голосе негромко шумело, а конечности были ватными, непослушными. Кажется, меня все-таки отравили в дворце съездов ?

   - У меня к тебе тот же вопрос. - раздалось откуда-то слева. . - Какого черта посреди самого веселья ты нас сюда выдернул ? Да еще так неожиданно !

   С трудом сфокусировав взгляд, я увидел Макса, на удивление твердо стоящего на ногах и не шатающегося.

   - Предчувствие. - напомнил сожитель, видя мое состояние. - Резкое ухудшение магического фона в окрестностях.

   - Хм... - попытавшись сделать замысловатый жест рукой, я застыл, пытаясь собраться с мыслями. - Ну, вот...нехр-шо что-т мне.

   - По тебе видно. - насупился компаньон.

   - Щас исправим. - засуетился Каин. - Самое главное - фокус держи, а то вместо исцеляющего заклятия - разрушающее получится. Ап !

   С моих пальцев с треском сорвалась вспышка света и, метнувшись вверх, исчезла в потолке. Затем еще одна, побольше размером, за ней третья, величиной уже почти с пол человека. Получилось ?

   - Шатаешься, как говно, даже стоять не можешь. - опроверг мои надежды Макс.

   - Э-э-э, не-е ! - пьяно захихикал я, мотая пальцем из стороны в сторону. -Меня, каж-тся, отрвили, но не настольк, чтобы не соо-бржал нич-во. Это замок шатается, а не мы.

   - Мы ? - удивился компаньон, но тут же понял, о чем я.

   Каменная твердыня под ногами пошла легкой дрожью, с каждым мигом все более набирающей силу. С улицы раздался тихий свист, с каждым мгновением увеличивающий громкость. Кажется, нас бомбят.

   - Ты что наколдовал, придурок ?! - сорвался на крик напарник, бегом направляясь к выходу. Получалось у него, надо признать, не ахти - из-за начавшегося землетрясения Макса шатало почти так же, как и меня, но у меня было преимущество : стиль "пьяный кулак", а точнее - "отравленный Император". Теряя равновесие то от одурманенности организма, а то и от сотрясания земли, я умудрился найти между ними компромисс и, с легкостью обогнав компаньона, первым добрался к выходу, пусть и шатаясь при этом много хуже, чем моряк враскоряку во время шторма.

   Едва мы выскочили на улицу, как тут же пришлось спасаться от посыпавшейся сверху каменной крошки. Свист усиливался, а теперь к нему прибавился еще и грохот. Над Замком замерцал защитный купол, явно пытаясь оградить нас от чего-то опасного. Нет, нас точно бомбят.

   Машуж вать, что я скастовал ?!

 

   ***

   Пастух Петрр, в окрестностях Замка

   Приглядевшись, селянин увидел завораживающую картину : из небесной выси, прямо в сирдарский замок начали бить молнии...но нет, постойте ! Молнии не бывают такого грязного, переливающегося первозданной мглой цвета ! Колдовские лучи, появляясь из ниоткуда один за другим, били сначала пристрелочно, по территории вокруг крепости, а затем, наращивая скорость удара и частоту появления, начали бить по самому замку. Первые из них были отражены замерцавшим розовато-сиреневым куполом, а вот последующие...

   Пробив щит, один из лучей ударил в надвратную башенку, разрушив часть ее крыши и взметнув в воздух кучу каменной крошки, а вот другой ударил наискось прошил шпиль над дозорным донжоном, заставив черепицу безудержной лавиной посыпаться вниз.

   Петрр выругался, с трудом устояв на ногах - землю неслабо трясло, а толчки следовали один за другим, будто кто-то громадный колотил по тверди огромным молотом. Спустя пару секунд замок покрылся сероватой дымкой, сквозь которую лишь слабо угадывались его очертания. Что это - поднятая от разрушения пыль, или же очередное колдовство ? Тьфу !

   - Тише, тише... - принялся успокаивающе поглаживать буренок пастух. - Опять этот ёлупень с колдовством балуется. Ужо доиграется он у меня, ух доиграется !

 

   ***

      Димитрий, в окрестностях замка.

   Сознание возвращалось медленно, наплывами, заставляя окружающее пространство весело покачиваться вверх-вниз. Мы что, на корабле ? С трудом протерев глаза, я попытался найти ответ на два извечных вопроса, возникающих у людей после хорошего праздника : "иде йа ?" и "что, собсно, вчера произошло ?".

   Ситуация довольно странная, особенно при условии, что я не пью. Первая попытка подняться на ноги окончилась полным провалом - тело жутко шатало, будто во время семибалльного шторма на малотоннажном суденышке. Вторая и третья попытки также окончились неудачей. Плюнув на свою затею, я принял горизонтально положение и задумался над смыслом жизни. Он, несомненно, мог мне помочь восстановить картину событий прошлого...вечера ? Тогда почему солнце уже заходит ? Неужто я бессовестно продрых почти целые сутки ?

   Над ухом раздалось шорханье, а вскоре появился и объект, производящий его. Задумчиво изучая физиономию Макса сверху вниз, я невольно задумался : почему под левым глазом у него есть фингал, а под правым - нету ?

   - Непорядок. Несимметрично. - прохрипел я, хватаясь за протянутую руку и принимая сидячее положение. Голова тут же закружилась, а мир завертелся перед глазами каруселью. Никогда бы не подумал, что ровно сидеть на одном месте может быть так сложно. Пришлось судорожно вцепиться в ближайший куст и затаиться.

   Наконец, реальность перестала прыгать, и мне было дозволено осмотреться. Голова трещала при каждом повороте шеи, но любопытство пересилило.

   Земля, грязь с пылью, да каменная крошка - приблизительно так можно было назвать все то, что простиралось вокруг.

   Что это ?

   - Кажется, Имперский замок. - ответил Макс на незаданный вслух вопрос. - Точнее, бывший замок. А еще точнее - то, что от него осталось.

   - Упс...

   Компаньон лишь согласно мотнул головой. Кажется, он тоже не помнит, что произошло.

   Я лишь грустно отвел глаза от здоровенного котлована, раскинувшегося перед нами. Весь испещренный кратерами и глубокими бороздами, он напоминал сцену из кинофильма "Есть ли жизнь на марсе". Вашуж мать ! Такая хорошая резиденция была- и ту просрали.

   - Упс... - вторив мне, очнулся в голове Каин. - Как это меня вырубило ? Опаньки, дыра в земле. А замок где ?

   - Потеряли, но может еще найдем.- уныло вздохнул я.

   - Было бы здесь метро - его бы уже не было. - флегматично изрек Макс, и надо признать, был прав - настолько велика была глубина развергнувшейся перед нами дыры в земле. Надо же, скаламбурил.

   - Только одного вот не понимаю... - задумался компаньон, почесывая затылок. - Почему твои шалости на балу я помню, а то, куда мы подевали замок - нет ? Вот зачем выпендриваться было ? Ну приехали мы на это праздненство, ну ошиблись они с тем, что дворец атакуют, ну попытались под шумок тебя отравить.

   - Попытались вроде бы, да. А дальше ?

   - А ты разве не помнишь ?

   - Смутно. - просипел я, честно пытаясь восстановить цепочку событий. - Но помню, что было весело.

   - Очень весело ! - Каин мелочно захихикал, явно вспомнив события вчерашнего вечера. - На, смотри.

   И услужливо подкинул картинки из памяти. О, боги !Перекошенные лица аристократов, какое-то непонятное желе, посыпанное чем-то белым, похожим на кокаин, праздничный фейерверк, нападение на зал съездов... Лучше бы я этого не видел.

   - Замок профукал, а еще темный император. - пожурил меня напарник. - И что делать теперь будем ?

   Какой риторический вопрос, однако. Кажется Макс тоже все еще не пришел в себя, иначе устроил бы мне разнос по полной программе.

   - Похмелиться бы. - буркнул Каин. - Лучше бы чем-нибудь экзотичным, навроде кураре.15 Клин клином, в смысле - яд ядом вышибают. На биологически безопасную ферментную цепочку разложим.

   Я еще раз обвел взглядом котлован, на месте которого недавно стояла наша величественная твердыня. Сознание плавно померкло, спасая мой бедный организм от навалившегося стресса. Надеюсь, никто не пострадал и все живы. Жопа, господа.

 

   ***

     Пастух Петрр.

   Свершилось !!! Кажется, чертов колдун совершил настолько сильное волшебство, что оно оказалось помогучее своего создателя. С холма хорошо просматривался глубокий котлован, весь изрытый ямами да бороздами, местами засыпанный каменными обломками.

   Крестьянин едва сдерживался, чтобы не пуститься в пляс. Кажется, Единый услышал его молитву - бесовского замка больше не было !

   Едва лучи перестали бить в крепость, а пыль осела - так Петрр не поверил своим глазам : проклятое место, так досаждавшее ему, оказалось пусто !

   Окончательно успокоив стадо, пастух, весело насвистывая, погнал буренок на водопой. Ну наконец-то ! Ужо теперь-то, его спокойную, размеренную жизнь больше не будут тревожить.

   Он еще не подозревал, насколько ошибался...

 

   ***

   Меллион Арх Макмиллан.

   Все тот же пейзаж - пожухлая трава, искореженные, голые стволы деревьев, высохшая до трещин земля. Все та же пугающая, чуждая всему живому аура.

   Меллион без сил лежал на земле и пытался отдышаться. Тело остроухого сотрясала крупная дрожь, а рядом, в лучах утренного солнца, весело поблескивал съеденный недавно завтрак. Как хорошо, что он успел вовремя прервать поток еретических мыслей про Господина, и заклинание сочло нужным лишь наказать эльфа, а не размазать его по земле. Расстаться с завтраком, конечно, жалко, но все же лучше, чем с жизнью.

   Как унизительно для мага его уровня чувствовать себя настолько беспомощным ! Но ничего, терпимо. Эта боль была ничем по сравнению с той радостью, которую эльф испытал, узнав, что конкурент его господина остался жив и продолжает наращивать свою мощь. Меллион не смог сдержаться и закашлялся, скрывая смех. Заклятие подчинение легко обманывалось такими примитивными фокусами, не в силах распознать подмену понятий. В какую же ярость пришел Господин, когда ему донесли, что Король Демон остался жив.

   Успокоившись, эльф с трудом поднялся с земли и, отряхнувшись, присел на корягу невдалеке от входа в подземелье. Повезет ли человеку еще раз ? Не далее, как час назад, сквозь этот вход, спотыкаясь, прошла вереница зазомбированных людей, спотыкаясь об украшенный массивными каменными плитами порожек с помпезными барельефами. Количество жертв все росло - на этот раз, для сотворения громадного колдовства, Господин пригнал почти тысячу голов, в смысле, людей, на убой. Меллион одернул себя - людишки, надо признать, не были настолько слабы, как казалось на первый взгляд, а один из них и вовсе был его надеждой на спасение. Вполне возможно, что если их раса продолжит развиваться такими темпами, то скоро достигнет уровня перворожденных. Лет этак через десять. Тысяч.

   Внезапно эльфа пронзили магические эманации, а окружающий его эфир затрещал под натиском чужеродной, враждебной всему живому энергии. Неужели началось ?

   Раз пошла цепная реакция - значит, человек вернулся в свою резиденцию и затронул магическую метку, оставленную в замке одним из слуг господина. Все должно случиться быстро, настолько быстро, чтобы у Короля не осталось времени сбежать.

   Кажется, сегодня Демон должен был вернуться с бала-маскарада в его честь, усталым и возможно отравленным. Господин не терял времени даром и, сыграв на низменных людских чувствах, создал заговор, умело используя возмущенную знать в качестве своих марионеток. Глупые ничтожные людишки даже не понимали, что ими попросту манипулируют.

   Прошлое убийство заклятого конкурента не прошло даром для Господина - в тот раз луч смерти принес данные, которые лишь недавно были окончательно расшифрованы. Теперь Меллион, имевший допуск к этим данным точно знал, кто, а точнее - что такое этот Король Демон. По крайней мере не человек, это уж точно. Существо такого уровня от обычного яда едва ли схватило бы банальное несварение, а уж про смерть и говорить глупо. Впрочем, логично рассудив, что чем черт не шутит, Господин выделил одну из самых редких и сильных отрав из своей коллекции. Попытка не пытка, съест - уже хорошо, ослабнет и на себе замкнется, не съест - так заговор раскроет и успокоится, ослабит бдительность.

   Земля под эльфом застонала, словно стараясь отодвинуться прочь от творившегося в ее недрах. Невдалеке от входа поползли новые трещины, поглощая посыпавшиеся в них сухие ветки и пожухлые листья; воздух сгустился, словно пытаясь предотвратить нечто, грозящее вырваться из-под земли наружу. Судорожно зашевелив руками, остроухий принялся кастовать все известные ему защитные заклятия, стремясь успеть закрыться до того, как это произойдет.

   Твердь под ногами эльфа содрогнулась, и из-под нее взметнулся ввысь антрацитово-черный луч, обхватом с полноценное взрослое дерево. Затем - еще один, за ним - третий. С обычным землетрясением у сына природы не возникло бы с ним проблем, но тут...больно уж неправильными были эти толчки, неественными. Если при первом толчке Меллион и устоял, то вот при последующих, к своему стыду, не смог.

   Лучи темной магии били вверх, как вода из недавно открывшегося ключа - так же резво и стремительно, сотрясая землю и заставляя мироздание содрогаться от таящейся в них не-жизни. Казалось, им не будет конца.

   В качестве своей цели господин выбрал замок, в котором обитал его конкурент. Не зря на этот раз жертвоприношение было настолько массовым, а количество затраченный энергии - настолько чудовищным. Один или несколько подобных ударов магическая защита крепости легко выдержала бы, десяток-другой - тоже, но с треском и натугой, исчерпав весь свой ресурс, но целую сотню...У Короля Демона практически не было шансов. Святое древо, пусть этот человечишка выживет !

 

   ***

   Димитрий, без сознания

   -Просыпайся, герой. Быстрее давай, времени мало.

   Сознание включилось щелчком, и, резко открыв глаза, я с интересом уставился на окликнувшего. Дежа вю ?

   Сонливости как не бывало. Напротив меня стоял совершенно седой дед, с опрятной бородой по пояс, одетый в белый бесформенный балахон и с посохом наперевес. Посох, к слову, тоже был белый. Иде это йа ?

   - Я даже не удивлен, что ты умудрился найти в Дворце съездов потайную комнату, где градоправитель спрятал стратегические запасы яда, которыми намеревался отравить всех твоих сподвижников. - вздохнул старец, поглаживая бороду. - Более того, не изумляет меня и то, что ты умудрился сожрать почти три килограмма одного из этих редких токсинов. Но объясни, зачем было создавать такой балаган ?

   - Какой такой ? - прохрипел я, чувствуя себя слегка помятым, будто меня пожевало стадо коров. Что же вчера было и кто этот незнакомец ? И как, черт побери, я умудрился схомячить три кило, да еще и отравы, если человеческий желудок вмещает от силы полтора ?

   Старик, тяжко вздохнув, отошел от меня на пару шагов и уселся в удобное на вид кресло. Интересно, откуда оно взялось ? Ведь только что его не было !

   - Когда ты нашел ту комнату... - продолжил он. - То решил сыграть со знатью "веселую" шутку. Заставив своего друга, Максимиллиана, наколдовать бесформенную полупрозрачную массу, ты щедро посыпал ее ядом вперемешку с сахаром, а затем предложил всем угощаться, разрекламировав это блюдо, как дивное "заморское фруктовое желе со сладкой посыпкой" ? Надо ли говорить о том, что угощаться было предложено исключительно заговорщикам, знавшим о покушении и участвовавшим в нем ?

   Я напряг память, тщетно пытаясь вспомнить описываемые старцем события. И правда, было что-то подобное. Как забавно побелел градоправитель, когда ему предложили то блюдо, надо было видеть ! А как потешно пооткрывала рты знать, увидев, с каким задором я трамбую отраву ! Казалось, достаточно будет по затылку хлопнуть - и выпученные глаза на пол выпадут. Как хорошо, что этот Баран Пятый посольств из соседних держав на бал не позвал, вот позорище было бы...

   - А они съели хоть кусочек, или нет ? - вопросил я старика, поняв, что сам не вспомню. - Что потом то было ?

   Старец лишь закрыл лицо рукой, сетуя на мою непосредственность.

   - Он их позвал и они все видели.

   - Как ?! - опешил я. - Уй-й-й...

   - Более того, о тебе теперь пошел слух, как о жестоком тиране и жу-утком садисте.

   - За что ? - жалобно сморщился я.

   - Посольства же должен кто-то оберегать, от нападений да прочих каверз беречь. Этим, как правило, занимается штатный маг. Одна из его обязанностей - это как раз проверять еду на наличие ядов вот на таких вот приемах.

   - И ? - затаив дыхание, переспросил я. - Отрава же редкая вроде была, о которой почти никто не знает и определить не может. Иначе как градоправитель мне ее скормить собирался ?

   - Верно, редкая. - концами губ улыбнулся старец. - Но вот незадача ! В одном из посольств маг как раз оказался родом из той далекой островной страны, откуда прибыл яд. Он, не будь дураком, распознал эту пакость, и тут же поделился новостью с коллегами : на чужой вражды нет, все посольства, волей-неволей, сотрудничают.

   - А потом ? - простонал я, начиная припоминать лица послов в тот вечер.

   - Сам картину себе представь : стоит король, с радостным лицом кушает отраву ложками, а потом, льстиво улыбаясь, предлагает ее попробовать своей знати. Вежливо так предлагает, но настойчиво. А тех, кто увильнуть пытается, соратники под белы ручки хватают, и с ложечки кормят, побелевших от страха. Кажется, на третьем накормленном лорде у послов началась паника, а на пятом виконте - истерия и паническое желание сбежать, пока до них очередь не дошла.

   - И что, дошла ? - стыдливо потупил взор я.

   - Нет, но с щедрой улыбкой пообещал заняться ими в следующий раз, или же чуть позже, как только со своими закончишь. Тут как раз, как по заказу, первого напичканного отравой лорда судороги бить начали. Одного из послов при виде синеющего аристократа вырвало, а другой, молодой самый, заметив, как ты к нему подкрадываешься, обделался от страха.

   - Уй-й-й...- спрятал лицо в ладонях я. - Что же обо мне подумают...

   - Обо всем твоем королевстве, вредитель. - тяжко вздохнув, сказал собеседник. - Как есть вредитель. Однако, удачливый, этого не отнимешь. Чудом живым остался, чудом спасся.

   - Так на меня же это...- я всплеснул руками, стараясь изобразить одновременно смущение и удивление. - Яды не действуют.

   - А кто говорил о ядах ? - скривился, словно от зубной боли, старик. - От ковровой бомбардировки лучами смерти. Как только ты в замок зашел, так Бум, Ба-Бах и все, кабздец - кажется так это описывается на твоих примитивных понятиях. Предчувствие у него было, видите ли ! В пристанище свое вернуться в самый неподходящий момент, да еще колдовать на одурманенную голову. - старец сморщился и щелкнул пальцами, нацелив их на мою голову. - И протрезвей ты уже наконец, скотина !

   - Точно. - осенило меня. - Здравствуйте, дядя Анрел. Извиняюсь, был пьян. В смысле, отравлен.

   - В смысле - дебил ты. - тяжко вздохнув, ответил Хранитель. - Забирай самоучитель драконьего и проваливай с глаз моих. Вреда от тебя, как обычно, больше, чем пользы. Уму не приложу, и зачем я вообще с тобой связался ?

   - Почему?! - возмутился я, прогоняя последние остатки бессознательности. - Все грамотно сделал же. Заговор раскрыл, заговорщиков пристыдил. Не убил даже никого невиновного !

   - Почему ? - аж поперхнулся Анрел. - Вот сходи, да посмотри !

   И вновь щелкнул пальцами.

 

   ***

   Димитрий.

   Я продрал глаза и удивленно уставился на открывшуюся мне картину. Дивный вид, красивый, все как ладони. По затылку пробежался прохладный утренний ветерок, заставив меня поежиться. Поворочавшись, я выпихнул из-под живота что-то острое, упиравшееся мне в ребро, и улегся поудобнее. Кажется, это была книга.

   Скосив глаза через плечо, я удостоверился - и вправду, книга. Здоровенный талмуд, таким и убить можно. Точно ! Наверное это самоучитель драконьего.

   Рядом кто-то заворочался, затем, видимо, узрел учебник, и тут же изрек :

   - Меня же магии учили. Любой язык в три секунду освою ! Как с Дайно пообщался, так сразу на драконьем шпрехаю, пусть и слабо пока. Практики не хватает. Си манж па си жур, белари си кардун ! Ничего, наверстаем. Они же долгоживущие, не то, что люди. Язык практически не меняется. Зафига нам этот учебник ?

   - Дали - значит надо. Лишним не будет.

   - И то верно. Кто же так с Императором разговаривает ? Не свое, чужое... Халява. Взять ее, взять ! - захихикал компаньон.16

   Я непроизвольно щелкнул зубами, пытаясь поймать несуществующую добычу. Рефлексы, что поделать. Не будешь запасливым - все Империю по винтику растащат.

      Подбородку после клацанья зубами стало больно и неудобно. И жестковато. Я вновь поерзал и уставился перед собой, задумчиво созерцая город с высоты птичьего полета. И все же, шикарный вид.

   - Кстати - отстраненно раздалось рядом. - А все же, где мы ?

   - Кажется, на вершине городской Ратуши. - флегматично отозвался я, жмурясь от лучей восходящего солнца.

   Рядом раздалось натужное пыхтение и вот, спустя пару мгновений, ко мне подполз Макс. Недолго думая, напарник подполз к краю парапета, на котором и располагался мой нежный подбородок, и свесился вниз.

   Раздалось трубное сморкание, а затем задумчивое мычание. Фу, как некультурно.

   - Хрена там. Вон она, твоя ратуша.

   Ну-ка, ну-ка. Я подполз к компаньону и по его примеру свесил голову вниз. И вправду - ратуша. Точнее - бывшая ратуша. Вон кусок стены, а вон и часть крыши, а там - обломки окна. Неужели это все мы ?

   - Говорил же - как минимум ратушу сломаем. - захихикал Каин. - Варвары.

   Черт побери. Кажется, хранитель был прав, называя меня вредителем.

   - Стоп. - подал голос Макс, проявив недюжие чудеса смекалки. - А если ратуша - ТАМ, а мы - ЗДЕСЬ, то где мы ?

   Какая глубокая, а главное - правильная мысль. С кряхтением перевалившись на спину, я задумчиво уставился в небо. Нет, так дело не пойдет - так же ничего не видно. Надо бы уже поскорей приходить в себя. С трудом, скрипя суставами и пыхтя, как старый дед, я сел и уставился на люк в полу. Странно, где-то я уже такой видел.

   - В нашем замке. - услужливо подсказал сожитель.

   - В нашем замке ? - эхом отозвался я.

   - Раз мы - в нашем замке, значит он цел. А раз он цел - значит все не так уж и плохо. По крайней мере, мы его не про...теряли, как подумалось поначалу. - с оптимизмом прокомментировал Макс. - Как думаешь, попаду вон тому на лысину ?

   За спиной раздалось прицеливающееся шуршание, а затем звук смачного плевка. Затем, спустя несколько секунд, послышался ликующий вопль компаньона, видимо, угодившего точно в цель. Далеко снизу тут же раздались негодующие крики, затем - удивленные, затем - озабоченные. Кажется, нас все искали и вот, наконец-то нашли.

   Я уже говорил, что быть Императором - непросто ?

 

   ***

    Димитрий, без сознания.

   - За эти дни с делами разобрался ?

   - Угу.

   - Выспался ?

   - Угу.

   - Отдохнул ?

   - Угу.

   - Больше так не будешь ?

   - Угу.

   - Обещаешь ?

   - Угу.

   - Объяснить свое поведение сможешь ?

   - Угу...Ой !

   - Вот именно. - укоризненно покачал головой Анрел. - Опять за старое взялся ?

   Я перевел взгляд на экран, демонстрировавший гигантские обломки ратуши.

   - Таких вредителей, как ты, еще поискать надо...

   - Мы же не виноваты, что она под руку попалась... - насупился я. - И вообще - у нее неправильная планировка была. Не по фен-шую.

   - Поэтому ее обязательно надо было сломать, да ? - вздохнул Хранитель. - Посмотрел, что у тебя дела в гору пошли, оставил без надзора, своими проблемами занялся, и на тебе ! Вашу компанию, ей-богу, дальше чем в магазин за хлебом отпускать нельзя - вечно что-нибудь отчебучите. Да и в магазин, пожалуй, тоже не стоит - слишком дорого хлеб обойдется. Глобальными разрушениями.

   - Мой замок там куда органичнее смотрится. -слегка смутившись, буркнул я. - Сами посмотрите !

   Картинка на экране поплыла, демонстрируя мою крепость, идеально вписавшуюся по размерам в пустое поле посреди дворца съездов. Камера отдалилась, показывая весь город с высоты и чуть сбоку. Теперь все было как ни на есть по фен-шую : сам город с его жилыми, торговыми и мастеровыми кварталами, защищенный акрополь на возвышении, огороженный со всех сторон массивными стенами, и твердыня в самом его центре. Довершал картину гордо взметнувшийся вверх донжон, возвышаясь на порядок выше над любыми прочими постройками. Да уж, теперь враг незамеченным к Фларису точно не подойдет...

   Хранитель лишь закатил глаза, поняв, что с дураками спорить - себе дороже выйдет.

   - Займись наконец делами, хватит дурака валять. С гномами вопрос почти решил, честь и хвала. Теперь - с эльфами разберись.

   - Бусде, дядя Анрел. - вытянулся во фрунт я.

   - К пустой голове руку не прикладывают. - вздонух старик, в очередной раз отправляя меня в небытие простым щелчком пальцев.

Часть III. Крах Крови.

Глава 12. Союзники - это не только ценный лут…

   Димитрий, в замке.

   Коротышки, коротышки, и еще раз коротышки. Низкорослые бородачи были везде. Словно муравьи, они мельтешили перед глазами, постоянно что-то перетаскивая с места на место, приколачивая, вытесывая и ругаясь на непонятном шахтерском наречии.

   Что поделать, если гномы -лучшие мастера по работе с камнем ? Моя крепость, конечно уместилась посреди Дворца съездов, но, как выяснилось, с трудом, порушив при этом пару стен. Да и сам Замок, надо признать, выглядел неважно - потрепанный лучами смерти, скособоченный, с выщербинами от прямых попаданий.

   Дворец Съездов переименовали во Внешнюю Крепость и, плюнув на все приличия, тоже взялись обновлять : улучшать обороноспособность, вместимость и, до кучи, внешнюю красоту. Первую часть работы решено было доверить коротышкам, а вот вторую - уже людям. Неприступная каменная твердыня, несомненно, звучит гордо (и незыблемо), но вот радовать глаз уж точно не будет. Пусть уж человеческие архитекторы попотеют, слегка украсят.

   День портило лишь то, что сожитель, внезапно возомнив из себя непревзойденного учителя, стал заставлять меня магичить лично, без какой-либо его помощи. Надо признать, это было...сложно.

   - Наверное, именно это и можно считать удачей. - зевнул Каин, продолжая начатую беседу о магии и моем пророческом даре. - Как еще объяснить то, что посреди бала тебе приспичило твердыню свою проведать ?

   - Нечего было меня заставлять отраву жрать, ложками. - возмутился я. - Сам же первый начал ! Ты как тот мой знакомый наркоман из Москвы : давай нюхнем коксу, будет весело ! А я, дурак, послушался, нюхнул. В смысле - пожевал. И что в итоге ?

   - Что поделать. - ничуть не стушевался сожитель. - Пошутить захотелось, веселья. Когда вбежал тот слуга, с воплями, что атакуют нас, никто же не знал, что это Блад с Кессом развлекаются, невежественную прислугу по темным углам пугая. "Нападавших" так и не нашли, массовую истерию успокоили утроенными дозами вина, напряжение спало. А тут - на тебе ! Случайно на одном из аристократов засек следы редкого яда, как тут не проследить ? Комнату нашли, с запасами этой дряни, с огромными запасами. Той дряни на всю нашу Имперскую знать хватило бы, благо много не надо - чистый концентрат.

   - Если бы ты не придумал затею с желе...

   - То ты бы не получил столько удовольствия, наблюдая за их реакцией. - ухмыльнулся Каин.- И эти мрази до сих пор бы злопыханием за спиной занимались. Как разведка донесла недавно - за каждым из них столько грехов числилось, что ой-йой-йой ! Про зверства над крестьянами умолчу, этим много кто грешит, хотя, в последнее время, после введения наших драконовских законов, убавили интенсивность. Но все остальное ! Кто в соседние страны добычу с рудников сливал, минуя государственную казну, кто на соседа наемников заморских натравливал, кто урожай портил, лишь бы конкуренту не досталось, не думая о крестьянах, что голодными сидеть будут. Не-ет, их давно удавить надо было, просто руки не доходили, да повода подходящего для чистки не было. Жалко конечно, что лишь непосредственных заговорщиков устранили, этих мерзких аристократов, что на жопе сидели, да крестьян угнетали. Вершители людских судеб, тоже мне. Императора устранить - это вам не селянина на конюшне запороть, да не девку в амбаре зажать. Правильно сделали, что публично всех наказали.

   Сожитель мелочно захихикал, вспоминая события того вечера :

   - Как в том анекдоте - мыши плакали, давились, но продолжали есть кактус. Так и тут : заговорщики плакали, давались, но продолжали жрать желе с ядом. У остальных, кто под руку не попался, рыльце тоже в пушку, хотя...Им, лишь косвенно участвовавшим в заговоре, или не доложившим о нем, наказание Ирван будет придумывать, а он монстр еще тот.

   - Кстати, как раз про этого монстра ! - спохватился я. - Он же просил к себе зайти, по поводу кочевников новости появились.

   Управляющий словно провалился сквозь землю : ни в своем кабинете, ни в спальне, ни на кухне, ни в столовой его не было.

   - А тебе не приходило в голову, что люди могут быть где-либо помимо кухни ? - захихикал Каин. - Царственный проглот. Давай заклинание поиска сплетай, чему тебя Макс последние пару дней учил ?

   Пристыдившись, я принялся сплетать из манны оболочку для заклятия поиска, которому научился у напарника позавчера. Сожитель вредничал, и помогать внаглую отказывался, мотивируя это тем, что я без него - ноль без палочки. В какой-то степени он оказался прав. Надо признать, что дело шло туго : без учительских направлений и помощи Каина работать напрямую с энергией было неимоверно трудно. Пожалуй, стоит к Магистру Конту на пару недель слетать, в ученичество. Заодно и доложу о выполнении его заданий. Вот как дела государственные закончу, так сразу !

   Наконец, с помощью упорных попыток и такой-то матери заклинание было готово. Ирван обнаружился во Внешней Крепости, в Большом Совещательном зале. Стоило мне зайти, скрипнув дверью, как на меня тут же уставилось более десяти подозрительных взглядов.

   - Ну надо же, вечеринка старых пердунов, а нас не пригласили. - насмешливо протянул Каин, оглядывая собравшихся.

   Надо признать, он был прав : Ирван был самым молодым из присутствующих.

   - Посольства окраинных земель. Координационный совет. Члены военной ассамблеи. Члены Содружества Приграничья. Высшие чины Ковена Вольных земель.. - коротко представил всех Ирван. Откуда столько много ? А, вижу. В центре, за столом переговоров, видимо собрались лишь главы всех вышеназванных : остальные расселись вдоль стен, или кучковались по углам. Как это я их сразу не заметил ? Тут же целая прорва народу !

   - Магия. - буркнул Каин. - Посольства солидные, у каждого как минимум один серьезный колдун. Понял теперь ?

   - Что понял ?

   - Что самостоятельно ты даже у себя под носом заметить ничего не можешь.

   Скотина.

   - Император Демон Первый. - устав дожидаться моей реакции, представил мою особу Ирван. Все сидящие за столом склонили головы : кто с уважением, кто с усмешкой, а парочка - так вообще с презрением. Неуважительные. Запомню.

- Итак, продолжу...-откашлялся один из стариков, одетый в небесно-голубую мантию и такого же цвета остроконечную шляпу. Ну вылитый Мерлин !

   - Из ковена. Там почти каждый второй - маг. - прокомментировал сожитель.

   - ... угроза вторжения кочевников требует незамедлительного вмешательства. В данный момент одна из окраинных групп, разорвав пакт о ненападении, движется с воинственными целями к пограничным землям Империи.

   - Разве у меня есть земли на границе со степняками ? - удивился я.

   - С прошлой недели есть. - отмахнулся Ирван. - Как прижало, так сразу прошение подали, чтобы влиться в Империю. Лакомый кусочек, мы как раз к нему подбирались.

   - Попрошу не перебивать. - кашлянул Мерлин. - Если их скорость продвижения не изменится, то ровно через три недели окраинное поселение Марвок будет стерто с лица земли. Мужского населения там в данный момент практически нет.

   - Как это нет ? - опять влез я.

   - Императорские рекрутеры забрали, в принудительном порядке, на войну с северными варварами. - ответил всезнающий Ирван.

   - Мои рекрутеры ?

   - Нет, другого императора.

   - Попросил же не перебивать. - сморщился представитель Ковена. - Надоело ! Если кратко : через 3 недели будет уничтожено поселение и все его жители. Войска ковена готовы к перемещению. Потери, конечно, будут большими - ландшафт благоприятствует атакующим, но... Надо дать бой, пока за ними не пошла еще одна волна - тогда вывести эту погань будет намного труднее. Пройдя по землям Империи, степная орда вторгнется в наши, и тогда жертв станет несоизмеримо больше. Вопросы есть ?

   - Какова численность населения в тех землях ?

   - Почти десять тысяч человек.

   - А за вычетом насильно уведенных мужчин ?

   - Порядка четырех-пяти, включая детей и стариков. Хотя нет, детей тоже увели рекрутеры. Вношу поправку : младенцев и совсем немощных стариков, либо калек, которых было нерентабельно транспортировать.

   - Они что, оставили всего пол-поселения ? - поперхнулся я. - А жрать они что будут без мужиков ?

   - Не все так просто в большой политике. - вздохнул Ирван. - Тому императору вздумалось шахты у варваров отвоевать, большой куш. Что для него жизни пары тысяч селян ? Живется в империи благополучно, дела идут хорошо - так почему бы и не поиграть ?

   - Поиграть ?!

   - Ну скучно человеку, мается. Подумаешь, помрет деревня крестьян - их в империи сотни. Заодно магам образцы подопытные.

   - Тьфу...

   Прервало нашу беседу внезапно прокатившийся по залу шепоток. Люди засуетились, зашевелились, внезапно начали что-то обсуждать. У некоторых замерцали амулеты, освещая зал неяркими вспышками.

   - Что это ? - спросил я у Каина.

   - Кончай тупить. Магическая связь. Аналог сотовых телефонов. Ты же видел такие у гномов !

   Точно.

   - А перехватить никак было, чтобы и я слышал ?

   - Сам учись.

   Мерлин нахмурился, явно к чему-то прислушиваясь, а затем, с сожалением покачав головой, изрек :

- Нам только что доложили об еще одной волне вторжения, движущейся чуть западнее первой, с отставанием в три дня. Ковен вынужден отказаться от защиты этой деревни : ожидаемые потери слишком велики.

   - Какова численность второй волны ? - чувствуя неладное, спросил я.

   - Почти пять тысяч конников, по тысяче лучников и тяжелой пехоты. И пара сотен магов.

   - А первой ?

   - Вполовину меньше. Ожидаемые потери при битве в той местности, с учетом необходимости защищать мирное население - один к трем. Слишком дорогая победа. Это самая большая армия вторжения за последние несколько столетий.

   - Намного выгоднее будет отвести их левее, к заповедному ущелью. - подал голос еще один старик с противоположной стороны стола. - Несколько засад на возвышенностях и победа наша.

   - Мирных конечно жалко, но... - по-лживому тяжко вздохнул один из тех, кто кивал мне с улыбкой. - Другого выхода у нас и вправду нет.

   - Предлагаю не давать бой этой группировке. - подал голос Каин, перехватывая управление голосом. - А использовать ее в своих целях.

   После этих слов на меня заинтересованно уставились почти все присутствующие в зале.

   - Итак, предлагаю следующее...

 

   ***

   Димитрий, где-то в горах. Снова.

   План противодействия надвигающимся волнам степняков, хоть и неохотно, но одобрили, без проволочек согласившись предоставить помощь. Не хватало лишь одного : магического умения, без которого исполнение плана пришлось бы сваливать на союзников, что совсем не хотелось. Следовательно, стоило потрудиться.

   Все государственные дела пришлось взвалить на Ирвана, вместе с клятвенными обещаниями скоро вернуться и помочь в надвигающейся войне. Ничего, они и без меня справятся.

   Магистр Конт на призыв откликнулся охотно, по прибытии первым делом затребовав порцию своего любимого шоколада. Умяв несколько плиток, маг пришел в добродушное расположение духа, и без препираний согласился взяться за мое обучение по ускоренной программе, за те же самые две недели, как это было с Максом.

   - Дар, а точнее, искра магии... - чавкая сладеньким, он поднял вверх палец. - В тебе есть, и довольно сильная. Это немного странно, учитывая что в первую нашу встречу она в тебе едва теплилась. К тому же, если верить остаточным магическим эманациям, какое-то время назад ты вообще не владел магией, и не имел магической силы, разве что пользовался ею. Артефактом например...

   - Или мной без всякого примера. - хмыкнул Каин. - А как слияние произошло, так магия и появилась. Чем дальше тем сильнее станем. Главное - обучиться.

   И вот, шел третий день пыток, точнее, обучение магии.

   - Плохо, ученик, очень плохо. - Старик укоризненно посмотрел на меня и устало покачал головой. - Ты опять перепутал коэффициэнты на увеличение затрачиваемой энергии.

   Шлеп.

   В отличии от путешествий между мирами, для телепортации внутри самого мира требуется гораздо больше маны, ведь помимо пространства приходится воздействовать еще и на временной континуум.

   Шлеп.

   Во время телепортации в междумирье этого можно избегать, ибо миры - что озеро: в одном месте нырнул, а в другом вынырнул, без дополнительных усилий. Путешествие же порталами в пределах одного мира подобно глубокому погружению : каждый новый пласт воды имеет различную плотность и совершенно другое давление, с которыми приходится бороться, преодолевая их сопротивление. Ты не учел утечку энергии и потерю КПД при таких преобразованиях.

   Шлеп.

   Каждое новое журящее предложение сопровождалось легким телекинетическим шлепком по моему затылку, что заставило к концу монолога учителя втянуть голову в плечи практически по самую макушку. Таким образом подрастающего мага, сиречь меня, обучали сразу двум вещам : постоянно быть начеку, и держать защиту от враждебной магии, даже если она подвергается атакам.

   Щит без помощи Каина у меня выходил довольно хиленький, так что периодически его пробивало, что отдавалось сотрясением моей многострадальной головы.

   Учитель, тоже мне, по методу орла, мать его.

   Шлеп. Ай !

   - А теперь ты обучаешься еще двум вещам : контролю над тем, что ты думаешь, и ментальной защите от чтения мыслей.

   До конца обучения оставалось долгих одиннадцать дней...

   Шлеп !

 

   ***

    - Итак... Ты уже почти наполовину закончил обучение, пора и о расплате поговорить. - "вспомнил" магистр, поглаживая бороду и явно ожидая от меня внятного ответа.

   Надо сказать, это было весьма не подходящее время для такого разговора. Когда ты стоишь на одной ноге на довольно шаткой конструкции на высоте более чем в тридцати метрах от земли, то меньше всего хочется рассуждать о делах насущных.

   - Пуф ! - старик прицелился пальцем на одну из палок, на которой я стоял.

   Опора резко ушла из-под ног и пришлось в спешном порядке искать новую, стараясь не потерять при этом концентрации и не уронить кувшин, стоящий на голове. Сущая пытка.

   - Хотя какая там оплата, если ты даже о себе позаботиться не может... - вздохнул магистр. - Пуф !

   На этот раз я не удержался, и, навернувшись с шаткой конструкции, полетел к земле. Остановиться удалось метрах в пятнадцати от поверхности, судорожными темпами перестроив опоры. Такими темпами это "пуф" скоро превратится в "шмяк" !

   Упражнение заключалось в том, что магу-ученику предоставлялось ровно шестьдесят четыре палки, длинною чуть более метра. Обычные деревянные палки. Из них, используя лишь силу магии, обучаемый должен был построить конструкцию, по которой можно будет взобраться вверх.

   В качестве демонстрации, учитель за считанные секунды выстроил из палок длинную "нить", которая, изгибаясь змеей, вознесла старика на высоту во всю свою доступную длину, а затем, став вертикально вверх, еще выше.

   Если вы когда-нибудь видели человека, стоящего на столбе, поднимающимся на шестьдесят четыре метра над землей, то вас бы наверное это не впечатлило, в отличии от меня. Стоит ли уточнять, что толщина палок едва ли превышала пять сантиметров ? Скорее, это походило на один большой длинный шест. Очень и очень длинный.

   Не будь дураком, я сразу понял, что повторить подобное пока не смогу, а следовательно дело нужно решать хитростью. Хитрости мне было не занимать : в детстве Батя довольно часто устраивал мне головоломки из спичек, для решения которых приходилось серьезно ломать голову.

   Выход нашелся почти сразу : чтобы залезть повыше, нужна...правильно, лестница.

Выстроив из палок пирамиду с основанием в три треугольника, я начал восхождение к вершине. Задачу усложняло еще и то, что объемная конструкция запрещалась правилами упражнения, да и материала бы попросту не хватило, так что пришлось ограничиваться двухмерной проекцией.

   Раз ступенька, два ступенька. Выстроить из палок еще один треугольник пирамиды, взобраться на него, повторить. Как только закончились палки, я начал выравнивать конструкцию, разбирая выступающие элементы на материалы. Наступал самый сложный и ответственный момент : теперь практически вся конструкция во главе со мной держалась исключительно благодаря магии.

   С каждым шагом удаляться от земли становилось все труднее : все больше элементов приходилось непрерывно контролировать. Интересно, каков мой предел на сегодня ? Вертикальный шест-столп подобно магистру мне не построить даже до сорока метров, а вот некое подобие двумерной лесенки...

   Уже в третий раз падаю, опускаясь ниже, на ту отметку, где был давно. Черт.

   - Так что насчет оплаты, ученик ? - прервал мои размышления ехидный голос Конта.

   Пыхтя от натуги, я начал отчитываться, стараясь не уронить перемещаемую телекинезом палку :

   - Первое. Найти создателей деструктора, уничтожившего часть ваших гор, и передать вам для покарания, либо наказать самому. Невыполнено. Получен слепок ауры этого злодея, по текущим его показателям он все еще слишком силен для мага моего уровня. Не осилю. Также было установлено, что именно это существо стоит еще за несколькими нехорошими деяниями. Существо потому, что у обычного человека попросту не может быть такой силы. Передаю слепок для дальнейшего анализа. - при этом действии я едва не потерял равновесие, слегка покачнув конструкцию и уронив переносимую палку.

   - Второе. Принести вам на блюдечке живого эльфа из ветви Макмиллан, причем обязательно из правящей верхушки. В данный момент невыполнимо. После того, как я благополучно умер, защитив принцессу из ветви Малин, остроухие перешли на осадное положение, причем перешли на удивление быстро. Вы были правы, магистр, у них уже давно что-то назревает : все войска были наготове и отреагировали почти моментально. В мирное время такое попросту невозможно. Наличие отрицательных магических эманаций над частью леса, контролируемой ветвью МакМиллан, подтверждено.

   - Откуда такие данные ? - удивленно оторвался от расшифровки слепка ауры Конт.

   - Я до сих пор чувствую связь со своим трупом, который они забрали. - ухмыльнулся Каин, перехватывая управление голосом. - Не сожгли и не дематериализовали, наверное исследуют. Тело считывает все происходящее вокруг и улавливает даже мельчайшие магические возмущения. Не просто так же им нашу бренную тушку отдали. Как закончат с ним, да патрули свои успокоят слегка - так и навестим. Пока рано, при нашем уровне силы будет слишком проблематично. Существуют подозрения, что за этим переполохом стоит все тот же злодей, что пытался взорвать гномов и, соответственно, ваши горы.

   - И третье. - подытожил я. - Слетать на остров ЛаВэй и достать кровь Абры. Как оказалось, на острове мы были, если это был именно он. Посылаю мыслеобраз.

   - Это один из соседних с ним островов. - нахмурился старик. - Совсем, дурень, страх потерял ? Забыл, что туда тебе еще рано ? Жить надоело ? Какого демона ты туда сунулся ?

   - Навещали пещеру, в которой ранее проживали красные драконы. Чешуйчатых нет, есть следы борьбы и остаточные магические эманации. Едва успели унести ноги. Нашего союзника из рода черных драконов чуть не загрызли. Передаю мыслеобраз твари и ее когтей.

   Лицо магистра приобрело изумленное выражение :

   - Гребневый Моззавр ! Как вы умудрились выжить ?! - Успели телепортироваться в последний момент. - пропыхтел я. - Значит она не искусственно созданная ? А то кое кто тут сказал...

   - Погоди немного. - нахмурился Конт, делая в воздухе пассы руками. - Helodermatidae Anguimorpha !

   - На моей памяти никаких таких моззавров не встречалось. - возмутился Каин. - Что за...

   - Это должно быть совсем редкая тварь ? - переспросил я.

   - Они вымерли более пяти тысяч лет назад, а упоминания о них сохранились лишь в нескольких древних книгах по магическому искусству.

   - Тогда да, облом. - согласился сожитель. - Я конечно древний, но не настолько. И книжек настолько старых не читал. Мне простительно.

   - Если бы не твой мыслеобраз, содержащий детальный отчет по когтю твари, я бы тоже подумал, что она была искусственно выведена. Они водились всего лишь на нескольких островах, располагающихся южнее острова ЛаВэй, в более теплом климате. Но, демон подери, никак не могу понять, как такое возможно...Чтобы вернуть этих существ к жизни, необходимо потратить просто чудовищное количество энергии : за столько лет от них и костей то могло не остаться ! К тому же, надо быть отменным магистром в магии смерти, посвятившему себя всей душой темным искусствам - без этого такое поднятие практически невозможно ! Лови мыслеобраз.

   - Угу. - конструкция покачнулась, и я вновь едва не навернулся.

   - Как ты видишь, коготь специально заострен на самом конце, причем настолько, что его удар вызывает просто огромное давление на квадратный миллиметр. Это оружие было создано природой для уничтожения драконов в их натуральной среде обитания, а механизмы размножения моззавров были отрегулированы таким образом, что потомство появлялось лишь в случае большого количества пищи.

   - Пищи ?

   - Драконов. По самой своей сути моззавры лишь инструмент по регулированию биологической популяции чешуйчатых, для сокращения их численности. В те времена, если верить книгам конечно, потомство у драконов появлялось гораздо чаще. По сути, по достижению определенного количества особей их раса могла овладеть всем миром, что было явно нежелательно. Как перестало у чешуйчатых потомство часто рождаться, да развитие драконьего рода замедлилось - так и нужда в моззаврах отпала. Вот они и...вымерли. Все. Поголовно.

   - Вы намекаете на то, что кто-то возродил этих тварей с вполне конкретными целями ?

   - Пока я вижу лишь одну : снижение популяции драконов, либо полное уничтожение их рода. За столько тысячелетий чешуйчатые полностью разучились противостоять моззаврам. Легкая добыча. Генетическая память, конечно, проснется, и подскажет кое-что, но этого явно недостаточно.

   - Но зачем убивать всех драконов ? Как я понимаю, они сидят на своих островах и никого не трогают.

   - Могу лишь догадываться, зачем это надо. - нахмурился Конт. - Являясь одной из перворожденных рас, драконы несут в себе запредельное для обычных людей количество жизненной энергии. При смерти существа такую энергию легко собрать, и использовать для разнообразных магических ритуалов, как правило, что-нибудь из магии смерти.

   - Учитель, посылаю мыслеобраз. Все сходится. Это те магические эманации, которые мы засекли на драконьем острове.

   Расшифровав данные, магистр лишь горестно усмехнулся.

   - Проводим параллели. - заключил я. - Эманации схожи с теми, что были на заклятии, направленном на уничтожение эльфийской принцессы из ветви Маллин. Также, пусть и отдаленно, они схожи с теми, что читались на деструкторе, чуть не уничтожившим столицу гномов, спишем непохожесть на попытку скрыть следы.

   - И во всех случая, в том или ином виде, была использована магия смерти высшего порядка. - продолжил старик, нахмурив лоб. - Кажется, все намного серьзнее.

   - Получается что где-то у нас под носом бегает колоссальной силы некромаг, стремящийся расшатать политическую ситуацию и устроить глобальную международную войну ?

   - Именно так. - потер переносицу магистр. - Так что как только разберешься с кочевниками, возвращайся вместе с Максимиллианом сюда для продолжения обучения. Этот враг пока слишком силен для вас.

   - Бусде.

   - А теперь вернемся к тренировке. - встрепенулся учитель. - Ну-ка вверх пополз, да побыстрее !

   Шлеп ! Ай !

   ШМЯК !

 

   ***

   Димитрий, окраинная деревня.

    - Вы уверены, что справитесь, сир ? - немного напряженно спросил Ирван, оглядывая масштабы предстоящей работы. - Согласно предложенному вами плану, вы будете уходить последним.

   - Это сегодня все эти члены Ковенов, Окраинных земель и прочие - союзники. - подал голос Макс.

   - Но кто знает, как оно повернется завтра... - закончил мысль я, растирая лицо рукой. Объем работ действительно впечатлял. - Не стоит раскрывать наши карты загодя.

   - Поясните, сир.

   - Пусть думают, что у нас целый батальон магов в рукаве спрятан. - ответил за меня напарник. - Глядишь, информацию сольют той армии, которая к нам движется с целями свержения. Боевой дух врага понизится, менее ретивыми станут, опасаться начнут. Нам же лучше. Пусть думают, что мы сильные.

   - Сильные то сильные...Но легкие. Одним словом, не надо союзникам знать, что у нас один король, в смысле, Император и сам маг хоть куда. - еще понятнее растолковал я. - И все это без чужой помощи провернуть может. А теперь за работу.

   План был довольно простым, но в то же время весьма действенным. Превратить все поселение в одну большую ловушку, заманив туда одновременно обе волны степняков, и стравить их между собой.

   - Ирван, зачитай повестку дня, по пунктам. - я обвел взглядом собравшихся. Крестьяне, которым уже рассказали, какая беда на них надвигается, смотрели на меня с мольбой и надеждой в глазах.

   - Сим указом повелеваю. - откашлялся управляющий. - Выкопать вокруг деревни ров шириною четыре локтя и глубиною в пять; Замаскировать его под видом земли, пригодной для перемещения; С внешней стороны огородить частоколом, оставив лишь бутылочное горлышко при главном входе в деревню, дабы ни конный, ни пеший, при штурме не вздумали врываться где бы то ни было, акромя ворота. Входов таких должно быть двое, с разных сторон поселения.

   Толпа селян одобрительно загудела. Пока я обучался магии, крестьяне без дела не сидели, работая без продыху. Чай, еще не так вкалывать начнешь, когда жизнь на счету, да все имущество, да судьба детей. Посильную помощь оказали и крестьяне, телепортируемые Максом на помощь : каждая пара рук была на счету.

   В итоге, к концу второй недели, работа была выполнена почти на три четверти. Землю, выкопанную изо рва, пустили на укрепление создаваемого частокола, создав что-то вроде небольшого вала, призванного затруднить вторжение конников, укрепив его остро заточенным дрекольем.

   - Далее. - продолжил Ирван. - Пользуясь магией, замедлить продвижение второй волны, а первую пустить в обход деревни, дабы уравнять время их появления.

   И это почти было выполнено. На проезжих дорогах устраивали завалы, с помощью магов природы под предводительством Кесса, маскируя их под непроходимые пущи. Видел я одну такую работу, впечатлился. Земля начинает покрываться травой, зацветать и вот, спустя жалких десять минут, утоптанный тракт превращается в цветующую поляну, заваленную деревьями.

   Едва заметные тропки, наоборот, очищали от мусора, веток и растений, превращая в довольно неплохие дороги. Если бы не помощь друида - черта с два бы кто справился, слишком титанический объем работ надо было выполнить в краткие сроки.

   Также разведчикам под предводительством Блада удалось отравить несколько колодцев на пути следования первой волны степняков, что не могло не радовать : это замедлило их и пустило немного по другому маршруту, плавно ведя в нужную нам сторону. Высший вампир отлично себя показал, встав во главе отряда диверсионного отряда, сильно портящего жизнь противнику. Легкие и незаметные, подобно призракам в ночи они пакостили кочевникам, ускользая в последний момент и оставаясь безнаказанными. То лошадей посреди ночи напугают, устроив тотальный переполох в лагере, то поклажу своруют, или спрячут, а то и попортят. Затейники те еще, даром что летучий отряд. То магические мины на пути следования поставят, то дорогу алхим-зельями зальют, да иллюзию наведут, и вот, орде степняков в обход идти приходится. Повезло, что удалось найти мага земли, воевавшего с узкоглазыми на границе, и знающего весь их быт и повадки. Без него диверсантам пришлось бы туго, а так...Полупустыни, да степь кругом, спрятаться негде попросту. Конечно, чем к территории моей Империи ближе, тем и песка меньше, и растительность появляется, но до тех краев еще дойти надо. Отставной маг показал, на что он способен : отряд маскировался идеально, то изображая песчаный бархан, то проваливаясь под сухую, потрескавшуюся землю в прямом смысле слова. Побольше бы таких кадров.

   Как хорошо, что команду я себе успел собрать до того, как началась вся эта катавасия. Кесс как заместитель по обороне, Блад как заместитель по разведке, Макс как заместитель по магической части, Ирван - по хозяйственной и государственной, Пирр с Ранмиром - по внутренней безопасности, Кейт с Мэри - по исследовательским, да торговым, да Чудинов с компанией - по научным делам.

   - Далее. Организовать с близлежащих болот доставку черной жижи, да заполнить ею весь замаскированный ров, предварительно вымазав его глиной и обожгя ее, во избежание утечек. - продолжил зачитывать управляющий.

   - Что за жижа ? - встрепенулся Макс. - Что-то из виду упустил, с телепортацией рабочих помогал, да со рвом.

   - Угадай. - ухмыльнулся я. - Черная. Маслянистая. Плохо пахнет. Хорошо горит.

   - Нефть ?! - опешил компаньон.

   - А что ты думал, столько много "союзников" начало помощь предлагать свою ? - пришлось сморщиться, припоминая те "альтруистичные" предложения "от щедроты души", что посыпались на меня со всех сторон, едва закончилось общее собрание. - Война за ресурсы была, есть и будет. Помочь - помогли бы нам, но и потери свои компенсировали потом. За наш счет. Нашей землей и ее богатствами. И хрен бы ты их выгнал потом отсель, чай - спасители ! Еще и крестьянам головы бы задурили, по свержению текущей власти, которая их не оберегла. Защитнички, мать их. Они хотели попользовать нас ? Черта с два ! Сами с усами, попользуем их. Союзники - это не только ценный лут17, но и вкусное мясо18...

     - Далее. - вновь начал читать список Ирван. - Перед самым наступлением врага, по окончанию работ, закончить оформление клада.

   - Клада... - усмехнулся Макс. - Сколько мы баллончиков с краской потратили, покрывая железяки позолотой, кошмар. Зато да, смотрится внушительно. Как чья-нибудь украденная сокровищница. А самое главное, что глупые степняки с ходу и не разбирут, без профессионального инструмента.

   - ...а затем эвакуировать все мирное население.

   - Ты, кстати, так и не сказал, куда. - встрепенулся я. - Их же вон сколько !

   - В деревню, восстановленную после набега дракона. - смущенно отвел глаза управляющий. -Дома уже построили, с большим запасом, лиходеев всех повывели. Образцовое поселение.

   - Голова-а. - протянул Макс. - Это же надо было все так заранее распланировать. У тебя, поди, в тех краях еще занятие для каждого приготовлено, чтобы дурака не валяли ?

   - А то. - скромно улыбнулся Ирван. - Надо же промышленность в той области восстанавливать. Давно это хотел сделать.

   Список был еще до-олгим.

   Расчет был сделан на то, что после долгого похода армия врага решит отдохнуть, в чем ей любезно нужно помочь. А отдыхать люди, какими бы они не были кочевниками, предпочитают с крышей над головой. Особенно если погода будет негожей, дождь, ветер пронзительный - уж мои маги погодники постараются.

   Представьте себе : идут войска по чужие души, на соседние земли, штурмовать враждебное поселение. Вырезать мужичье, понасиловать баб всласть, детей в полон увести, да пограбить в свое удовольствие. А тут - на тебе !

   Сначала диверсии злобных партизанских отрядов, потом с дороги сбились, по лесу блуждая... И вот, наконец, к деревне вышли. Воинственный крик, ятаган наголо, и...

   Пусто.

   Деревня будто вымерла, ни звука, ни души. Еда в печах еще теплая, словно люди до ветру вышли, и вот вот вернутся. А тут разведчик еще и богатства находит несметные, в доме старосты спрятанные. Целые горы золота, сколько и во всей деревни набраться не должно было. Мистика какая-то.

А тут, внезапно, погода резко портится. Ливень как хлынет, молнии как засверкают ! Громом по ушам бьет, будто великан разъяренный у самой деревни стоит, в щит палицей лупит. Ветер такой силы, что с ног сбивает. А в домах - тепло, а в домах - крыша над головой, защита от дождя и ветра, еда теплая еще.

Как же тут устоять ?

   Только часовых выставить, дозоры охранные поставить, лошадей разместить. Остановиться на отдых, да начать дальнейшие свои действия обдумывать, куда податься, чем войско занять.

   Именно тут начинала работать вторая часть моего плана, самая коварная из всех...

 

   ***

   День уже клонился к закату, а очередь все не кончалась. Каждый человек, проходящий сквозь портал, приносил почти физическую боль : все тело покалывало от перепряжения, а голова трещала, будто в нее яростно стучал пьяный тролль.

   Первая волна степняков ожидается завтра к обеду. Похоже, будем работать в ночь.

   - Если бы не пожитки крестьян, было бы легче. - попенял мне Каин.

   Угу, как же...Попробуй им объяснить, что вот это все, нажитое непосильным трудом, они должны бросить здесь.

   Я невольно взглянул на дородную матрону, с натугой тащившую на себе пару объемных баулов с кухонной утварью. Сковородки здесь - не то, что наш тефаль, чугунные и тяжеленные. Такая на ногу упадет - калекой останешься. Квохчущие куры, хнычущие дети. Сколько же еще работы...

 

   ***

   - Еще пару таких обозов, и я сдохну. - прохрипел Макс, подпитывая меня энергией и косясь на очередь впереди. Держать портал постоянно открытым оказалось намного сложнее, чем мы рассчитывали. - Следующий !

   Крестьянка, ведущая под уздцы навьюченную лошадь, лишь испуганно покосилась на напарника и, пересилив себя, нырнула в марево телепорта.

   - Еще девяносто девять ведер, дорогой карабас-барабас... - пропыхтел я. - И головы кочевников у нас в кармане.

   Селяне, с пожитками, тюками добра и детьми на руках...О боги, как же вас много...

   Уже наступила ночь, и темноту вокруг освещало лишь несколько факелов, да свет от марева портала. Магические светильники мы уже не вешали - берегли энергию.

   Нельзя...останавливаться. Я в ответе за каждую жизнь. Кочевники. Близко. Надо...Успеть.

 

   ***

   Последним, уже перед самым полуднем, уходил Макс.

   - Хреново выглядишь. - едва слышно просипел компаньон.

   - А сам-то ! - так же тихо усмехнулся я.

   Круги под ввалившимися глазами, изнеможденное белое лицо и почти непреодолимое желание упасть и поспать - прямо тут, на песке и портала. Напарник кивнул, и нырнул в телепорт. Сил не осталось даже не общение.

   - Упс. - выдохнул Каин. - СЗАДИ ! ЩИТ !

   - Что ? - заторможено оглянулся я и тут же словил файрбол грудью. Удар был такой силы, что мою многострадательную тушку отбросило метров на двадцать и ощутимо приложило спиной об стену дома. Деревянного. Больно.

   Кажется, внутренний собеседник все же успел выставить щит : дырки с обожженными краями в груди не наблюдалось. Закряхтев, я встал и постарался унять дрожь в ногах. Тело начала бить предательская дрожь : слишком много сил ушло на спасение крестьян, срочно требовался отдых.

Еще один огненный шар взорвался под ногами, ослепив меня яркой вспышкой и опрокинув навзничь взрывной волной. Черт. Опять покушение. Как невовремя.

   - Ползи. - посоветовал Каин, и я пополз. Угол крестьянского дома ! Укрыться от очередных посягательств на мою жизнь. Отдохнуть. Отомстить.

   Где-то невдалеке, за частоколом, раздался многоголосый боевой клич. Машуж вать. Кочевники. Только вас еще не хватало.

   - Мне кажется, это кто-то из ковена. - задумался Каин, пытаясь выкачать из окружающего мира хоть каплю маны. - Они не могли оставить такой лакомый кусочек. Дождались, пока мы ослабли и вот - нападают. А потом все на кочевников свалят. Мы, дескать, не при чем здесь. Поэтому и скрытничают так, следов оставлять не хотят, только примитивной магией пользуются. Энергии хватит только на щит, так что давай жульничать.

   - М ? - безвольно переспросил я, пытаясь унять бешено колотящееся сердце и восстановить дыхание.

   - Лист Лиарры.

   А что. Это идея. Будем мухлевать. Я прижался спиной к стене, зажмурился, и зашептал на эльфийском, пытаясь установить связь с артефактом. Если бы не магистр Конт - в жизни бы так не смог.

   - Да уж, старикашка тот еще жук. - покачал головой Каин. - Как удивился, узнав, что у нас такой редкий артефакт в коллекции ! И как хихикал, когда тебя сожрать его заставлял. Глумился, не иначе. Его, говорит, не дистанционно использовать надо, а напрямую. В ауру любого мага вживляется, а потом и вживается, частью единого становясь. Впринципе, полезно - он теперь всегда с нами.

   А магистр, тоже мне, мастер артефактор ! Какой лист гадкий на вкус был, вспомнить только, тьфу ! Подспорье великое, мол, когда мана на нуле, а враг прижимает. Коли природа живая вокруг есть - так вот он, скрытый наш козырь.

   - Нашел. - очнулся я, резко открыв глаза. - Сзади и чуть левее. Трое. Начинаю подготовку. Alu belore quel'los, sinneri loi's !

   Природа вокруг магов противника начала пробуждать ото сна, повинуясь моей воле и силе артефакта. Теперь - отвлекающий маневр.

   - У тебя будет всего одна попытка, щита нет, упор на скорость. Бей телекинезом, мана почти на нуле. - откликнулся на мои мысли Каин. - Инициирую всплеск энергии.

   В меня будто ударила молния - тело задергалось, а мышцы взвыли, срочно требуя нагрузки. Стрелой подлетев вверх, я стремительно вынырнул из-за угла и бросился к противнику, петляя зигзагами и уворачиваясь от полетевших огненных шаров. Вспышка слева ! Вспышка справа ! Вспышка прямо, прыжок !

   Левую руку обдало жаром. Черт. Одежда загорелась. Некогда тушить. Вспышка ! Бежать !

   Сформировав телекинезом щуп, я наотмашь хлестнул по трем магам, засевшим на вершине частокола. Хоть бы хны, но не на это был расчет. Отвлеклись, не видите, что сзади творится.

   - Koi un las ! - выкрикнул я, выбросив левую руку вперед.

   Резко увеличившиеся побеги ударили в тыл колдунам, десятками острейших шипов пронзая их тела. Раздавшееся горловое бульканье показалось райской музыкой для моих ушей. Будете знать, как на Императора пасть открывать.

   Всплеск энергии закончился и я тут же упал на колени, чуть не клюнув землю носом. По всему телу начала прокатываться волна дрожи, а суставы заломило так, будто их выкручивали несколько дней подряд. Кажется, это была плохая идея с ускорением. Даже пальцем пошевелить не могу.

Один из магов, видимо из последних сил, бросил в меня заготовленный до атаки файрбол, тут же безвольно обвиснув на пронзивших его стеблях.

   О, черт !

   Что крепче : магический огненный шар, или мой лоб, я так и не узнал, провалившись в блаженное забытие, без боли и ноющих мышц.

   Пусть повторюсь, но все же - как невовремя !

 

   ***

   Максимиллиан, по ту сторону портала.

   - А король ?! - прервав свою бурную деятельность, спросил меня Ирван, едва я вывалился из телепорта. - Где ?

   - Тм. - невнятно промямлил я, махая рукой за спину. - Щс идет !

   Секунды сменялись минутами, а Демона все не было. Кажется, что-то случилось.

   Управляющий попытался было отправить за ним людей, но портал закрылся прямо перед ним. Твоюж мать. А вот это уже действительно плохо.

   Я прислушался к своему дару предвидения. А вдруг и на этот раз не подведет ?

   В голове замелькали невнятные образы, Димитрий, узкоглазые воины, какая-то магия.

   - Вс бдет в прядке. - выдал я, начиная заваливаться. - П крйней мре не д смрти.

   - Не до смерти ?! - затряс меня за плечо Ирван. - Что это значит ?!

   Глаза закрылись, и вопросы управляющего перестали существовать - на попытку предсказать будущее я потратил последние силы, и так едва теплившиеся во мне после спасения людей. Пора чуть...чуть отдох...нуть...

 

   ***

   Димитрий, окраинная деревня.

   - Подъем. - скомандовал кто-то, щелчком включая свет. Уй. Ярко. Слишком. - Пока ты был без сознания, телепорт, естественно, закрылся. Того, что из магов поверженных высосать удалось, едва на открытие хватает. Долго не удержу.

   - Понял, мам.

   - Давай, вставай пошустрее. Кочевники уже ворота штурмуют.

   - Все сделаю, мам.

   Со свистом втягивая носом воздух, я из последних сил заковылял к замерцавшему неподалеку мареву пространственного портала. Шаг, еще шаг.

   Из носа резко хлынула кровь, весело забрызгивая одежду и щедро орошая землю под ногами. В памяти вернулись события недавних часов. Как жаль, что мои возможности оказались далеко не столь безграничны, как это казалось ранее.

   Ворота за моей спиной вздрагивали все сильнее и сильнее, норовя сдаться с секунды на секунду. Интересно, чем они таранят десятиметровый кусок цельного дерева шириной в полметра ? Впрочем, меня должно волновать не это. Концентрация. Сосредоточиться. Выжить.

Жалкие десять метров до спасительного портала. Шаг, еще шаг.

   Телепортировать все население деревни на значительное расстояние оказалось не так просто, как показали предварительные расчеты. Каин здорово облажался. Энергии ушло много больше. Слишком много. Пришла пора платить за перенапряжение. Еще эти маги. Сволочи.

   Пять шагов до портала. Шаг, еще шаг. Пронзившая тело судорога заставила меня, коротко вскрикнув, упасть мордой в песок.

   - Быстрее. - прошипел Каин. - Я не могу удерживать проход открытым вечно !

   Легко сказать, трудно сделать. Судорога не ушла, заставив лишь еще больше скривиться от боли. Ползти. Надо ползти. Доползти, чтобы выжить.

   Сзади раздался оглущающе громкий треск, а следом за ним скрежет и радостные крики. Кажется, к нам в гости пришел маленький беленький пушистый полярный зверек. Точнее, не такой уж и маленький. Степняки штурмуют уже внутренние ворота, те самые, которые мы слегка модифицировали, оббив железом.

   Сомкнув зубы, я пополз вперед, ужом продираясь сквозь песок.

   - Если я еще больше понижу болевой порог, то ты сдохнешь. - сказал Каин и захихикал : - Катится колбас-ска, из парного мяс-ска !

   Стиснув зубы, я покатился. Плохо. Кажется, у сожителя помутнение рассудка от моего перенапряжения. Кто же знал, что откат будет настолько сильным.

   - Не хочу сдохнуть.

   Надо доползти. Рывок рукой, еще рывок. Два спасительных метра. Господи, как же больно.

   Сзади раздался грохот : ничем иным, кроме окончательного падения ворот он быть не мог. Только бы успеть. Раздавшийся боевой клич и вонзившаяся в паре шагов от меня стрела вызвали лишь усмешку. Напугали императора голой...стрелой.

   Извиваться ! Ползти ! Жить !

   Идеальная мишень : полуослепшая и полуоглохшая туша, раскинувшаяся на земле и подсвечиваемая светом портала.

   Еще метр !

   Может быть, развернуться и дать отпор ? Подумаешь, жалкие пять тысяч воинов.

   Все тело ломило, будто по мне пробежалось стадо слонов Выжатый лимон, должно быть, чувствовал себя намного лучше меня : по крайней мере его не выжимали несколько раз подряд, вновь и вновь принимаясь за старое. Каждая клетка молила о пощаде, буквально разрывая мозг миллионами поступающих болевых сигналов.

   Рывок, еще рывок. Еще полметра !

   Интересно, если я заползу в портал одной головой, переместит ли меня по частям ? Тело можно оставить и тут, и тогда эта ужасная боль исчезнет !

   Кто же мог предполагать, что откат от телепортации будет таким сильным ?

   За неимением магической энергии организм расходовал запасы жизненной силы, той, что никогда не используется в повседневной жизни. Той, что с каждой секундой остается все меньше. Той, по истечению которой я сдохну.

   На этот раз прилетело сразу три стрелы и небольшой огненный шар в довесок. Маг, метнувший заклинание, оказался редким мазилой, промазав на добрых полтора метра, чего нельзя было сказать о лучниках. Одна стрела вонзилась в ногу, пробив навылет икру; другая угодила куда-то в район позвоночника и благополучно там застряла; третья же, чиркнув по предплечью, воткнулась в землю.

   Боль. Рывок. Боль. Еще жалких пять сантиметров...

   Из последних сил дернувшись, я перевалился набок и той самой парной колбаской завалился в портал. Надо же, когда в твоей ноге с хрустом ломается стрела, втыкаясь в землю и вырывая кусок мяса - это больно. Думал, что голосовые связки на такой подвиг уже не способны.

   Крик, полный боли, ярости и нежелания сдаваться.

Я император, мать его !

   Рывок !

   И блаженная легкость во всем теле.

   Сознание померкло, позволяя порталу позаботиться о моей бесчувственной тушке.

   Успел.

Глава 13. Двое дерутся, а третий - провокатор !

  Димитрий, место неизвестно.

   Очнулся я от довольно невежливого похлопывания по щекам.

   - Смотри, он еще дышит... - раздался над ухом испуганный шепот.

   - Жив значит. - пророкотал чей-то бас в ответ.

   - Тиш-ше ты ! - шепот стал возмущенным. - Стража услышит, а тогда он точно загнется.

   - Каин ?

   - Провожу диагностику носителя. - с задержкой отозвался сожитель. - Выявленные повреждения : полное опустошение магической оболочки, легкая контузия, повреждение мягких тканей левой ноги, критическое истощение организма. Для регенерации необходим источник пищи, происхождение и состав неважен.

   С трудом проморгавшись, я задумчиво уставился на чью-то ступню, находящуюся в десяти сантиметрах от моей головы. Видимо, мои хищнические инстинкты отобразились на лице, так как ногу тут же испуганно отдернули. Я предвкушающее облизнулся.

   - Эй, парень, ты чего ? - растерянно произнес шептавший собеседник.

   - Еды. - отрывисто просипел я. - Иначе...сдохну.

   Тело ныло так, будто его оставили в центрифуге на недельку другую, и благополучно забыли прикрепить ремнями безопасности. Подумаешь, от стенки к стенке пошвыряет.

   - На, вот...- мою голову приподняли, и в губы уткнулось что-то железное, чувствительно пройдясь по непослушным губам. - Это все что есть.

   Рыбная похлебка, еще точнее - отвар из рыбьей требухи. Начавший тухнуть. С отвратительным запахом.

   - Происхождение и состав питания не важен. - невозмутимо повторил Каин.

   С жадностью вылакав все предложенное, я откинул голову обратно на землю и задумался. Только сейчас до меня дошло, что вокруг темно - глаза перестроились на ночное зрение настолько незаметно, что казалось, для меня всю жизнь было естественным видеть во тьме.

   Хотя нет, небольшой источник света все же имеется. Колония фосфорецирующих грибов-гнилушек в углу комнаты, отбрасывающих сполохи на стены помещения.

   Раз мою голову приподняли - значит я лежу на спине. Кстати, где это я ? Каждая последующая мысль становилась все четче, а думать становилось все легче. И вот еще, вопрос : куда делись стрелы из ноги и спины ?

   - Кровотечение остановлено. Заражение остановлено. Контузия устранена. Истощение частично устранено. - механически забубнил Каин. - Для наращивания мягких тканей необходимо питание, источник неважен.

   Перевернувшись на живот, я целеустремленно пополз к грибам.

   - Эй, ты чего ! - удивился шепот. - Совсем дурной ?

   Не обращая внимания на лестные комментарии, я начал меланхолично пожирать гнилушки, ощущая на зубах поскрипывание слабо светящейся массы. Органика, что поделать. Все лучше, чем камень.

   - Грым, он нам все освещение сожрет ! - возмутился бас. - Дай я его оттащу !

   - Да ну его...- отказался шептун. - Не видишь что-ли - человеку плохо. Укусит еще. А вдруг это заразно ?

   - Ты прав...-невесело усмехнулся невидимый собеседник. - Один черт нас уже скоро не будет.

   - Обнаружено отравляющее вещество в организме. Нейтрализовано. Восполняется истощение организма. Приоритет первой степени. Начато наращивание мягких тканей. Приоритет второй степени.

   Интересно, почему нас скоро не будет ?

   - Да и холод этот...Чертовы северные земли, дьявол бы их побрал.

   Опаньки. Кажется, из-за моей бессознательности портал вынес меня совсем не туда, куда ожидалось. Интересно, как далеко я сейчас от деревни третьего круга, куда были телепортированны все мирные жители с границы ?

   - Эх ! - начали сетовать из темноты. - Будь прокляты эти имперские вербовщики. Это же надо так - силком всех мужиков из деревни утащить, и бабье беззащитным оставить. Нас то ладно, не жалко, как варвары в атаку пойдут, так всех на фарш перемелют, а вот детей то, детей !

   Ну надо же, какое совпадение. Кажется, меня по счастливой случайности переместило в команду крестьян-смертников, экспроприированный из того самого поселения. Настройки портала видимо сбились, из-за беспамятства. Чавк.

   - Восполнение истощения завершено на шестьдесят два процента. - доложил Каин.

   Колония гнилушек оказалась намного обширнее, чем показалось поначалу. Уже несколько квадратных метров съел, а они все не кончаются. Ого ! Да тут дыра в стене ! Нука, нука...

   Спустя полчаса камера погрузилась во тьму а я полностью восстановил истощенный организм и частично зарастил полученные от стрел раны. Сами стрелы обнаружились недалеко от моего лежака - видимо, их выдернули сокамерники, умудрившись при этом не оставить в моей несчастной тушке ни наконечников, ни щепок. На удивление чистая работа для простых крестьян.

Помещение, в котором я находился, оказалось камерой временного содержания, с дырой в одной из стен, в котором обнаружился небольшой отнорок, ведущей к маленькому родничку. Вода была какая-то странная, маслянистая - видимо именно поэтому так активно и росли гнилушки. Это только сыграло мне на руку - с получением минералов, солей и микроэлементов проблем не возникло, если не считать премерзкую пленку, противно оседающую на зубах и деснах. Ну да ладно, зато недостаток жидкости восполнил.

   - Источник питания не важен... - передразнил я Каина, отрываясь от поверхности воды и прекращая жадно глотать. - Сколько еще ?

   - До частичного восполнения магической боеспособности осталось 12 литров 721 миллилитр жидкости. - невозмутимо отозвался сожитель.

   Спустя некоторое время, когда меня, откровенно говоря, стало подташнивать от монотонности процесса, а уровень жидкости в ручейке значительно понизился, внутренний собеседник скомандовал отбой.

   - Кпд преобразования материи в энергию низкий. - с сожалением добавил он. - Приходится объемами брать, а не качеством. Зато теперь у нас есть немножко сырой маны. Сейчас самовосстановление магической энергии запустим, да лечилку скастанем. Ап !

   Ногу со спиной ощутимо кольнуло, а в воздухе запахло озоном.

   - Вот и мяса нарастили. Как временная заплатка сойдет. - удовлетворенно хмыкнул Каин. - Шрамы потом уберем. Возвращайся к своим сокамерникам и проясни обстановку.

   - Ушел ползком, вернулся своим ходом. - настороженно бросил один из них, услышав мои неспешные шаги. - Ты кто такой вообще ?

   Его друг, любящий пошептать, лишь незаметно взял наизготовку стрелу, вытащенную из моего тела. Незаметно, естественно, по его меркам - я и в полной темноте видел отменно.

   - Посланник я. Из вашей деревни.

   - Как из нашей ?! - подался вперед обладатель баса, здоровенный рыжебородый детина с шикарной курчавой шевелюрой.

   Дальнейшие расспросы прервал едва слышимый звук горна где-то за пределами камеры.

   - Началось. - нервно выдохнул незнаконец.

   За стеной раздались невнятные крики команд и вот, спустя несколько мгновений, в двери забренчали ключами. Узников теперь трое, вот охрана удивится ! Крестьяне бросили на меня сочувствующие взгляды. Ой как не хочется объясняться со стражниками...Поди, докажи еще, откуда я взялся в закрытой камере.

   - Как только дверь откроется... - тихо сказал я сокамерникам.

   - Самовосстановление магической энергии завершено. - раздался голос в голове. - Инициирую протокол невидимости.

   - ...меня здесь уже не будет !

   Улыбнулся, и отступил на шаг назад, растворяясь в воздухе. Секундой спустя отворилась дверь, залив темное помещение слепящим светом нескольких факелов.

   - По одному на выход. - раздался хрипящий голос. - Общее построение.

   - Чё вылупились ?! - злобно рявкнул другой стражник. - Стены не видели что-ли ?! А ну на выход, живо !

   Крестьяне, судорожно сглотнув, перестали буравить взглядом место, где секунду назад находился незнакомый им человек.

   - Но там был посланец ! - попытался было вяло возразить рыжебородый, но был тут же вытолкан из камеры взашей взбешенным стражем.

   - Я тя ща так пошлю, шо никакие посланцы не понадобятся ! - хрипло пригрозил первый воин, заставив стоящих за спиной коллег рассмеяться. - Теснота камеры на мозги плохо влияет.

   Хорошо, что не додумался ляпнуть "маг из вашей деревни" - щас бы стража уже носом землю рыла, пытаясь отыскать в камере вражеского лазутчика-колдуна. Простите, парни. Вам пока ничего не грозит, а вот мое обнаружение точно ничего хорошего бы не принесло. Я к вам еще вернусь.

   - То, что тебя не видят, это еще не значит, что не смогут потрогать. Давай выбираться. - сказал Каин.

   - А почему протокол, а не заклинание ? - спросил я у Него, выскальзывая в коридор. Как хорошо, что дверь оставили закрытой, поленившись запереть.

   - Потому что в детстве меньше надо было хотеть стать джеймс бондом. - хихикнул сожитель. - Вот я тебя и уважил. А теперь двигаем отсюда, желательно помедленнее, а то маскировка подстраиваться не будет успевать.

   Надо сказать, что внутренний голос был прав - делать в коридоре было абсолютно нечего, разве что наблюдать за тем, как стражники открывают другие камеры. Узилище рыжебородого с шептуном оказалось первым по ходу от лестницы, поэтому и освободили их в первую очередь. Решив не дожидаться толкотни в коридоре, грозящей раскрыть мою невидимость, я поспешил по лестнице за первой парой стражников, уводящих моих крестьян.

   - У нас не полная невидимость разве, а маскировка ?

   - Не хватает маны. С теми крупицами, что есть, только заклятие хамелеона можно было слепить. Чем быстрее движемся - тем более заметны, не будем успевать подстроиться под окружающую среду.

   - А как мы щас выглядим ? - невольно заинтересовался я, оглядывая свою руку.

   - Глупый вопрос. - отмахнулся Каин. - Остановись, да посмотри.

   Ради интереса остановился и замер, пытаясь сохранить неподвижность. Забавные ощущения, однако : видеть себя, буквально тающим в воздухе, так, что сквозь свои конечности видно то, что находится позади них. Спустя пару секунд я окончательно расплылся на фоне стены, сам с трудом пополам находя очертания тела. Нормально, работает. А если в движении ?

   Прозрачность стала постепенно исчезать, демаскируя размытый силуэт, похожий на фигуру, полностью отлитую из ртути, или же из вечернего тумана : нечто аморфное, серое, со смазанными очертаниями и металлическим блеском. Терминатор 2 : Возвращение, мать его.

   Чем быстрее я двигался, тем заметнее становился. Оптимальной скоростью оказался неспешный шаг, все остальное для скрытности подходило мало.

   Экспериментируя и продолжая двигаться за стражниками, не подозревающими о таком необычном эскорте, сквозь переходы и коридоры я добрался до выхода из здания. Повезло, что воины никуда не спешили, идя строго вперед и не оборачиваясь, да и неуклюжие крестьяне тормозили перемещение.

   Выход на улицу никем не охранялся. Поразительная беспечность ! Стараясь не демаскироваться, я крадучись спустился с крыльца и затаился в кустах, наблюдая за снующими мимо воинами. На площади впереди шло построение новобранцев : стражники приводили всех новых и новых селян и пытались выстроить их ровными рядами. То там, то здесь слышались резкие окрики команд, а то и звуки зуботычин с затрещинами - инструктора явно не скупились на щедрые объяснения.

   Постепенно общая суматоха затихла, а неорганизованное стадо более-менее выстроилось, сформировав собой нечто похожее на имперскую когорту. Вооружения крестьянам пока что не вручали, видимо опасаясь попыток его использования не по применению.

   - Чувствую еду. - замогильным голосом провыл Каян. - Вкусную ! Полковой маг !

   - Уй... - передернуло меня. - А без поедания человечины никак не обойтись ?

   - Никто тебя его самого жевать не заставляет, бестолочь. - снизошел до пояснений сожитель. - Энергетическую оболочку выпьем, и все дела. Мы же не при смерти, чтоб за любое мясо хвататься.

   Меня невольно передернуло от подобного цинизма. Помнится, после недавнего пробуждения в камере крестьянская нога казалось такой вкусной...

   Искомый маг обнаружился недалеко от строения, из которого мы выбрались, так что идти пришлось недалеко. Точнее, красться. Кто-то за это ответит, ух ответит ! С каждым мигом на меня накатывало все большее раздражение : идти всего ничего, а приходится красться, аки тать ночной, стараясь не попадаться на глаза солдатам и насторожено замирать при виде патрулей.

   - В каком из ? - спросил я, пытаясь выбрать из нескольких походных шатров нужный. - Игра в наперстки.

   - В левом. - лаконично отозвался Каин. - Приятного аппетита.

   На шорох отодвигаемого полога маг даже не обернулся - лишь что-то невнятно пробубнил, посылая подальше надоедливого начальника стражи, да продолжил заниматься своими делами. Коричневато-золотистая мантия, небольшой рост, приземистый. На вид, по крайней мере со спины, он был довольно молодым, что играло мне руку : неопытный, легче справиться будет.

   Маг, пробормотав что-то себе под нос про тупых вояк, отвлекающих великого его от такого важного дела, продолжил прерванное было занятие. Я, невольно заинтересовавшись, подошел и внаглую заглянул через плечо. Перед колдуном стоял внушительных размеров котел с довольно отвратным на вид варевом, бурлящем и источающем поразительное амбре.

   Зелье варит. Интересно, какое ?

   Ладно, любопытство потом, сначала дело. Собрав слюну, я, подхихикивая про себя, отошел на пару шагов и харкнул в котел. Этот кадр надо было видеть !

   Взвившись в воздух, маг в полете развернулся ко входу и зашарил по шатру выпученными от возмущения глазами, пытаясь засечь вредителя. Вредитель, едва сдерживая рвущийся наружу хохот, стоял сбоку, всего-то в паре шагов, почти вне поля зрения и не шевелился, поддерживая маскировку. Интересно, что он будет делать дальше ?

   Армейский колдун, нахмурившись, выставил перед собой руки и сделал несколько пассов. Ой-ой, кажется магичит ! Пользуясь тем, что маг рассматривает противоположный от меня угол, я плавно перетек ему за спину. Едва успел замереть, как все помещение залил яркий свет, сильно резанув по глазам.

   Проморгавшись, я с удивлением увидел, что остался без маскировки. Маг же, задумчиво почесывая затылок, осматривал по-прежнему пустой шатер. Нарушителя не было выявлено. Еще бы, когда он стоит прямо у тебя за спиной !

   - Сюрпри-из ! - с придыханием пропел я на ухо колдуну, вонзая в его оболочку магический щуп. Судорожно дернувшись, тот резко обернулся ко мне, но сделать ничего не успел : манну я пожирал просто бешенными темпами, не позволяя начать формировать заклятие. В последний раз взглянув на меня уже начинающими мутнеть глазами, полковой маг осел без сознания.

   - Как же хорош-шоо...-промурлыкал сожитель, явно наслаждающийся потоком выкачиваемой энергии. - Были бы у меня кости - сейчас бы с хрустом потянулся. Давай с ним кончать, вон нож на столе.

   - А почему именно ножом ?

   - Жреческий.

   Это все объясняло. При смерти любого живого существа выделялся просто поразительный объем маны, правда, довольно специфический по параметрам. Собирать такую энергии можно было либо имея внушительный магический опыт, либо используя специальные приспособления. Жреческие, они же - жертвенные ножи, были довольно широко распространены и являлись одним из таких приспособлений. По сути, весь клинок представлял собой узкоспециализированный артефакт по выкачиванию сырой магии из жизненных сил.

   Застыв над бессознательным телом, я невольно заколебался. Одно дело убить в горячке боя и совсем другое - вот так вот, как свинью, зарезать человека, по большому счету ничего тебе не сделавшего. Помучавшись еще немного, я решился не убивать мага.

   - И так энергию на две трети восполнили. Нет нужды его резать.

   - А когда появится ? - фыркнул Каин, наблюдая за моими духовными терзаниями.

   - Когда на мои земли войной придут, неся с собой недобрые намерения, да пытаясь смерть подарить моим людям. - с твердой уверенностью ответил я. - Вот тогда пусть пощады не ждет.

   - Ладно. Тогда придется немного упростить. - хмыкнул сожитель, перехватывая управление и присаживаясь на корточки перед распростертым на земле магом. Чвяк !

   - Ну и зачем ты это сделал ?! - возмутился я, брезгливо отдергивая руки от жертвенного ножа, вонзившегося в икру на левой ноге колдуна. Крови не было - нож, являясь артефактом, часть выкачиваемой энергии пускал на поддержание жертвы в надлежащем состоянии.

   - С помощью таких клинков некоторые хитрые индивиды умудрялись устраивать пытки, растягивающиеся на несколько суток, а то и недель. - с восхищением в голосе цокнул языком Каин. - И жертва при этом не только не дохла, но и даже не заболевала ! Теперь чувствуешь ?

   - Угу.

   От ножа, настроенного на меня сожителем, потекла небольшая струйка чистой энергии, пополняя и без того восстановленные запасы. Лепота ! Магичь не хочу. А теперь пора отсюда выбираться - спасти крестьян в одиночку я явно не смогу, к тому же, не до конца восстановившийся.

   - Выбираться ? Ой ли...А как же напакостить перед уходом ?

   - И что ты предлагаешь ? Их же тут сотни ! Затопчут попросту. Одних магов в окрестностях уже чувствую штук 10, каждый из которых много опытнее меня. И это те, которые в расслабленном состоянии находятся, не скрываются ! Скорее всего бытовики. А ведь помимо них есть еще и боевые, которые привыкли постоянно ауру глушить и не фонить.

   Каин лишь тяжко вздохнул, и послал мыслеобраз понуро покачивающего головой старца.

   - И в кого ты такой дибил...

   - Но-но ! - вскинулся я. - Поговори мне тут еще. Конкретики давай.

   - Оглянись.

   Послушавшись, я повернулся и задумчиво уставился на котел, жижа в котором без присмотра мага стало грозно бурлить.

   - Э...

   На поверхности начали вздуваться пузыри, лопаясь с угрожающим хлопком.

   - Да. Э...то у нас зелье улыбки харона, по-другому известное как обезболивающее зелье. Выпил - и на пару часов дуб дубом. Хоть руку тебе тупой пилой отрезай - только поморщишься от брызгов, в глаза летящих. Боли не чувствуешь, уверенности в себе прибавляется. Крестьянам такое скормить - и вуаля, мясо с поля боя не побежит.

   - А почему булькает ?

   - Потому что кранты ему. Процесс приготовления довольно энергозатратный и муторный, надо постоянно поддерживать температуру, влажность, магическую насыщаемость, да несколько других условий. Именно поэтому, кстати, маг нас не заметил - занят был. А знаешь что самое приятное ?

   - Ну ?

   - То, что если это зелье упустить, то буквально за пять минут оно превращается в сильнейший яд, распознать который может лишь уже сталкивавшийся с ним человек. Намек понял ?

   - Не смей травить моих крестьян !!! - возмущенно зашипел я.

   - Что ? - удивился Каин. - А, тьфу ты. И не собирался. Ты хоть догадываешься, сколько это зелье стоит ? Его только имперским штурмовикам скармливают, чтоб боеспособность поднять. А твоя деревенщина и так и так в первом бою передохнет, что на нее такие деньги тратить ? От силы половина селян выживет. Заметь - я сказал выживет, а не останутся живыми и здоровыми. Из этой половины - половина калек будет, которые в лучшем случае сами передвигаться смогут.

   - Жалко.

   - У пчелки. Температуру в котле чуть-чуть прибавь, процесс уже пошел.

   - Да не об этом речь, крестьян жалко само собой. Я про воинов. Мы же один черт в будущем собирались аннексировать их империю. Смысл их убивать, если потом все равно на нашу сторону придется переманивать ?

   - Этих не переманишь. Идейные. Символику видел ? Тут часть того самого войска, что на наше подавление двинулось. Имперский Легион.

   - Так вот почему они так долго добирались !

   - Точнее, не добирались вообще. Видимо, стычка с варварами здесь более приоритетна. И, кстати...

   - Да ?

   - Что-то мне подсказывает, что основной наш конкурент находится в этом лагере.

   - Какой именно ? Их в последнее время развелось черезчур много.

   - Белый принц.

   - Таа-ак ! А ну-ка поподробнее, в прошлый раз вы мне ничего внятного так и не сказали.

   - Про министра военных дел - помнишь ? Так вот это он и есть. За руку, конечно, дядю этого никто не хватал, но почти достоверно известно, что именно он курирует Белую Церковь. Этакий серый кардинал - и светская власть, и духовная одновременно. Ни Первосвященник, ни Император ему не указ. Они, конечно, де-юре первые лица государства, но, де-факто, реальной власти не имеют. И армия, и религия, и экономика в его руках. Потому белым принцем и называют, за глаза естественно. Белым - потому что церковь, принцем - потому что Империей правит.

   - А если его устранить ?

   - До тебя, можно подумать, никто не пытался. Самый умный, тоже мне. Почти вся знать спит и видит, как бы его сместить, и самим усесться во главе Империи, а половина из них такие попытки уже предпринимала. Тех заговорщиков, кого смогли отследить, долго пытали и казнили каким-нибудь особо мерзким способом, в назидание всем остальным.

   Надо ли уточнять, что ни одно покушение даже близко не подошло к своей цели ? И охрана нереальная, и сам воин хоть куда. Маг, опять же, неслабый, с обширным боевым опытом. Похожая ситуация и среди духовенства, хотя там желающих уже поменьше - фанатики все же, идейные.

   - А он зелье, случаем, не ням-ням ?

   - Совсем не ням.

   - Значит покушение ?

   - В ослабленном состоянии, как сейчас - не осилим. Терпит время пока. Травим солдат, спасаем крестьян, да валим отсюда поскорее.

   Я обернулся на валяющегося под ногами мага. Надо бы тело спрятать.

   - Опаньки ! - воскликнул Каин. - Ну-ка, переверни его на живот.

   - Нагибаться лень...

   Телекинез после упражнения с палками получился настолько естественным, что я даже не успел опомниться, как легким взмахом руки перевернул довольно увесистую тушу. Как третья рука выросла - никакого отторжения, или ощущения, что магией пользуешься ! Тренировки магистра Конта определенно пошли на пользу.

   - Так я и думал. На правой руке смотре, на предплечье, знак отличия. Подожди тело прятать, сначала попытаемся залезть к нему в мозги. Много секретной информации нарыть можно. Карательный отряд Белого принца, дивизия для особых поручений. Ладони на голову ему положи, ага, указательные пальцы на виски. Так. Ап !

   Перед глазами замелькали образы, вереницей сменяя друг друга. Целый мир воспоминаний : события, лица, проишествия...Все было мутно, словно я смотрел сквозь сильно запотевшее стекло.

   - Сосредоточься ! - злобно рявкнул Каин. - Фильтруй !

   Пришлось напрячься и результат не заставил себя ждать. Образы обрели четкость и яркость, будто я сам присутствовал в этих события.

   Искаженные лица стариков, сгорающих заживо, в беззвучном крике открывающих рты...

   Стоящий на коленях подросток, шамкающий выбитыми зубами...

   Маг, с глумливой ухмылкой, щелчком пальцев вырывающий у парня язык телекинезом...

   Наполненные болью глаза окровавленной женщины,  из последних сил ползущей вперед, в тщетных попытках спасти своих детей из-под обваливающейся крыши пылающего здания...

   Крепостная стена, в которую веселящиеся маги кидают какие-то свертки телекинезом...

   Горестный вой стоящих на стенах стражников, наблюдающих эту бомбардировку...

   Красные пятна и чвякающий звук, возникающий при столкновении свертков со стеной...

   Заплаканное лицо младенца, виднеющееся из укрывавшей его ткани...

   Лицо того же младенца, когда его, свертком, поднимают в воздух телекинезом...

   Кровавые брызги и хруст костей при столкновении с холодным, мертвым камнем...

   Не прошло и трех секунд, как мой желудок взбунтовался. ЧТО ЭТО ?!

   Я очнулся, едва сдержав рвотный позыв. Если бы не модифицированная система пищеварения, то остатки недавно съеденных грибочков оказались бы на полу. Увиденное просто потрясало своей холодной жестокостью и цинизмом. Даже у фашистов не было таких кровавых развлечений.

- Спокойно, спокойно... -засуетился Каин, чувствуя, как мой разум поглощает ярость.

   - Эта. Дрянь. Должна. Сдохнуть. - с трудом сдерживаясь, отчеканил я. - И все, кто был с ней. До единого.

   - Оттащи его с прохода сначала, а то мало ли, в шатер кто-то зайдет.

   Я поднял бессознательную тушу телекинезом и свалил его в угол шатра слева от булькающего котла. Ярость клокотала, требуя выхода. Уничтожить !

   За спиной раздался едва слышный шорох отодвигаемого полога, а затем моментальный звон вытаскиваемого из ножен клинка. Чувствуя, что развернуться не успеваю, я бросил все силы на создание сзади магического щита.

   Как оказалось, бестолку. Из груди, прямо у сердца, пронзив тело насквозь, вышло сияющее белым лезвие, заставив меня хрипло забулькать кровью. Нашпиленный, словно бабочка, я не мог даже пошевелить конечностями - меч перебил спинной мозг, полностью парализовав меня. Клинок провернули в ране и резко выдернули вместе с куском мяса, оставив в плоти дырку размером с кулак.

   Больно. Очень. Одним ударом поразили сразу три жизненно важные точки : сердце, легкое, спинной мозг. Это был явно не простой воин. Больно.

   - Возможно один из охранников белого принца. Магически усиленная элита с артефактным оружием. Потому щит и не спас. - пояснил Каин. - Кстати, ты в курсе, что после таких ран не выживают ?

   Согласно булькнув напоследок кровью, я начал оседать, сломанной куклой падая на землю. Главное - не задеть котел, он мне еще понадобится. Голова с легким ударом коснулась земли, безвольно откинувшись набок и являя миру остекленевшие глаза. Воин хмыкнул и внаглую вытер об мою одежду клинок, очищая его от крови. Опять в позвоночник. Скотина. Ты за это еще поплатишься. Сознание начало тускнеть, грозя выключиться спустя считанные мгновения.

   - Критическая ситуация. - доложил сожитель. - Запускаю экстренное восстановление организма. Требуется питание.

   Убийца, перешагнув через мое безжизненное тело, склонился над магом, проверяя у того пульс. Это было последним, что он успел сделать.

   - Запущено преобразование манны в энергию. Выполнено. Инициирован всплеск энергии. Выполнено. Ап !

   Я взвился с земли, будто меня шарахнули из дефибриллятора. Воин, испуганно вздогнув, начал было судорожно разворачиваться на звук, еще в повороте выхватывая из ножен клинок, но не успел. Хлыстом телекинеза я отрубил ему голову, и тут же упал рядом. Что-то с хрустом лопнуло. Упс. Кажется, это было мое сердце.

   Видимо магия использует намного больше энергии, чем физическая активность. С телекинезом я переборщил, хотя...Еще не факт, что такую элиту голыми руками с дыркой в сердце победишь. Больно. Подкатила слабость, заставив картинку перед глазами смазаться. Сверху закапал небольшой дождик, забрызгивая артериальной кровью все вокруг. Без головы не повоюешь, однако. Мир начал медленно тускнеть, норовя выпихнуть меня в беспамятство.

   - Всплеск энергии исчерпан. Критические повреждения. - забубнил Каин. - Необходимо питание, источник неважен. Инициирован всплеск энергии.

   Тело словно ударили током - одновременно заныли все мускулы, требуя напряжения. Резким рывком я подтянулся к лежащему передо мной магу. Вот и питание. С волками жить - по волчьи выть.

   - Пробуди его и парализуй. - пробулькал я.

   - Надеюсь ты знаешь, что делаешь. - нахмурился сожитель, однако мой приказ выполнил.

   Маг очнулся, заворочался было, но тут же застыл, испуганными глазами вперившись на меня. Пришло время расплаты, тварь !

   -Всплеск энергии исчерпан. Критические повреждения. Остановка сердца. Порванное предсердие. Повреждение мягких тканей. Заполнение легких кровью. Поврежденный спинной мозг. Повреждение нервной системы. Повреждение костных тканей. Сбитые позвонки.

   Уровень маны приближается к критически низкому уровню. Необходимо питание, источник неважен.

   Собрав последние силы организма, я ухватился за ногу колдуна и с чавканьем впился в нее. О-о-о, да-а ! Как же хорошо. Парное, сочное мясо с кровью, живительным теплом проваливающееся прямо в желудок. Каждый укус приносил мне все больше сил, позволяя с все возрастающим энтузиазмом рвать плоть зубами - такую теплую и мягкую, что аж скулы сводило. О боги, как же вкусно !

   Глаза мага, неспособного даже пошевелиться, выражали целый океан боли, но поделать он ничего не мог. Пусть ты не кричишь физически, но я слышу твой крик души. Кричи, родненький, кричи. Мне нужно еще мно-ого сил восполнить, мно-ого мяса. Получай, сволочь. Мучайся за все те страдания, что ты причинил !

   - Вкусно ? - участливо спросил Каин, когда с одной ногой было покончено, а колдун, сильно побледнев от потери крови, почти не выражал эмоций, скатившись в беспамятство.

   - Угумс. - прочавкал я, принимаясь за руку.

   - А ничего, что ты человечину сейчас уплетаешь за обе щеки ?

   Только сейчас до меня дошло, что я делаю. Со звуком "пфу-у" выплюнув изо рта ошметки плоти с кусками одежды мага (грыз напрямую, не утруждая себя) я склонил голову в рвотном позыве, сотрясаясь всем телом. Тщетно. Желудок был девственно пуст - все мясо тут же превращалось в энергию для заживления ран.

   Сожитель захихикал, явно довольный эффектом.

   - Скотина, ты что, остановить не мог... - простонал я, передергиваясь от раскинувшегося перед глазами зрелища.

   - А зачем ? С такими ранами, к тому же. Спасение утопающих - дело рук самих утопающих. Больно уж не хотелось свои силы тратить. Привыкай, ты, все же, Темный Император и для врагов должен быть страшен !

   Вместо ответа я лишь в очередной раз задергался всем телом, не в силах сдержать рвотные позывы. Легче не становилось.

   - Кстати, так и быть, можешь не доедать. Скажи спасибо жертвенному ножу. Пока ты колдуна пытал - он целую кучу магии впитал. На то, чтобы вылечиться и убраться отсюда - с лихвой хватит. - отсмеявшись, сказал Каин. - А теперь лежи и не дергайся. На скорую руку повреждения я уже зарастил, сейчас полноценно надо. Заодно успокоительного тебе введу, чтобы дергаться и нервничать прекратил. Инициирую полное восстановление организма. Ап !

   Мое тело забилось в конвульсиях. С хрустом встали на место позвонки, медленно начала зарастать мясом дыра в груди, с хлюпаньем хлынула кровь изо рта, освобождая легкие. Сердце, вылечив повреждения, вновь забилось ровно и размеренно, а не через пару раз, да и то с трудом, как это было недавно. Черт побери, как же хорошо чувствовать себя живым !

   - А почему при откате от телепортации было больнее, чем сейчас ? - прохрипел я, пытаясь подняться с земли.

   - Потому что магическое, в смысле, эфирное тело более чувствительно, чем физическая оболочка, ибо работает с энергией напрямую. Иногда его по неграмотности называют душой, иногда - аурой. Глупости полнейшие, ибо аура - это общий энергетический фон магического тела, а душа - его отражение в эфирном и астральном планах.

   - Одним словом, остаться без руки намного менее болезненно, чем без куска магической оболочки ? - я кое-как встал и попытался отряхнуться, что оказалось довольно глупой затеей. В крови было вымазано все, начиная от лица и заканчивая ступнями.

   - Именно. Если у тебя оторвало руку, то пропадает всего лишь связь между двумя кусками мяса - тобой и твоей конечностью. Такого рода повреждения можно регенерировать - вырастить новые нервные волокна, мягкие ткани, кости, связки, сухожилия и все остальное. При повреждении же магической оболочки страдает сама твоя энергетическая суть, что есть намного хуже, ибо задействует сразу несколько миллионов параметров, которые восстановить очень и очень непросто.

   - Выходит, если мне оторвут кусок оболочки, отвечающий за использование руки...

   - ...то своей конечностью ты пользоваться попросту не сможешь. Безвольно обвиснет плетью, и будет болтаться так до тех пор, пока оболочка не восполнится, что намного более сложный и длительный процесс, чем регенерация физическая. Слышал же о проклятиях ? Они именно по энергетической сути бьют, а потом это все уже отражается на физической. Лечение закончено, кстати, давай действовать.

   - И куда мы их денем ?

   - Можно подумать тебя азам магии земли так и не научили...

   И то верно. Одно из простейших заклятий в школе природы как раз предназначалось для похорон, и по манне практически ничего не стоило. Повинуясь моему жесту, земля под трупами задрожала, и начала медленно, с чавканьем, поглощать убитых. Наблюдая за погружающимися в грунт врагами, я невольно задумался. Какая-то мысль упорно пыталась пробиться сквозь заграждение слоновьей дозы успокоительного.

   - Стоп !!! - осенило меня. - Стоп-стоп-стоп !

   Земля нехотя начала возвращать уже наполовину погрузившиеся в нее тела. Для них появилось новое, более веселое применение. Веселое, разумеется, не для врага.

   Рассказав план Каину, я получил его одобрение и предвкушающе потер руки. По мане как раз должно было хватить, пусть и впритык.

   - Итак...- хрустнув воображаемыми пальцами, произнес сожитель. - Простейшие заклятия из школы некромантии вам как раз давались довольно легко - умения не нужно, лишь грубая сила. Начинайте, Маэстро.

 

   ***

     Скрытый от посторонних глаз заклятием невидимости, я сидел на крыше здания, в котором недавно держали крестьян. Лепота. Дело было сделано, так что осталось лишь весело хихикая наблюдать за разгорающимся в лагере переполохом.

   Сил, правда едва хватало на то, чтобы жевать свистнутый из шатра окорок - потрудиться пришлось знатно. Еще один подвернувшийся под руку маг противника оказался как нельзя кстати. А нечего было проверять, что это по стене зашуршало ! Не сунулся бы - не получил бы по голове ! Скрытный я, не люблю, когда подглядывают. Теперь несчастный колдун лежал без сознания рядом со мной с жертвенным ножом, воткнутым, на этот раз, из вредности, в мягкое место. Мана постепенно восполнялась - еще немного, и можно будет магичить.

   - Смотри, забегали ! - возбужденно прошептал Каин, проникаясь торжественностью момента.

   В самом центре палаточного лагеря раздался звон стали и грозные окрики команд. Надо же, докуда мои создания умудрились незамеченными добраться !

   - На сколько их хватит, как думаешь ? - задумался Каин, пытаясь по звукам судить о разгорающейся битве.

   Чей-то истошный выкрик, и последовавший за ним негромкий взрыв явно говорили о том, что там сейчас жарко.

   - Воин да маг. Действуя в связке они немало народу положить могут успеть, пока те не очухаются. - я с удовлетворением отметил еще несколько взрывов. - Идея определенно была хорошая.

   - Скажи спасибо магистру Конту, что колдовать научил тебя, дуралея, за такое короткое время. - ответил сожитель. - И мне тоже спасибо.

   - А тебе то за что ? - удивился я.

   - За знания.

   - Что верно, то верно. Без нашего слияния черта с два бы я об искусстве некромантии столько узнал.

   - Заодно и попрактиковался. - радостно воскликнул Каин, заслышав очередной истошный вопль. - Нет, ты только послушай, что творят !

   Надо сказать, я был удивлен, что умертвия19, состряпанные на коленке некромантом-недоучкой (читай - мной) оказались настолько сильны. Выходит, не зря в них последние силы вбухал, так, что до крыши пришлось чуть ли не ползком в маскировке плестись.

   - Эх ! - огорченно вскрикнул внутренний собеседник, почувствовав обрыв связующей нити. Кажется, одного из моих недоделок окончательно упокоили. Ничего, времени они выиграли более чем достаточно.

     - Ух ! - почти тут же последовал еще один огорченный вскрик. - Второго тоже.

   Весь лагерь засуетился, будто муравейник, в который ткнули горящей палкой. Подожженный умертвием шатер погасили, а тела вернувшихся к жизни изрубили на кровавый фарш. То там, то здесь, зазвучали выкрики команд, началась бестолковая беготня. Тоже мне, элита элит. У себя под носом такое прозевали.

   - Смотри, возвращается ! - обрадовался Каин, первым увидев третьего поднятого воина, того самого, что едва меня не убил. Первые двое, вступив в неравный бой, заранее обреченный на провал, лишь отвлекали внимание. У элитника было отдельное, секретное задание.

   - В расход его. - категорично заявил сожитель. - Пока не догадались, что к чему.

   Умертвие, повинуясь моему приказу, выскочило из тени шатра и одним отточенным ударом снесло голову дежурящему часовому. Второй, оборачиваясь на шум, не успел даже пикнуть - лезвие пронзило его горло, выйдя из позвоночника и переломив хребет. Пожалуй, я даже после смерти опасаюсь этого бойца. Просто монстр !

   - Хорошо, что сил не пожалели, довели ритуал до конца. - одобрил внутренний собеседник действия своего творения. Еще раз спасибо дяде Каину, за его знания, да опыт. Если бы не я - черта с два бы что получилось. У элитных бойцов защита на поднятие, еле осилил !

   - Спасибо, дядя Каин ! - отмахнулся я, наблюдая, как умертвие собирает кровавую жатву, проходя сквозь ряды обычных воинов как ледокол. Однако, паника длилась недолго - спустя девять жертв (считал даже !) на пути элитника, словно из-под земли, вырос маг.

   - Упс... - только и успел сказать сожитель, наблюдая за тем, как немертвый боец рассыпается кучкой пепла. - Одним взмахом руки. Силен, мужик. Может быть это он ?

   - Кто - он ?

   - Тот самый. Злобный и могучий воин-маг Белый Принц.

   - Один черт не осилим сейчас. Ослабли.

   - Эт да-а...Тогда ждем обеда и валим отсюда.

   - А крестьяне ? - взгрустнул я.

   - Если все получится, то ничего с ними не случится. - фыркнул Каин. - Без боя варвары выиграют.

   Надо сказать, сожитель оказался прав. Обед все расставил на свои места.

   Умертвию оказалось намного легче пробраться под маскировочными чарами на полевую кухню, чем мне. Мертвые не дышат, и, следовательно, абсолютно неподвижны, когда замирают; не сбивают маскировку случайными движениями - не могут чихнуть или оступиться; не излучают тепла и энергии жизни, да не фонят в защитных амулетах, рассчитанных на живых. Ох, чую, контрольно-пропускная система лагеря явно подвергнется модернизации сегодня вечером. Такой заговор под самым носом ! Надеюсь, повара не сразу казнят, а хоть допросят для порядка - не виноват все же.

   Боевой дух армии, и так слегка подорванный внезапным нападением их же товарищей, правда, слегка мертвых, теперь окончательно упал до нулевой отметки. Практически вся элитная часть отравилась подмешанным в еду зельем и теперь в муках корчилась в лазарете. Амулеты наличие яда попросту не заметили - как же, ведь это полезное зелье, для усиления боеспособности ! Точнее, было им до тех пор, пока до него не добрались мои корявые ручонки. Хи-хи.

   Помимо элитной части отравы хватило и на обычных солдат, едальни которых попались умертвию по пути. Простые воины, правда, до лазарета не доживали - иммунитет совсем не тот. Трупы штабелями - кажется, именно таким циничным термином в книгах по некромантии описывается один из видов "заготовок материала". Опять хи-хи. Что-то я подозрительно радостным стал.

   - Сделал гадость... - вскинулся Каин.

   - Не в этом дело. Скорее, мана восстановилась почти. Уже можно жертвенный нож вынимать.

   Сожитель, на миг перехватив управление, послушался. А затем нагадил. С противным хлюпаньем вытащив нож из задницы полкового мага, он легким толчком ноги отправил того в полет, столкнув с края крыши.

   - Совсем сдурел ? - чуть не подпрыгнул я от такой подлянки. Снизу раздался звук глухого удара.

   Каин, вновь перехватив тело, с интересом свесился и осмотрел результат своих трудов. Как пятиклассник, ей-богу, что с крыши презервативы с водой кидает ! А потом с радостной улыбкой еще и выглядывает : попал или нет ?

   Попал. Далеко внизу, одно на другом, в нелепых позах валялись три тела.

   - Стр-райк ! - захихикал сожитель. - Троих одним ударом. Хреновый патруль ! Надо не только по сторонам, но и вверх поглядывать !

   - И зачем ты это сделал ? - обиженно спросил я.

   - Чтобы не ставить тебя перед муками выбора. - пожал воображаемыми плечами Каин. - Ты бы, конечно, смог ему горло перерезать, но зачем напрягаться ? Кошмары бы ловил потом, натура чувствительная. Тоже мне, Темный властелин.

   - Горло. - поморщился я.

   - Вот именно. - категорично отрезал внутренний собеседник. - Уж поверь, он бы тебя с превеликим удовольствием укокошил. Не ножом, правда, а магией. Даже не раздумывая. На войне как на войне, а он был врагом.

   - Кончай мне тут эмоциональные составляющие расписывать. - передернулся я. - Что с крестьянами ?

   - А что с ними может быть ? - удивился Каин. - По домам отправят. Ты погляди, в каком состоянии войско, кто его на варваров поведет ?

   - Точнее не кто, а кого. - усмехнулся я, наблюдая носилки с очередным пострадавшим бойцом. - Ладно, верю. Тогда давай делать ноги, там вторая волна степняков на подходе.

   - Успеваем. - отмахнулся сожитель. - Ап !

 

   ***

   Переместились мы как снег на голову, причем в буквально смысле этого слова.

   - Кто-бы ты ни был, ты пожалеешь об этом ! - вперемешку с ругательствами патетично прошипел Кесс, пытаясь выбраться с самого низа кучи-малы.

   - Сколько можно, а ? Опять с координатами напутал, скотина. - пожурил я Каина, слезая с чьего-то помятого тела.

   - Подумаешь ! Устал я. Деревня нужная есть рядом ? Есть. Так что нечего мне тут. Сами виноваты, что под ногами путаются. - пробубнил сожитель. - И вообще, в следующий раз сам телепортироваться будешь.

   - С неба свалился пропавший Король... - раздался за спиной знакомый до боли голос.

   - Император ! - поправил я, вставая.

   - ...воины пали пред ними горой. - закончил рифмовать Макс, и радостно заржал. Ни грамма сочувствия к тем, на чьи головы я упал. Узнаю старину !

   - А почему "ними" ? - переспросил я, пыхтя в объятиях друга.

   - Так вас же с призраком двое. - отмахнулся он.

   - Сам ты призрак ! - завопил Каин. - Достали уже !!! Накося выкуси. Ап !

   Миниатюрная молния, скользнув с моих пальцев, ударила точно в пятую точку напарника. Тот, возмущенно вскрикнув, отскочил и принялся ожесточенно потирать атакованное место.

   - Докладывайте. - прервал я зарождавшуюся было отповедь. - Потом расскажу, где был.

   - Первая волна кочевников укрепилась в деревне, поделила богатство, передралась за него, завтра планирует выдвигаться к следующей деревне. Резать, насиловать - соскучились узкоглазые.

   - Это плохая новость. - нахмурился я. - А теперь давай хорошую, по классике жанра.

   - Вторая волна степняков прибудет через пять часов. - глумливо ухмыльнулся Макс. - Задолго до отхода первой. Все по плану.

   - Великолепно. - я заулыбался, будто кот, объевшийся сметаны. - Лучшего и быть не могло. Пошли, пообедаем, а то мне тут такую гадость жрать пришлось...Бр-р !

   - Гадость ? - переспросил Кесс, выползя наконец из кучи-малы. Будучи магом жизни, на таком близком расстоянии друид прекрасно чувствовал отголоски эманаций боли и смерти в моей ауре.

   - Тс-с-с. - прижал я палец к губам. - Что упало, в смысле, съело - то пропало. Идем.

   По словам Макса, едва он очнулся, как тут же вернулся сюда, приведя подмогу. Увы, опоздал. Однако, найдя магов ковена, коварно попытавшихся напасть на беззащитного Императора, все понял. Сопоставить факты и понять что к чему много времени не заняло. Люблю свою команду ! Сделали соответствующие выводы, приняли меры. КСБ шуршала вовсю, подготавливая ответный удар. Кто к нам с чем зачем, тот от того и того.

   Пришел и мой черед рассказывать. Компаньоны новости об уменьшении поголовья врагов обрадовались (оставшись, правда, без щепетильных подробностей). Поругали за причиненные волнения, пожурили за недогадливость - мог бы и весточку магическую послать, что жив, цел и все в порядке. Пришлось каяться, да обещать, что больше такого не будет.

 За трапезой время пролетело незаметно и вот, разведчики доложили о приближении второй волны степняков.

   - Showdown !20 - выдохнул я, наблюдая с заранее заготовленной позиции армию вторжения. Количество кочевников просто поражало - казалось, это не войско, а одна большая змея, плавно скользящая по дороге. Скользящая, и явно не собирающаяся заканчиваться.

    - Раза в три больше, чем первопроходцев. - покачал головой Макс. - Осилим ?

   - Чужими руками. - краем рта ухмыльнулся я.

   - Вымощена дорога в ад. - захихикал Каин, проникшись ситуацией.

   - Надеюсь, во время моего вынужденного отсутствия вы все подготовили ?

   - Да, сир. - с шутливым поклоном, напарник протянул мне шкатулку из красного дерева. - Ключи активации.

   - Тогда отступаем поближе к деревне.

   - Да, сир ! Кстати, еще одно. Кейт подсказала, сама бы не додумался. Реструктуризация всех магических потоков. Все рычаги управления вот в этой бздюшке собраны. - пояснил Макс, доставая из шкатулки небольшую желтоватую печатку, больше похожую на церковную просвиру. - Для активизации достаточно лишь сломать печать.

   Шутник, тоже мне. Аналогии какие привел. Дождавшись, когда передовые отряды второй волны окажутся буквально в паре километров от дозорных первой, я раскрошил в пальцах первую печать.

   Вокруг деревни тут же замелькали сотни магических нитей, опутывая каждый предмет, находящийся внутри частокола.

 

   На землю посыпались крошки второй печати. Нити, накрыв полотном практически всю территорию селения и его окрестности, замерли, и начали быстро густеть, превращаясь в пленку дыма, скрывающую от посторонних глаз все, что под ней.

   Третья, последняя печать хрустнула в моих пальцах. Туман, замерцав, испарился, будто его и не было. Но что-то изменилось, ощутимо изменилось.

   В голове невольно вспомнился стишок, как нельзя кстати подходящий к ситуации. Запрокинув голову, я начал негромко декламировать21 :

   - Мы не духи лесов, и не духи полей...

   Уверен, что будешь ты к нам подобрей ?

   Нас много, мы злые, мы - кружим во тьме.

   Уверен, что видел ты нас лишь во сне ?

   И вот мы пришли. Но не рад ваш мир нам !

   А значит, устроим у вас здесь бедлам.

   Открыл ты глаза ? Поскорее закрой.

   А то ошибаться ты склонен порой.

   Веришь в силу свою, веришь в собственный взор ?

   Не осилишь ты нас, не неси такой вздор.

   Ни много, ни мало, все будто во сне.

   Извечные войны всегда на земле,

   Везде и повсюду - иль друг, али враг.

   Вопрос : как закончить ?

   Ответ : а никак.

 

   Закончив поэзию, я замер, задумчиво глядя на небо. Облака, на удивление спокойные облака. Какие же вы отстраненные от мира сего. У вас нету ни печалей, ни забот - лишь ветер, подгоняющий, приводящий в движение. Возможно, когда-нибудь и я последую вашему примеру. Усядусь на троп, женюсь, и буду протирать задницу в королевской мантии. Но...Для начала разберусь со всем этим дерьмом в своих землях.

   - Ух, тля ! - педернуло Макса, магией приблизившего происходящее в деревне. Да уж, бинокль компаньону теперь явно не нужен. - Ты где эту гадость откопал ?

   - В одном малобюджетном фильме ужасов. - захихикал я. - В котором режиссер явно рассуждал так : а зачем тратиться на дорогостоящую компьютерную графику, если из подручных материалов можно сделать не хуже ?

   Надо признать, ему это удалось. Костюмы монстров в ужастике получились настолько отвратными, что меня (человека не впечатлительного) аж передергивало несколько раз.

   Именно так мы и поступили здесь. Финальная часть моего плана заключалась в том, чтобы стравить между собой две волны вторжения. Кто бы не выиграл - нам же лучше, добивать меньше придется. В мое отсутствие команда наложила магию иллюзии практически на каждый камень в этой округе, исключив даже малейший шанс неудачи. Теперь, армия узкоглазых, ожидающая увидеть мирную деревню, доступную для набега, столкнется с заброшенным селением, наводненным нежитью. Страшной такой, разлагающейся. Фу-фу.

   Поскорее бы передовые отряды в бой втянулись. Тогда можно будет еще иллюзий подлить, разжигая склоку.

   Кочевники, словно услышав мои мольбы, ускорили темп, в считанные минуты достигнув деревни. Часовые, поначалу ошалев от надвигающейся на них орды, спохватились, забив тревогу. Из домов, мобилизуясь в спешном порядке, начали выбегать степняки из первой волны вторжения, готовясь дать отпор. Да начнется всеобщая свалка !

   Кесс не подкачал - нашел на возвышении несколько крепких деревьев, подкормил их чем-то, магии вбухал. В результате несколько исполинов вознеслись выше крон лесного массива, открывая чудесный вид. Подниматься, правда, было высоковато, ну да черт с ним. Мы расположились на удобном настиле, выращенном под самыми кронами двух соседних стволов.

   - Пивка не хватает. - хмыкнул Макс, наблюдая за разворачивающимся действием.

   Степняки из первой волны соскучились от безделья, а из второй - от долгожданного похода к заветной цели. Резня получилась знатная.

   - То ли еще будет. - запрокинув голову, я вновь взглянул на облака.

   То ли еще будет.

 

   ***

   Когда на подоспевшую к деревне конную орду, составляющую основной ударный кулак степняков, широким потоком хлынули чары иллюзий, все стало предрешено. Безусловно, узкоглазые чародеи попытались предотвратить враждебную магию, но...тщетно.

   Не заметив плотины, бойся последствий. Иллюзиями было пропитано практически все вокруг - растительность, дороги, сама деревня и даже земля ! Из почти незаметного магического фона поток иллюзий превратился в безудержный водопад, пеленой хлынувший на людей. Людей, и братьев их меньших. Хватило всего нескольких секунд, чтобы до смерти перепугать лошадей конников. Несколько секунд, в которые еще можно было что-то предотвратить. Несколько секунд, отделяющих сотни степняков от поцелуя костлявой.

   В такие моменты тянет пофилософствовать. Например, что же такое сила ?

   Несколько тысяч свихнувшихся от страха лошадей - это сила. Неуправляемая, яростная и безудержная. Особенно ясно начинаешь это понимать, когда весь табун, от топота которого сотрясается земля, несется на тебя. Особенно, когда ты смотришь за такими несчастными издалека, наблюдая, как неудержимая лавина сносит ряды пехоты; как легко, будто игрушечных, сносит в стороны солдат, находящихся на пути у лошадей; как ломаются под копытами человеческие тела. В такие моменты кажется, что этот хруст - осязаем. Хруст костей и проламывающихся черепов, который ты не можешь слышать, ибо находишься слишком далеко. Слишком далеко от собирающей жатву смерти. И наверное...это к лучшему.

   Активируется еще одна управляющая иллюзиями нить, и...Волна лошадей, прямо по забившимся в судорогах передним рядам, устремляется вбок, по большому кругу обходя деревню. Вздувающиеся ноздри, расширенные, ничего не соображающие глаза, всхрапывающие губы...Жалко животных.

   Голова-а ! - протянул Макс, едва успевая подсчитывать итоги. - Как ловко конными манипулируешь !

   Впрочем, это для нас - итоги. А для кого-то - потери.

   - Пора заканчивать. - отстраненно сказал я, когда табун пошел на третий заход. И лошади выдохлись, то и дело спотыкаясь и падая, и сминать было практически некого. Все, кто остался в живых, разбежался по разным концам деревни. Места много, всем хватит. Пора устроить одну большую братскую могилу.

   Натянулась очередная нить, заставляя всех степняков спасаться от неведанного врага, бежать, искать свое спасение внутри деревни, внутри частокола. Надо же, сколько вас выжило. Пора это исправить.

   Достав из шкатулки еще одну печать, особую, кирпично-рыжего цвета, а покрутил ее меж пальцев. Финальный штрих.

   - И поглотит тех нечестивых геенна огненная. - разнесся мой размеренный голос над кронами леса. - И испытают они муки адские.

   - Ап-минь ! - добавил Каин, с хрустом сжимая кулак.

   Ров с нефтью, и так местами демаскированный угодившими в него воинами или лошадьми, начал медленно разгораться. Зарево с каждой секундой становилось все ярче и ярче, освещая окрестности пугающим, почти багровым огнем. Вокруг деревни разгоралось пламя, пламя войны. Если конечно, можно назвать пламенем язык огня метров пять в высоту. Да, я жульничаю, что поделать. Попыток наколдовать защиту не было - о том, чтобы воины уничтожили своих чародеев, я позаботился в первую очередь.

   Магические заслонки, получив сигнал, перестали сдерживать жидкость во рве и она, нехотя но верно, начала двигаться к центру поселения по специально вырытым канавкам. Огонь полз, пожирая землю и все, что попадалось на его пути.

   Несколько тысяч загнанных в кучу людей и почти столько же лошадей, выпученные от ужаса глаза, открытые рты, пытающиеся выхватить хоть глоток живительного воздуха. Тщетно. Натяжение еще одной управляющей нити и вот, внезапно поднявшийся ветер, начинает дуть точно в центр поселения. Один большой, величественный погребальный костер. Интересно, какая температура в эпицентре ? Щепотка магии - и ветер превращается в настоящий ураган, сдувая с поверхности рва нефть и небольшими кучками снося ее в деревню. Огненный ад в миниатюре.

   - Жизнь недолгая, так проживи ее ярко, да ? - вздохнул Каин, наблюдая всполохи пламени. - Заканчивай с этим.

Я сжимал кольцо огня до тех пор, пока гореть стало практически нечему.

   - Прах к праху.

   Повисло напряженное молчание. Да уж, смерть нескольких тысяч человек - не лучшее зрение.

   - Слишком много трупов осталось за пределами деревни. Гнить будут, вода да земля трупным ядом пропитаются. - нарушил тишину я. - Распорядись, чтобы прибрали. Огонь будет еще полдня-день гореть, времени хватит.

   - Да, сир.

   Усталость накатывала с каждой секундой все больше и больше, а тело категорически требовало отдыха. Слишком многое ему пришлось пережить за последние пару дней.

   - Домой ? - спросил Макс, почувствовав мое состояние.

   - Домой. - согласился я. Какое сладкое это слово.

   Домой.

Глава 14. Шаг вперед…и два назад.

   Дом, плед, чай - все, что порой нужно человеку для счастья.

   Точнее - ужин, травяной отвар и сон, если переходить на нынешние реалии. Сил не было даже на любезности с девочками, явно соскучившимися по моему вниманию. Однако, моим надеждам не суждено было сбыться.

   - Знаешь... - протянул Каин, дождавшись, когда я наконец останусь один. - Тут данные кое какие наклюнулись.

   - Молодец. - буркнул я, плюхаясь на кровать и потягиваясь. - Возьми на полке пирожок.

   - Они касаются Белого Принца.

   - Да хоть Бирюзовой Принцессы. - отмахнулся я, переворачиваясь на бок и подтаскивая к себе подушку. О, да ! Как же, оказывается, давно этого хотелось ! Аж соскучился. Такая милая, такая мягкая...

   - Если ты не будешь меня слушать, то напомню, что милая и мягкая - это не подушка. - тоном, которым обычно читают нотации, возмутился Каин.

   - А кто ? - промычал я.

   - Кейт, которая сейчас у тебя в постели должна быть. И Мэри.

   - Упс...

   - Вот именно ! И так не отвлекаю с ними, вижу, что дела государственные решаешь, важные. Но будешь артачиться - влегкую напомню !

   - Ладно, выкладывай. - зевнул я, принимая положение полулежа. - Что там с нашей Салатовой Принцессой ?

   - О-очень много интересного. Тот маг, что зелье варил, оказался не просто членом специальной зондер-команды ! Более того, он был особо приближенным к Белому Принцу.

   - А вот это уже интересно. - встрепенулся я, прогоняя сон. - Ты что, в его воспоминаниях покопался ?

   - А то ! Министр военных дел, он же - Белый Принц, нескольких, особо преданных людей, подписал на одно щепетильное дельце. Догадываешься какое ?

   - Кажется, да.

   - Устроил резню и убил практически всю родню императора. Помнишь, Ирван про череду несчастных случаев говорил ? Теперь мы знаем, кто за ними стоит. Убитый маг лично участвовал почти в половине из них, а во всех остальных выступал сообщником.

   - Выходит, что из-за Белого принца вся империя вразнос и пошла ?

   - Ага. Но самое интересное, что император все еще жив.

   - Это, кстати, самое странное. Зачем всю родню устранять, если можно сразу главную цель ?

   - Я тоже так подумал. - поднял воображаемый палец вверх Каин. - Весь секрет в том, что императора защищает заклятие, особое заклятие правящего рода. Именно поэтому он до сих пор и жив. Просто так заклятие не снять - слишком могучая магия, охраняющая покой вот уже несколько династий.

   - Выходит, он просто хочет стать наследником и устраняет конкурентов ?

   - Не совсем. Поначалу Белый принц об этом и не думал, считал, чтоб заклятие снять, надо попросту убить всех родственников. Мол, спадет защита тогда.

   - Но это оказалось неправдой ?

   - Именно. Чтобы снять заклятие, нужна кровь правящего рода, точнее -много крови. А она в ком течет ? Правильно, в родне императора. А Белый принц, дурень, уже всю родню устранил почти, когда об этом узнал. Думал, что заклятие защиты на них держится, ан нет. На них то - на них, да, но на живых. Потом, когда этот дурень понял, что натворил, стало поздно - всех убил уже. Не осталось наследников у императора.

   - Так нам же это наоборот, хорошо. - удивился я. - Не сядет на трон, не получит абсолютную власть.

   Каин лишь насмешливо фыркнул :

   - А ты никогда не задумывался о том, почему Белый Принц лично возглавил армию, отправленную на наше подавление ? По сути, второе лицо целой империи.

   - Сам же говорил, что он этим любит заниматься ! - возмутился я. - Усмирять непокорных.

   - Да, но... Он имеет к нам личные счеты.

   - Та-ак... - протянул я, предчувствуя что-то недоброе.

   - Сен - одна из них, в которой течет древняя кровь. Последняя в роду.

   - ... - нецензурно выдохнул я. А затем еще, и еще.

   - В младые годы, пока сторонники папашки еще живы были, в монастырь девчушку сослали. Думали, там в безопасности будет. Сглупили, сильно сглупили. Поначалу все прекрасно было, но потом... Как пронюхал Белый принц, так все. Заложницей стала, затворницей почти. Из кельи почти не выпускали, считай - заложницей была. Томилась, дожидалась, когда Белый принц по ее душу приедет. А он ехал, спешил. Однако, сбежать умудрилась, почти перед самым его приездом. Как - не знаю. В ярости он был, в жуткой ярости. Зондер-команда потом монастырь по кирпичику разобрала, наказывая святош. Убитый маг об этом с усмешкой вспоминает, весело гаду было. Кровь и кишки, все как обычно.

   В голове раздался явственный щелчок. Теперь все встало на свои места.

   То, почему девушка скрывалась...

   То, почему за ней охотилась церковь...

   То, почему у нее такое странное имя.

   Знать, черт побери ! Элитная знать ! Я чуть было не переспал с будущей императрицей !

   - Кто чем думает, как говорится. - захихикал Каин, внаглую читающий мои мысли.

   - Мда. Мда-а. - я устало потер лицо руками. - В итоге от чего мы ушли, к тому же и пришли. Был у нас один могущественный враг, а стало двое. Шаг вперед...и два назад. Только мое драгоценное королевство начало набирать силу - как на тебе, получи !

   Мало той магический сволочи, что козни строит, так теперь еще и с Белым принцем разбираться. Не отступится ведь - личное.

   - Еще какое. - подтвердил сожитель. - Труд всей его жизни и, хи-хи, многих чужих.

   - Сен в обиду не дам. - категорично заявил я.

   - А знаешь, что нам может помочь ? - вкрадчиво спросил Каин.

   - Предлагай.

   - Инициация правящей крови.

   - А поподробнее ?

   - Инициация -- это совершение таинства, некое посвящение. Иными словами - обряд, знаменующий переход индивидуума на новую ступень развития в рамках какой-либо социальной группы или мистического общества.

   - Тьфу ты. - поморщился я. - Не про то, про правящую кровь поясни.

   - Было такое на моем веку, как всколыхнуло - сразу же вспомнил. - задумчиво начал Каин. - Любого, в ком кровь правящей династии течет, в детстве инициируют : этой самой крови сцеживают немного и в артефакт один вливают, Чашу Рода. Так человек становится законным наследником, попадает в некий список, в котором вся родня Императора числится. Чтобы, значит, в случае чего - легко найти было, кому власть наследовать.

   - Понял. А мы здесь при чем ?

   - Ты, видимо, совсем тугой. - закручинился сожитель. - Сен то в детстве не инициировали ! Прятал ее император, берег, в тайне хранил.

   - И ?

   - Что и ? Старикан еле дышит, заклятие защиты само спадет скоро. Спадет и рассеется, не имея возможности перенестись на наследника - не на кого переноситься попросту.

   - Что ты хочешь этим сказать ? - насторожился я. - Мы должны достать эту Чашу Рода ?

   - Да зачем ?- отмахнулся Каин. - Артефакт лишь предмет, символ. В экстренных случаях можно и без него. Генная память крови, родственное таинство и все такое.

   - Ты меня совсем запутал. - я, нахмурившись, потер лоб.

   - Поясняю для умственно отсталых. - тяжко вздохнул Каин. - В заклятии защиты явно указано : чтобы наследника инициировать - надо пролить кровь правящего рода, Императорскую кровь. Так ?

   - Та-ак. - предчувствуя подвох, согласился я.

   - Значит, нам надо добыть кровь правящего рода - кровь Сэн, чтобы она обрела покровительство древней магии, хранящей род Императора и стала официальной престолонаследницей. Тогда нам станет намного легче ее защищать. Так ?

   - Та-ак. - чувствуя еще больший подвох, вновь согласился я.

   - Подсказать тебе, как может пролиться кровь, кроме убийства и "из пальчика" ? У довольно юной девушки, не знавшей раньше мужского внимания ? - ехидно ответил вопросом на вопрос Каин. - Сон свой помнишь ?

   Пришлось отбрехиваться в лучших еврейских традициях :

   - Какой именно ?

   - Тот, в котором ты просыпаешься в постели с девушками. Уточняю - нашими девушками.

   - Так это твоих рук дело, поганец ?!- возмутился я, осознав всю глубину коварства сожителя. - Ты этот сон постоянно навеивал ?!

   - А кто ж еще. - заливисто засмеялся внутренний собеседник. - И пришла пора сон претворять в явь.

 

   ***

   В коридорах усыпающего замка, ведущих на женскую половину этажа, раздались неспешные шаги, тут же сменившиеся задорным криком :

   - Кейт, милая ! - с улыбкой орал Каин, внаглую перехвативший управление телом. - Нам нужно тебя инициировать !

   Меня ждала весе-елая ночь. 

Примечания

1

(Os, Operating System = Ось, Операционная система, программное обеспечение, позволяющее пользователю управлять компьютером. Например Windows, Unix, MacOs.)

<